La perte de l’habitat des herbiers marins a entraîné un changement radical des espèces de poissons dans la baie de Morro. Des zones autrefois couvertes de prairies sous-marines luxuriantes et d’espèces de poissons uniques abritent désormais des poissons plats qui aiment les fonds marins boueux, selon un report de chercheurs de Cal Poly publié dans l’édition imprimée d’octobre 2021 d’Estuaries and Coasts.



Les herbiers marins étaient auparavant communs dans tout l’estuaire de la baie de Morro, mais ont presque disparu au cours de la dernière décennie.

« Les algues, comme la zostère marine de Morro Bay, sont importantes car elles soutiennent une gamme de vie maritime », a déclaré Jennifer O’Leary, qui a dirigé la recherche en tant que spécialiste de la vulgarisation de la California Sea Grant basée à Cal Poly. O’Leary est maintenant le coordinateur de l’océan Indien occidental pour la Wildlife Conservation Culture. « C’est comme les arbres d’une forêt – ces plantes sous-marines fournissent de la nourriture, une construction et un abri à de nombreux animaux marins qui vivent dans la baie. »



Les herbiers sous-marins sont l’un des principaux habitats des estuaires côtiers et représentent l’un des biomes les furthermore productifs biologiquement de notre planète. Pourtant, les habitats d’herbiers marins se perdent à un rythme alarmant, et leur déclin rivalise désormais avec ceux signalés pour les forêts tropicales humides, les récifs coralliens et les mangroves. La perte est généralement le symptôme d’un problème furthermore significant, et les herbiers marins sont donc considérés comme des « canaris côtiers ». Leur déclin signale des pertes importantes de biodiversité et impacte souvent les communautés qui en dépendent.

Morro Bay, l’un des 28 estuaires que l’Agence de protection de l’environnement des États-Unis a désignés comme essentiels à la santé économique et environnementale de la nation, a connu une perte dramatique de son habitat d’herbes marines. Autrefois dominé par une zostère commune de Californie (Zostera marina), les algues de ce site ont diminué de furthermore de 95 %, passant de 344 acres en 2007 à moins de 15 acres en 2017.

Les herbiers marins sont un habitat à multiples facettes qui sécurisent les sédiments avec leurs systèmes racinaires et fournissent de la nourriture, un abri et des nurseries pour de nombreux sorts de poissons et d’invertébrés. Lorsque les herbiers marins disparaissent, ils sont souvent remplacés par un habitat de fond marin boueux et moins dynamique.

O’Leary et ses collègues ont découvert que la perte d’herbiers n’a pas entraîné une diminution du nombre de poissons, mais a plutôt entraîné des changements dans les styles de poissons qui vivent dans la baie. L’équipe de recherche a constaté une diminution du nombre de certaines espèces de poissons spécialistes des herbiers, comme le syngnathe de la baie (Syngnathus leptorhynchus). Avec de longs corps minces et une coloration vert olive, les syngnathes baies sont adaptées pour se cacher parmi les brins d’herbes marines.

En revanche, les chercheurs ont observé une augmentation des poissons plats comme le sanddab moucheté (Citharichthys stigmaeus) et le chabot staghorn (Leptocottus armatus). Ces poissons ont des corps plats qui sont idéaux pour la vie le lengthy des fonds marins boueux et sont des résidents communs dans les baies et les estuaires de Californie. Ces espèces se sont déplacées dans les anciens habitats de zostère maritime et constituent maintenant la majorité des espèces de poissons présentes dans la baie de Morro.

La perte d’habitat de zostère maritime le very long de la côte californienne présente un problème in addition critical pour les espèces qui dépendent des herbiers marins, comme le syngnathe de la baie. Si les herbiers ne se rétablissent pas, les prairies survivantes seront in addition éloignées les unes des autres et auront une distribution in addition fragmentée ou inégale. Cette distance et cette fragmentation de l’habitat peuvent avoir un effects sur les spécialistes, comme les syngnathes, en diminuant leur capacité à se déplacer vers un nouvel habitat pour trouver de la nourriture ou des partenaires. Cet isolement de la communauté peut modifier la framework génétique et la diversité de la inhabitants globale de syngnathes au fil du temps.

« L’effondrement relativement soudain et presque complet de la zostère marine dans la baie de Morro n’a pas seulement modifié les populations de poissons, mais il a également entraîné des changements substantiels dans la physique et la géomorphologie de l’estuaire », a déclaré le co-auteur de l’étude Ryan Walter, professeur de physique à Cal Poly qui a étudié perte de zostère maritime dans le cadre d’un projet de recherche financé par la California Sea Grant et lancé en 2018.

Walter, O’Leary et d’autres chercheurs de Cal Poly, en collaboration avec le programme countrywide de l’estuaire de Morro Bay, continuent d’étudier la result in et les conséquences du déclin de la zostère. Dans une autre étude, l’équipe a récemment découvert que la perte de zostère marine dans la baie de Morro a entraîné une érosion généralisée, ou une perte de sédiments, dans tout l’estuaire.

La nouvelle recherche jette un éclairage supplémentaire sur les changements au sein de Morro Bay qui pourraient éclairer la façon dont les scientifiques se renseignent sur les communautés d’herbes marines dans toute la Californie. Il n’y a pas eu de déclin de la zostère sur la côte Pacifique des États-Unis de cette ampleur, faisant de Morro Bay un événement nouveau qui peut aider à prédire les futurs changements estuariens.

Une approche à multiples facettes pour protéger et mettre en valeur les herbiers marins restants sera essentielle, selon les chercheurs. Il y a de l’espoir pour l’avenir, car les zostères marines restantes se développent lentement grâce à des initiatives de security et de plantation locales, y compris des initiatives de transplantation réussis menés par le programme national de l’estuaire de Morro Bay. Walter et O’Leary ont utilisé des relevés par drones pour documenter l’expansion naturelle et le rétablissement de la zostère maritime dans les zones où elle a été perdue. Les seuls 9,4 acres d’herbiers laissés dans la baie de Morro en 2017 sont passés à 36,7 acres en 2019. Les chercheurs analysent toujours les données de 2020, mais sont optimistes sur le fait que la superficie des herbiers marins carry on d’augmenter lentement.