On estime que 8 thousands and thousands de tonnes de déchets plastiques pénètrent dans l’océan chaque année, et la plupart d’entre elles sont transformées par le soleil et les vagues en microplastiques – de minuscules taches qui peuvent chevaucher les courants à des centaines ou des milliers de kilomètres de leur place d’entrée.



Les débris peuvent nuire à la vie marine et aux écosystèmes marins, et il est extrêmement difficile de les suivre et de les nettoyer.

Aujourd’hui, des chercheurs de l’Université du Michigan ont mis au stage une nouvelle façon de repérer les microplastiques océaniques à travers le monde et de les suivre au fil du temps, en fournissant une chronologie au jour le jour de l’endroit où ils pénètrent dans l’eau, de la façon dont ils se déplacent et de l’endroit où ils ont tendance à se rassembler.



L’approche repose sur le Cyclone World Navigation Satellite Method, ou CYGNSS, et peut donner une vue globale ou zoomer sur de petites zones pour une graphic haute résolution des rejets de microplastiques à partir d’un seul endroit.

La technique est une amélioration majeure par rapport aux méthodes de suivi actuelles, qui reposent principalement sur les rapports inégaux des chalutiers à plancton qui nettoient les microplastiques avec leurs prises.

« Nous sommes encore au début du processus de recherche, mais j’espère que cela peut faire partie d’un changement fondamental dans la façon dont nous suivons et gérons la air pollution par les microplastiques », a déclaré Chris Ruf, professeur Frederick Bartman Collegiate de sciences du climat et de l’espace à l’UM, principal chercheur du CYGNSS et auteur principal d’un report récemment publié sur le travail.

Leurs premières observations sont révélatrices.

Changements de saison dans le Wonderful Pacific Rubbish Patch

L’équipe a découvert que les concentrations mondiales de microplastiques ont tendance à varier selon les saisons, atteignant un pic dans l’Atlantique Nord et le Pacifique pendant les mois d’été de l’hémisphère nord. Juin et juillet, par exemple, sont les mois de pointe pour le Good Pacific Rubbish Patch, une zone de convergence dans le Pacifique Nord où le microplastique s’accumule en quantités massives.

Les concentrations dans l’hémisphère sud culminent pendant les mois d’été de janvier et février. Les concentrations ont tendance à être additionally faibles pendant l’hiver, probablement en raison d’une combinaison de courants in addition forts qui brisent les panaches de microplastiques et d’un mélange vertical accru qui les pousse moreover loin sous la surface area de l’eau, selon les chercheurs.

Les données ont également montré plusieurs brefs pics de focus de microplastiques à l’embouchure du fleuve Yangtze – longtemps soupçonné d’être la principale resource.

« C’est une selected de suspecter une source de air pollution microplastique, mais c’en est une autre de la voir se produire », a déclaré Ruf. « Les données sur les microplastiques qui étaient disponibles dans le passé étaient si rares, juste de brefs instantanés qui ne sont pas reproductibles. »

Les chercheurs ont produit des visualisations qui montrent les concentrations de microplastiques dans le monde entier. Souvent, les zones d’accumulation sont dues aux courants d’eau locaux dominants et aux zones de convergence, la zone du Pacifique étant l’exemple le moreover extrême.

« Ce qui rend les panaches des principales embouchures des rivières remarquables, c’est qu’ils sont une resource dans l’océan, par opposition aux endroits où les microplastiques ont tendance à s’accumuler », a déclaré Ruf.

Ruf dit que les informations pourraient aider les organisations qui nettoient les microplastiques à déployer des navires et d’autres ressources as well as efficacement. Les chercheurs sont déjà en pourparlers avec une organisation de nettoyage néerlandaise, The Ocean Cleanup, pour travailler ensemble pour valider les premières conclusions de l’équipe. Les données sur les rejets en un seul position peuvent également être utiles à l’agence des Nations Unies, l’UNESCO, qui a parrainé un groupe de travail chargé de trouver de nouvelles façons de suivre les rejets de microplastiques dans les eaux du monde.

Les satellites de suivi des ouragans visent la pollution plastique

Développée par Ruf et Madeline Evans, étudiante de premier cycle à l’UM, la méthode de suivi utilise les données existantes de CYGNSS, un système de huit microsatellites lancé en 2016 pour surveiller les conditions météorologiques près du cœur des grands systèmes de tempête et renforcer les prévisions sur leur gravité. Ruf dirige la mission CYGNSS.

La clé du processus est la rugosité de la area de l’océan, que CYGNSS mesure déjà à l’aide d’un radar. Les mesures ont principalement été utilisées pour calculer la vitesse du vent près des yeux des ouragans, mais Ruf s’est demandé si elles pourraient également avoir d’autres utilisations.

« Nous avions pris ces mesures radar de la rugosité de la surface area et les utilisions pour mesurer la vitesse du vent, et nous savions que la présence de substances dans l’eau altère sa réactivité à l’environnement », a déclaré Ruf. « J’ai donc eu l’idée de tout faire à l’envers, en utilisant des changements de réactivité pour prédire la présence de choses dans l’eau. »

À l’aide de mesures indépendantes de la vitesse du vent de la NOAA, l’équipe a recherché des endroits où l’océan semblait moins agité qu’il ne devrait l’être compte tenu de la vitesse du vent. Ils ont ensuite comparé ces zones avec des observations réelles de chalutiers à plancton et de modèles de courants océaniques qui prédisent la migration du microplastique. Ils ont trouvé une forte corrélation entre les zones les furthermore lisses et celles avec furthermore de microplastique.

L’équipe de Ruf pense que les changements dans la rugosité des océans ne sont peut-être pas causés directement par les microplastiques, mais plutôt par les tensioactifs – une famille de composés huileux ou savonneux qui abaissent la pressure superficielle à la area d’un liquide. Les tensioactifs ont tendance à accompagner les microplastiques dans l’océan, à la fois parce qu’ils sont souvent libérés avec les microplastiques et parce qu’ils voyagent et s’accumulent de la même manière une fois dans l’eau.