Les plantes utilisent de nombreux mécanismes pour leur pollinisation. Maintenant, les botanistes ont découvert un système particulièrement sophistiqué parmi les pipevines, basé uniquement sur la tromperie.



Les fleurs de la plante grecque Aristolochia microstoma dégagent une odeur de moisi nauséabonde qui semble imiter l’odeur des insectes en décomposition. Les mouches pollinisateurs du style Megaselia sont probablement attirées par cette odeur lorsqu’elles recherchent des cadavres d’arthropodes pour s’accoupler et pondre leurs œufs. Ensuite, lorsqu’elles pénètrent dans le tube d’une fleur d’Aristolochia, les mouches sont guidées par des poils pointant vers le bas dans une petite chambre qui contient les organes floraux femelles et mâles. Piégés à l’intérieur, ils déposent le pollen qu’ils transportent sur le stigmate, avant que les étamines ne mûrissent et libèrent du pollen sur le corps des mouches. Lorsque les poils qui bloquent l’entrée de la chambre se fanent, les pollinisateurs peuvent s’échapper et un nouveau cycle peut commencer.

« Ici, nous montrons que les fleurs d’A. microstoma émettent un mélange très inhabituel de substances volatiles comprenant des alkylpyrazines, qui sont par ailleurs rarement produites par les plantes à fleurs. Nos données suggèrent qu’il s’agit de la seule espèce végétale connue à ce jour pour tromper les pollinisateurs attirés par le odeur d’arthropodes morts et en décomposition, plutôt que de charogne de vertébrés « , explique l’auteur correspondant, le professeur Stefan Dötterl, chef du groupe d’écologie végétale et du Jardin botanique de l’Université Paris-Lodron de Salzbourg, en Autriche.



Entre 4 et 6 % des plantes à fleurs sont trompeuses  : elles utilisent des signaux olfactifs, colorés et/ou tactiles pour annoncer une récompense aux pollinisateurs, tels que le nectar, le pollen ou les web-sites d’accouplement et de copy, mais ne donnent pas réellement cette récompense. La tromperie fonctionne parce que les pollinisateurs sont incapables de faire la difference entre la récompense et l’imitation. La pollinisation trompeuse est typique de nombreuses orchidées, mais a également évolué indépendamment plusieurs fois dans d’autres plantes, y compris le genre Aristolochia.

« Aristolochia contient moreover de 550 espèces réparties dans le monde, en particulier dans les zones tropicales et subtropicales. Les espèces d’Aristolochia sont principalement des vignes ligneuses et des plantes vivaces herbacées aux fleurs spectaculaires et complexes qui emprisonnent temporairement leurs visiteurs à des fins de pollinisation », explique le professeur Christoph Neinhuis, co- auteur de l’étude, qui cultive l’une des plus grandes collections d’Aristoloches au monde au Jardin botanique de l’Université procedure de Dresde.

« De nombreuses aristoloches sont connues pour attirer les mouches avec des parfums floraux, imitant par exemple l’odeur de charogne ou d’excréments de mammifères, de plantes en décomposition ou de champignons », explique Thomas Rupp, leading auteur de l’étude. « Mais notre curiosité a été piquée par A. microstoma, une petite herbe connue uniquement de Grèce : contrairement à d’autres Aristolochia avec leurs fleurs colorées et voyantes, A. microstoma a des fleurs brunâtres discrètes qui se trouvent horizontalement – près du sol ou partiellement enterrées, parmi litière de feuilles ou entre les rochers. »

« Les fleurs d’A. microstoma émettent un mélange d’odeurs straightforward mais très inhabituel qui comprend la 2,5-diméthylpyrazine, une molécule qui ne se trouve pas dans les carcasses ou les excréments de vertébrés, mais dans les coléoptères morts. L’odeur désagréable, semblable à la charogne peut être remarquée par les gens même à courte distance « , conclut le botaniste Prof. Stefan Wanke de TU Dresden.