Les coraux sont l’espèce de base des récifs tropicaux dans le monde, mais des pressure allant de la surpêche à la air pollution en passant par le réchauffement des océans tuent les coraux et dégradent les providers écosystémiques essentiels qu’ils fournissent. Parce que les coraux construisent des structures qui constituent un espace de vie pour de nombreuses autres espèces, les scientifiques savent que les pertes de coraux entraînent des pertes d’autres espèces de récifs. Mais l’importance de la diversité des espèces de coraux pour les coraux eux-mêmes était moins comprise.



Une nouvelle étude de deux chercheurs du Ga Institute of Technological know-how offre à la fois de l’espoir et un avenir potentiellement sombre pour les récifs coralliens endommagés. Dans l’étude publiée le 13 octobre dans Science Developments, Cody Clements et Mark Hay ont découvert que l’augmentation de la richesse des coraux en  » explantant  » un groupe diversifié d’espèces de coraux améliore la croissance et la survie des coraux. Cette découverte peut être particulièrement importante dans les premiers stades de la récupération des récifs suite à une perte de corail à grande échelle – et pour soutenir des récifs sains qui à leur tour soutiennent la pêche, le tourisme et la defense côtière contre les ondes de tempête.

Les scientifiques appellent également à des recherches supplémentaires pour mieux comprendre et exploiter les mécanismes produisant ces interactions positives entre les espèces, dans le double objectif d’améliorer la conservation des récifs et de promouvoir une récupération furthermore rapide et as well as efficace des récifs dégradés.



Mais le pendule écologique oscille aussi dans l’autre sens. Si davantage d’espèces de coraux sont perdues, les effets synergiques pourraient menacer d’autres espèces dans ce que Clements et Hay appellent une  » fusion de la biodiversité « .

« Oui, les coraux sont les espèces de foundation de ces écosystèmes – fournissant un habitat et de la nourriture à de nombreuses autres espèces de récifs », a déclaré Clements, chercheur postdoctoral Teasley à la Faculty of Biological Sciences. « Les effets négatifs sur les coraux ont souvent des impacts en cascade sur d’autres espèces qui habitent les récifs coralliens. Si la biodiversité est importante pour la general performance et la résilience des coraux, alors un » effondrement de la biodiversité « pourrait exacerber le déclin des écosystèmes récifaux que nous observons dans le monde. »

Clements et Hay se sont rendus à Moorea, en Polynésie française, dans l’océan Pacifique tropical, où ils ont planté des jardins de coraux dont la diversité des espèces de coraux diffère afin d’évaluer l’importance relative des interactions mutualistes et compétitives entre les coraux à mesure qu’ils grandissent et interagissent au fil du temps.

« Nous avons fait les manipulations, et les coraux devraient être en compétition les uns avec les autres, mais en fait, ils s’en sortent mieux ensemble que seuls », a déclaré Hay, professeur à la Regents et titulaire de la chaire Teasley de la University of Organic Sciences. Hay est également codirecteur du programme d’études supérieures en sciences océaniques et en génie de Georgia Tech. « Nous étudions toujours les mécanismes à l’origine de ce résultat surprenant, mais nos expériences démontrent constamment que les interactions positives sont des interactions négatives écrasantes dans les environnements récifaux où nous menons ces expériences. Cela signifie que lorsque vous retirez des espèces du système, vous prenez certaines de ces interactions positives, et si vous en supprimez les in addition critiques, cela peut faire une grande différence. »

Sous la mer, dans un jardin de corail, à l’ombre

Les récifs coralliens sont menacés dans le monde entier. Hay observe que selon l’EPA, les Caraïbes ont perdu 80 à 90 pour cent de leur couverture corallienne. La région indo-pacifique a perdu la moitié de tous ses coraux au cours des 30 dernières années. Au cours du seul épisode de blanchissement de 2015-2016, près de la moitié des coraux restants le extensive de la Grande Barrière de Corail ont blanchi et sont morts.

« La fréquence de ces grands événements de blanchissement et de réchauffement qui tuent les coraux a augmenté de manière assez spectaculaire au cours des 20 à 30 dernières années », a-t-il déclaré. « Il y a des points chauds ici et là où les récifs coralliens sont encore bons, mais ils sont petits et isolés en général. »

Dans leurs jardins de corail en Polynésie française, Hay et Clements ont manipulé la diversité des espèces de coraux qu’ils ont plantées sur des plates-formes ressemblant à des tables d’échecs sous-marines, pour essayer de voir si la richesse et la densité des espèces affectaient la productivité et la survie des coraux.

Hay a noté que de nombreuses expériences similaires précédentes impliquaient d’amener des coraux dans un laboratoire pour  » dresser les espèces les unes contre les autres « . Mais il fait remarquer :  » Nous faisons toutes nos expériences dans le monde réel. Nous ne sommes pas aussi intéressés à savoir si cela peut arriver, mais si cela get there.

Une configuration expérimentale suggérée par Clements impliquant des bouteilles de Coca a aidé les scientifiques à aménager leur jardin. Les tables de bout « ont des capsules de bouteilles de Coca-Cola intégrées au sommet », a déclaré Hay.  » Nous pouvons ensuite couper les goulots des bouteilles de Coca, coller des coraux dans les goulots à l’envers de ces choses, puis les visser dans et hors de ces parcelles. Cela nous permet non seulement d’organiser les espèces que nous voulons où, mais chaque quelques mois, nous pouvons les dévisser et les peser afin d’obtenir des taux de croissance précis. »

Les chercheurs ont découvert que les coraux bénéficiaient d’une biodiversité accrue, « mais seulement jusqu’à un certain position », a noté Clements. « Les coraux plantés dans des jardins avec un nombre intermédiaire d’espèces – trois à six espèces dans la plupart des cas – ont de meilleurs résultats que les jardins avec une espèce faible, ou une espèce, ou élevée, comme dans neuf espèces. Cependant, nous ne comprenons toujours pas complètement comprendre les processus qui ont contribué à ces observations. »

Clements a déclaré que leurs recherches exigeaient plus d’investigations. Pourquoi les coraux fonctionnent-ils mieux dans les communautés d’espèces mixtes que dans les communautés monospécifiques  ? Pourquoi cet effet sur la biodiversité diminue-t-il plutôt que de continuer à augmenter au plus haut niveau de diversité corallienne  ? « Nous avons besoin d’une meilleure compréhension mécaniste de la façon dont la diversité affect ces processus pour prédire remark la perte de biodiversité aura un effect sur les coraux, ainsi que comment nous pourrions être en mesure d’exploiter l’influence favourable de la biodiversité pour protéger les coraux », a déclaré Clements.