La recherche de nourriture la nuit peut ĂȘtre dĂ©licate. Pour trouver des proies dans l’obscuritĂ©, les chauves-souris utilisent l’Ă©cholocation, leur «sixiĂšme sens». Mais pour trouver de la nourriture as well as rapidement, certaines espĂšces, comme Molossus molossus, peuvent rechercher Ă  length auditive des membres de leur groupe d’Ă©cholocalisation, partageant des informations sur l’emplacement des parcelles de nourriture. Les informations sociales encodĂ©es dans leurs appels d’Ă©cholocation peuvent faciliter cette stratĂ©gie de recherche de nourriture, selon une Ă©tude rĂ©cente de scientifiques et d’institutions collaboratrices du Smithsonian Tropical Exploration Institute (STRI) publiĂ©e en ligne dans Behavioral Ecology.

Des recherches antĂ©rieures ont identifiĂ© plusieurs façons dont l’Ă©cholocation peut transfĂ©rer des informations sociales chez les chauves-souris. Par exemple, «les bourdonnements alimentaires», que l’Ă©cholocation appelle les chauves-souris Ă  produire chez eux sur des proies qu’ils ont repĂ©rĂ©es, peuvent servir d’indices de prĂ©sence de proies aux chauves-souris voisines. D’un autre cĂŽtĂ©, les appels d’Ă©cholocation que les chauves-souris produisent en cherchant de la nourriture, appelĂ©s appels de «phase de recherche», n’Ă©taient pas connus pour transfĂ©rer des informations sociales.

Un nouveau rĂŽle social pour l'Ă©cholocation chez les chauves-souris qui chassent ensemble

Cependant, pour les chauves-souris en quĂȘte de groupe, la coordination du vol dans l’obscuritĂ© avec plusieurs autres individus volant rapidement peut nĂ©cessiter la capacitĂ© d’identifier les membres du groupe sur l’aile. Si les appels en phase de recherche contiennent des signatures individuelles que les chauves-souris peuvent percevoir, cela pourrait leur permettre de savoir quels individus volent prĂšs d’eux sans avoir besoin de signaux spĂ©cialisĂ©s pour la interaction.

DirigĂ©e par Jenna Kohles, boursiĂšre STRI et prospect au doctorat au Max Planck Institute of Animal Actions en Allemagne, l’Ă©quipe de recherche a testĂ© si les appels d’Ă©cholocation en period de recherche contiennent des informations sur l’identitĂ© d’une chauve-souris et si M. molossus peut utiliser ces informations pour discriminer entre diffĂ©rents membres du groupe. L’Ă©quipe a exposĂ© les chauves-souris aux appels d’Ă©cholocation en period de recherche dans un paradigme d’accoutumance-dĂ©shabituation, une mĂ©thode oĂč un animal est exposĂ© Ă  un stimulus rĂ©pĂ©titif jusqu’Ă  ce qu’il ne rĂ©agisse moreover. Ensuite, il est exposĂ© Ă  un stimulus nouveau mais similaire pour voir s’il rĂ©agit, ce qui indiquerait qu’il perçoit une diffĂ©rence entre les deux stimuli.

« Nous avons jouĂ© des appels d’Ă©cholocation de deux chauves-souris diffĂ©rentes qui Ă©taient toutes deux membres du groupe de la chauve-souris en query », a dĂ©clarĂ© Kohles. « En mesurant les rĂ©ponses des chauves-souris en issue lorsque nous basculions entre les appels de diffĂ©rents individus, nous pouvions savoir si les chauves-souris percevaient des diffĂ©rences et des similitudes entre les appels. »

Ils ont constatĂ© que les chauves-souris faisaient effectivement la difference entre les diffĂ©rents membres du groupe, probablement en utilisant des signatures individuelles encodĂ©es dans les appels. Leurs rĂ©sultats pourraient signifier que les appels en phase de recherche remplissent une double fonction. Ils aident non seulement les chauves-souris Ă  dĂ©tecter les proies, mais transmettent Ă©galement des identitĂ©s individuelles aux membres du groupe butineur Ă  proximitĂ©. Cela coĂŻncide avec le fait que la majoritĂ© du cortex auditif de M. molossus est Ă  l’Ă©coute de ces appels en phase de recherche, ce qui indique l’importance de les traiter.

Cette dĂ©couverte offre un aperçu non seulement des stratĂ©gies sociales que ces chauves-souris peuvent utiliser pour rĂ©pondre Ă  leurs besoins Ă©nergĂ©tiques, mais aussi de l’Ă©volution des signaux d’Ă©cholocation et de la communication sociale chez les chauves-souris.

« Cette étude suggÚre que nous sous-estimons les façons cruciales dont les informations sociales influencent le succÚs de la recherche de chauves-souris et finalement la survie », a déclaré Kohles.