Les scientifiques ont découvert que la glace de mer d’été dans le secteur de la mer de Weddell en Antarctique a diminué d’un million de kilomètres carrés – une superficie deux fois la taille de l’Espagne – au cours des cinq dernières années, avec des implications pour l’écosystème marin. Les résultats sont publiés ce mois-ci (juin 2020) dans la revue Geophysical Exploration Letters.



La glace de mer entourant l’Antarctique fournit un habitat critical pour de nombreuses espèces, notamment les pingouins et les phoques, qui en dépendent pour accéder à la nourriture et se reproduire.

Une équipe internationale de chercheurs a étudié les enregistrements satellites de l’étendue de la glace de mer et des analyses météorologiques à partir de la fin des années 1970 pour comprendre pourquoi la glace de mer d’été dans la région de la mer de Weddell en Antarctique a diminué d’un tiers au cours des cinq dernières années. Ils ont constaté que la perte de glace était owing à une série de violentes tempêtes au cours de l’été antarctique de 2016/17, ainsi qu’à la réapparition d’une zone d’eau libre au milieu de la « banquise  » (connue sous le nom de polynie), qui ne s’était pas produit depuis le milieu des années 1970.



L’auteur principal, le professeur John Turner, climatologue au British Antarctic Survey, déclare:

« La glace de mer en Antarctique keep on de nous surprendre. Contrairement à l’Arctique, la glace de mer autour de l’Antarctique avait augmenté en étendue depuis les années 1970, mais a ensuite rapidement diminué pour atteindre des niveaux report, avec le additionally grand déclin dans la mer de Weddell. En été, cette zone a maintenant un tiers de glace de mer en moins, ce qui aura des implications pour la circulation océanique et la faune marine de la région qui en dépendent pour leur survie.  »

L’océan autour de l’Antarctique gèle et double la taille du continent en hiver austral, l’étendue de la glace de mer atteignant in addition de 18 millions de kilomètres carrés fin septembre. Au printemps et en été, la glace de mer fond presque complètement dans la plupart des régions de l’Antarctique, seule la mer de Weddell conservant une quantité importante de glace de mer.

Il y a peu de tempêtes autour de l’Antarctique pendant l’été austral, mais en décembre 2016, un selected nombre de tempêtes intenses et non saisonnières se sont développées dans la mer de Weddell et ont attiré de l’air chaud vers l’Antarctique, faisant fondre une grande quantité de glace de mer. L’océan sans glace a absorbé l’énergie du soleil et a ensuite créé une anomalie de température chaude de l’océan qui persiste encore aujourd’hui.

L’hiver 2016 a également vu le développement d’une polynie dans la mer de Weddell, une vaste zone d’eau libre dans la banquise, ce qui a également contribué au déclin world-wide de l’étendue de la banquise. Cette polynie a été créée par les vents forts associés aux tempêtes et aux situations océaniques chaudes sans précédent.

Cette récente perte rapide de glace de mer affecte à la fois l’écosystème de la mer de Weddell et la faune / les plantes et les animaux de l’Antarctique au sens huge. De nombreuses espèces, allant des minuscules algues de glace aux crustacés ressemblant à des crevettes appelés krill, aux oiseaux de mer, aux phoques et aux baleines, sont très adaptées à la présence de glace de mer. Si les changements drastiques observés se poursuivent, ils auront des répercussions tout au very long de la chaîne alimentaire, de la modification des nutriments à la réduction de l’habitat essentiel pour la reproduction et l’alimentation d’un grand nombre d’animaux, tels que les phoques du verglas et certaines espèces de pingouins.

L’auteur et écologiste professeur Eugene Murphy du British Antarctic Study dit:

« Le déclin spectaculaire de la glace de mer observé dans la mer de Weddell est vulnerable d’avoir des impacts significatifs sur le fonctionnement de l’écosystème marin dans son ensemble. Comprendre ces conséquences as well as larges est d’une great importance capitale, surtout si le déclin de l’étendue des glaces se poursuit. »

En raison de la grande variabilité d’une année à l’autre de l’étendue de la glace de mer en Antarctique, les scientifiques ne peuvent pas être sûrs si la glace dans la mer de Weddell retrouvera à court terme les valeurs vues avant 2016 ou si elles voient le début de la déclin à prolonged terme de la glace de mer.