Les astronomes ont signalé une deuxième lune de grande taille en orbite autour d’une planète de la taille de Jupiter au-delà de notre système solaire. Si elle est confirmée, l’observation pourrait signifier que les exolunes sont aussi courantes dans l’univers que les exoplanètes, et que grandes ou petites, ces lunes sont une caractéristique des systèmes planétaires. Mais l’attente pourrait être longue. La toute première observation d’une exomoon il y a quatre ans show up at toujours une confirmation, et la vérification de ce nouveau candidat pourrait être tout aussi longue et controversée.



La découverte, publiée dans Mother nature Astronomy, a été dirigée par David Kipping et son Neat Worlds Lab de l’Université de Columbia, qui ont signalé le leading candidat exomoon en 2017.

« Les astronomes ont trouvé jusqu’à présent additionally de 10 000 exoplanètes candidates, mais les exolunes sont beaucoup additionally difficiles », a déclaré Kipping, qui a passé la dernière décennie à chasser les exolunes. « Ils sont terra incognita. »



L’équipe a repéré le candidat exomoon géant en orbite autour de la planète Kepler 1708b, un monde à 5 500 années-lumière de la Terre en course des constellations Cygna et Lyra. Ce nouveau candidat est approximativement un tiers plus petit que la lune de la taille de Neptune que Kipping et ses collègues ont trouvée in addition tôt en orbite autour d’une planète similaire de la taille de Jupiter, Kepler 1625b.

Les deux candidats à la super lune sont probablement constitués de gaz qui s’est accumulé sous l’attraction gravitationnelle causée par leur taille énorme, a déclaré Kipping. Si l’hypothèse d’un astronome est correcte, les lunes ont peut-être même commencé leur vie en tant que planètes, pour être entraînées sur l’orbite d’une planète encore furthermore grande comme Kepler 1625b ou 1708b.

Les deux lunes sont situées loin de leur étoile hôte, où il y a moins de gravité pour tirer sur les planètes et arracher leurs lunes. En fait, les chercheurs ont recherché des planètes gazeuses froides et géantes sur de larges orbites dans leur recherche d’exolunes précisément parce que l’analogue de notre propre système solaire, Jupiter et Saturne, ont as well as d’une centaine de lunes entre elles.

Si d’autres lunes sont là-bas, elles seront probablement moins monstrueuses, mais aussi plus difficiles à repérer, a déclaré Kipping. « Les premières détections dans toute enquête seront généralement les cinglés », a-t-il déclaré. « Les gros qui sont tout simplement les in addition faciles à détecter avec notre sensibilité limitée. »

Les exolunes fascinent les astronomes pour les mêmes raisons que les exoplanètes. Ils ont le potentiel de révéler comment et où la vie a pu émerger dans l’univers. Ce sont aussi des curiosités à section entière, et les astronomes veulent savoir remark ces exomoons se forment, si elles peuvent maintenir la vie et quel rôle, le cas échéant, elles jouent pour rendre leurs planètes hôtes habitables.

Dans l’étude actuelle, les chercheurs ont examiné l’échantillon des planètes géantes gazeuses les furthermore froides capturées par le vaisseau spatial de chasse aux planètes de la NASA, Kepler. Après avoir scanné 70 planètes en profondeur, ils ont trouvé un seul candidat – Kepler 1708b – avec un signal semblable à la lune. « C’est un signal têtu », a déclaré Kipping. « Nous avons jeté l’évier de la cuisine sur ce truc, mais ça ne veut pas partir. »

Des observations d’autres télescopes spatiaux, comme Hubble, seront nécessaires pour vérifier la découverte, un processus qui pourrait prendre des années. Quatre ans moreover tard, la première découverte d’exolunes de Kipping carry on d’être vivement débattue. Dans un report récent, lui et ses collègues ont montré remark un groupe de sceptiques avait peut-être manqué la lune de Kepler 1625b dans leurs calculs. Pendant ce temps, Kipping et ses collègues continuent d’enquêter sur d’autres resources de preuves.

Eric Agol, professeur d’astronomie à l’Université de Washington, a déclaré qu’il doutait que ce dernier signal se révèle être réel. « Il pourrait s’agir simplement d’une fluctuation des données, because of à l’étoile ou au bruit instrumental », a-t-il déclaré.

D’autres semblaient in addition optimistes. « C’est la science à son meilleur », a déclaré Michael Hippke, un astronome indépendant en Allemagne. « Nous trouvons un objet intrigant, faisons une prédiction et confirmons le candidat exomoon ou l’excluons avec de futures observations. »

« Je suis très excité de voir un deuxième candidat exomoon, même s’il est regrettable que seuls deux transits aient été observés », a-t-il ajouté. « Moreover de données serait très amazing. »

Repérer une lune ou même une planète à des centaines ou des milliers d’années-lumière de la Terre est tout sauf simple. Les lunes et les planètes ne peuvent être observées qu’indirectement lorsqu’elles passent devant leurs étoiles hôtes, ce qui provoque une diminution intermittente de la lumière de l’étoile. Capturer l’un de ces signaux de transit fugaces avec un télescope est délicat, tout comme l’interprétation des données de la courbe de lumière. Les lunes sont encore plus difficiles à détecter car elles sont furthermore petites et bloquent moins de lumière.

Mais la recherche en vaut la peine, a déclaré Kipping, en rappelant remark l’existence d’exoplanètes a été accueillie avec le même scepticisme que les exomoons le sont aujourd’hui. « Ces planètes sont extraterrestres par rapport à notre système d’origine », a-t-il déclaré. « Mais ils ont révolutionné notre compréhension de la development des systèmes planétaires. »

Les autres auteurs sont : Steve Bryson, NASA Ames Study Heart Chris Burke, MIT  Jessie Christiansen et Kevin Hardegree-Ullman, Caltech  Billy Quarles, Université d’État de Valdosta  Brad Hansen, Université de Californie, Los Angeles Judit Szulagyi, ETH Zurich et Alex Teachey, Colombie.