HONG KONG – Ce qui a commencé comme une célébration>

Dix-neuf membres d’une famille élargie se sont réunis en janvier pour un plat chaud – un repas chinois traditionnel dans lequel les convives trempent de la viande crue, des fruits de mer et des légumes dans un chaudron partagé de bouillon frémissant.



À la fin du repas, 11 personnes avaient contracté involontairement le nouveau coronavirus, le plus grand groupe de cas à ce jour à Hong Kong. Des informations sur la famille, connue plus tard dans les médias locaux sous le nom de «clan des hot pot», ont alarmé de nombreuses personnes dans cette ville chinoise semi-autonome, incitant les restaurants à l’action et incitant les résidents à éviter les gros repas de style banquet, ainsi que les hot pot.

Alors que les restaurants du monde entier ferment ou se réorganisent dans le but d’imposer une distanciation sociale, les restaurants de hot pot de Hong Kong offrent à la fois un récit édifiant et quelques bons conseils sur la façon de continuer à servir les clients en cas d’épidémie.

Peu de temps après la confirmation des cas, et quelques semaines seulement après le verrouillage de Wuhan, la ville centrale de Chine où l’épidémie a commencé, le lieu de la fête où la famille avait mangé a fermé définitivement ses portes.

D’autres restaurants de hot pot ont vu leur commerce baisser rapidement. Des endroits célèbres pour le plat l’ont retiré de leurs menus.

Un restaurant, Suppa, a déclaré que les affaires avaient baissé de 96% après que la nouvelle de la famille se soit répandue dans la ville. Pendant deux jours, il n’a eu aucun client.

« Le plus difficile est de restaurer la confiance des gens », a déclaré Bong Kwok, 34 ans, l’un des fondateurs du restaurant, qui a ouvert Suppa en 2017. « C’est arrivé trop vite. »

L’épidémie était la dernière d’une série de problèmes récents pour le restaurant et la ville.

Jason Ho, 33 ans, l’autre fondateur du restaurant, a décrit les derniers mois comme «des montagnes russes».

Pendant des mois l’année dernière, le quartier du restaurant Causeway Bay a été enveloppé de gaz lacrymogène alors que les combats de rue faisaient rage entre les manifestants antigouvernementaux et les policiers antiémeutes.

Après des semaines d’enregistrement de nouveaux cas à un seul chiffre, Hong Kong connaît une résurgence de cas de coronavirus, liés aux voyageurs et aux résidents d’outre-mer d’Europe qui sont revenus dans la ville alors que la pandémie marchait à travers le monde.

La nouvelle vague d’infections a incité le gouvernement à annoncer lundi une interdiction de la vente d’alcool dans les bars et restaurants afin d’encourager la distanciation sociale, portant un nouveau coup à l’industrie.

M. Kwok et M. Ho ont été avisés sur la meilleure façon de continuer à servir les clients dans un contexte de tensions accrues et de règles changeantes. Leurs méthodes d’adaptation pourraient servir de modèle utile aux restaurateurs d’autres villes confrontés à des problèmes similaires.

Suppa, homonyme de «donnez-lui un peu de blancheur» en cantonais, a déployé ses services de livraison pour la première fois en février, une décision saluée par les fidèles clients qui voulaient profiter de la casserole chaude loin de la foule.

Ceux qui choisissent de dîner sont accueillis par un employé avec un thermomètre qui vérifie leur température à la porte et pose des questions sur leurs antécédents de voyage.

Dans un autre restaurant géré par la paire, un client a été refusé parce que sa température corporelle atteignait 99,7 degrés Fahrenheit, ou 37,6 degrés Celsius, la gamme basse de la fièvre.

« C’était gênant », a déclaré M. Kwok. « Cela pourrait les faire se sentir mal, mais cela devait être fait. »

Dans les jours qui ont suivi la chute du «clan des hot pot», les médias locaux, les médecins et même les législateurs locaux ont débattu de la sécurité relative de la consommation de hot pot et d’autres repas de style familial.

Au début, un médecin a émis l’hypothèse que la vapeur de la soupe bouillante transportée par les courants d’air faisait des casseroles chaudes une activité particulièrement dangereuse. Depuis, d’autres ont réfuté cette affirmation, notant que tout repas partagé à proximité d’autrui risque d’être exposé.

« Il n’y a pas de preuves suffisantes pour montrer que ce nouveau coronavirus peut être transmis par des activités telles que les chaudrons et les saunas », a déclaré Sophia Chan, secrétaire à la Santé de Hong Kong.

Benjamin Cowling, professeur d’épidémiologie à l’Université de Hong Kong, a déclaré que la transmission se produisait plus probablement «avec un contact étroit prolongé dans une pièce mal ventilée» que par une méthode de cuisson particulière.

M. Kwok, le propriétaire du restaurant, a reproché quelque chose de tout à fait différent. Il a fait valoir que ce n’était pas le régime alimentaire réel des gens mais leur régime médiatique qui avait causé des problèmes.

Il a imputé la diffamation injuste des pots chauds à la propagation rapide de la panique et de la désinformation pendant une crise.

« Les gens ne pensent peut-être pas que c’est réel », a-t-il dit à propos des nouvelles partagées en ligne et entre amis, « mais ils le partageront quand même. »