De nouvelles découvertes de la mission OSIRIS-REx de la NASA suggèrent que l'intérieur de l'astéroïde Bennu pourrait être moreover faible et moins dense que ses couches externes – comme un œuf en chocolat rempli de crème volant dans l'espace.




Les résultats apparaissent dans une étude publiée aujourd'hui dans la revue Science Advancements et dirigée par l'équipe OSIRIS-REx de l'Université du Colorado à Boulder, comprenant les professeurs Daniel Scheeres et Jay McMahon. Les résultats pourraient donner aux scientifiques de nouvelles perspectives sur l'évolution des astéroïdes du système solaire – remark des corps comme Bennu se transforment sur des tens of millions d'années ou as well as.

Des scientifiques scrutent l'intérieur d'un astéroïde

OSIRIS-REx a rencontré Bennu, un astéroïde en orbite autour du soleil à in addition de 200 millions de kilomètres de la Terre, à la fin de 2018. Depuis lors, le vaisseau spatial, construit par Lockheed Martin, basé au Colorado, a étudié l'objet moreover en détail que tout autre astéroïde en l'histoire de l'exploration spatiale.




Jusqu'à présent, cependant, une query est restée insaisissable: à quoi ressemble Bennu à l'intérieur ?

Scheeres, McMahon et leurs collègues de l'équipe scientifique de la radio de la mission pensent maintenant qu'ils ont une réponse – ou au moins une partie d'une. En utilisant les propres instruments de navigation d'OSIRIS-REx et d'autres outils, le groupe a passé près de deux ans à cartographier les flux et reflux du champ de gravité de Bennu. Pensez-y comme si vous preniez une radiographie d'un morceau de débris spatiaux d'une largeur moyenne de la hauteur de l'Empire Condition Constructing.

« Si vous pouvez mesurer le champ de gravité avec suffisamment de précision, cela impose de fortes contraintes sur l’emplacement de la masse, même si vous ne pouvez pas la voir directement », a déclaré Andrew French, co-auteur de la nouvelle étude et ancien étudiant diplômé de CU Boulder, maintenant au Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA.

Ce que l'équipe a découvert peut également causer des problèmes à Bennu. Le noyau de l'astéroïde semble être moreover faible que son extérieur, ce qui pourrait mettre sa survie en threat dans un avenir pas trop lointain.

« Vous pouvez imaginer peut-être dans un million d’années ou moins tout s’écarter », a déclaré Scheeres, professeur distingué au Département des sciences du génie aérospatial d’Ann et H.J. Smead.

Évolution des astéroïdes

Bien sûr, cela fait partie du plaisir d'étudier les astéroïdes. Scheeres a expliqué que Bennu appartient à une classe de corps in addition petits que les scientifiques appellent les astéroïdes « tas de gravats » – qui, comme leur nom l'indique, ressemblent à des monticules de débris faiblement retenus.

Les astéroïdes changent également moreover au fil du temps qu'on ne le pense.

« Aucun d'entre eux n'est resté immobile depuis l'aube du système solaire », a déclaré Scheeres. « Ils sont modifiés par des choses comme la lumière du soleil qui affectent leur rotation et les collisions avec d'autres astéroïdes. »

Pour étudier remark Bennu et d'autres astéroïdes similaires peuvent changer, cependant, lui et ses collègues devaient jeter un coup d'œil à l'intérieur.

C'est là que l'équipe a eu de la possibility. Lorsque OSIRIS-REx est arrivé pour la première fois à Bennu, le vaisseau spatial a repéré quelque selected d'inhabituel: à maintes reprises, de minuscules morceaux de matériau, certains de la taille de billes, semblaient sortir de l'astéroïde et dans l'espace. Dans de nombreux cas, ces particules ont encerclé Bennu avant de retomber à la floor. Les membres de l'équipe scientifique radio de la mission au JPL ont pu voir remark la gravité du corps fonctionnait de première primary – un peu comme l'histoire apocryphe d'Isaac Newton déduisant l'existence de la gravité après avoir observé une pomme tomber sur sa tête.

« C'était un peu comme si quelqu'un était à la area de l'astéroïde et jetait ces billes pour qu'elles puissent être suivies », a déclaré Scheeres. « Nos collègues ont pu déduire le champ de gravité dans les trajectoires de ces particules. »

Centre squishy

Dans la nouvelle étude, Scheeres et ses collègues ont combiné ces enregistrements de la gravité de Bennu au travail avec des données d'OSIRIS-REx lui-même – des mesures précises de la façon dont l'astéroïde a tiré sur le vaisseau spatial sur une période de plusieurs mois. Ils ont découvert quelque selected de surprenant: avant le début de la mission, de nombreux scientifiques avaient supposé que Bennu aurait un intérieur homogène. Comme l'a dit Scheeres, « un tas de roches est un tas de roches ».

Mais les mesures du champ de gravité suggéraient quelque selected de différent. Pour expliquer ces modèles, certains morceaux de l'intérieur de Bennu devraient probablement être as well as étroitement emballés que d'autres. Et certains des details les moins denses de l'astéroïde semblaient se trouver autour du renflement unique à son équateur et à son noyau même.

« C'est comme s'il y avait un vide en son centre, dans lequel vous pourriez loger quelques terrains de soccer », a déclaré Scheeres.

La rotation de l'astéroïde peut être responsable de ce vide. Les scientifiques savent que l'astéroïde tourne de additionally en as well as vite avec le temps. Cet élan de design pourrait, a déclaré Scheeres, pousser lentement le matériau loin du centre de l'astéroïde et vers sa area. Bennu, en d'autres termes, est peut-être en prepare de se transformer en morceaux.

« Si son noyau a une faible densité, il sera moreover facile de séparer tout l'astéroïde », a déclaré Scheeres.

Pour le scientifique, les nouvelles découvertes sont douces-amères: après avoir mesuré le champ de gravité de Bennu, Scheeres et son équipe ont pour la plupart terminé leurs travaux sur la mission OSIRIS-REx.

Leurs résultats ont contribué au approach d'analyse des échantillons de la mission, qui est actuellement en cours d'élaboration. L'échantillon retourné sera analysé pour déterminer la cohésion entre les grains – une propriété physique clé qui affecte la distribution de masse observée dans l'étude de l'équipe.

« Nous espérions découvrir ce qui est arrivé à cet astéroïde au fil du temps, ce qui peut nous donner un meilleur aperçu de la façon dont tous ces petits astéroïdes évoluent sur des hundreds of thousands, des centaines de millions ou même des milliards d'années », a déclaré Scheeres. « Nos résultats ont dépassé nos attentes. »