WASHINGTON – Si vous voulez fermer une économie pour lutter contre une pandémie sans conduire des millions de personnes et d’entreprises à la faillite, vous avez besoin que le gouvernement coupe quelques chèques. L’accord de réponse au coronavirus conclu par les dirigeants du Congrès mercredi matin recevra beaucoup de chèques par la poste, mais ils ne soulageront que quelques mois de difficultés financières.

Si l’épidémie et les perturbations se poursuivent tout au long de l’été, les législateurs devront dépenser encore plus.



Le projet de loi, un compromis entre l’administration Trump et les dirigeants républicains et démocrates au Congrès, comprend des prêts et des subventions pour les sociétés et les petites entreprises, une augmentation des prestations de chômage pour les travailleurs licenciés ou travaillant moins d’heures pendant l’épidémie, et des paiements directs aux bas et moyens -des particuliers et des familles à revenu. Les négociateurs estiment son coût à 2 000 milliards de dollars.

Ensemble, ces mesures constituent une nouvelle expansion temporaire du rôle du gouvernement fédéral dans l’économie: il paiera essentiellement des millions d’Américains pour ne pas travailler, et des milliers d’entreprises pour ne pas fermer même si elles n’ont pas de clients, afin de ralentir la propagation de la pandémie. Son coût est plus du double du plan de relance d’environ 800 milliards de dollars que le Congrès a adopté en 2009 pour atténuer la Grande Récession. Pourtant, il n’est peut-être pas encore assez important, étant donné l’énorme défi économique auquel les États-Unis sont confrontés aujourd’hui.

L’économie, qui a été fermée pour contrôler la propagation du virus, n’a pas besoin d’une secousse pour se remettre en marche. Le gouvernement essaie simplement de repousser les gens et les entreprises jusqu’à ce qu’il soit sûr de redémarrer.

Vu cet ensemble particulier de circonstances, l’accord annoncé mercredi matin n’est pas du tout une relance économique. C’est une série de paiements de survie. Et ces paiements ne dureront que quelques mois.

La rapidité avec laquelle ces paiements parviendront aux ménages et aux entreprises sera cruciale. Les perspectives d’un passage rapide se sont assombries mercredi après-midi, lorsque trois sénateurs républicains ont exprimé leurs inquiétudes quant à la générosité des prestations de chômage améliorées. Dans le meilleur des cas, où M. Trump a signé la loi jeudi, selon des personnes proches des négociations, les dollars pourraient couler vers les petites entreprises dès la semaine prochaine. De nombreuses entreprises ont peu de temps à perdre: la petite entreprise typique ne transporte que suffisamment d’argent pour durer 12 jours sans nouveaux revenus, selon une étude du JPMorgan Chase Institute.

« Les bilans sont déjà en train de rougir », a écrit cette semaine un groupe de près de 900 économistes, dont plusieurs lauréats du prix Nobel, dans une lettre appelant à une action rapide du Congrès. «Les entreprises qui échouent pendant ce temps d’arrêt nécessaire verront les emplois qu’elles ont fournis disparaître. Avec eux, une grande partie de la capacité de production de l’économie sera détruite. »

La rapidité des paiements aux ménages dépendra également en grande partie de la possession ou non de comptes bancaires par les particuliers: le Trésor devrait commencer à déposer directement les chèques dans les quelques semaines suivant l’adoption du projet de loi, mais les paiements postés prendront une ou deux semaines de plus, ont déclaré des aides du Sénat républicain. Mercredi.

M. Trump a déclaré mardi qu’il espérait que l’économie aurait «rouvert» d’ici Pâques, dans deux semaines et demie. Les experts en santé publique et un large éventail d’économistes affirment que c’est à la fois peu probable et déconseillé. Le pays manque encore de tests de dépistage à grande échelle du virus. Les infections confirmées et les décès continuent d’augmenter rapidement.

Les mesures extraordinaires que les maires et les gouverneurs ont prises pour restreindre l’activité économique, qui, à leur plus extrême, comprennent la fermeture de toutes les entreprises non essentielles et l’ordre de s’abriter dans les maisons, sont peu susceptibles de réussir à «plier la courbe» du virus pendant au moins encore une semaine. S’ils s’avèrent efficaces et que le taux d’infection ralentit considérablement, l’activité pourrait redevenir normale – ou du moins quelque chose qui lui ressemble raisonnablement – en quelques mois pour de nombreuses entreprises et travailleurs.

Si les mesures ne s’avèrent pas efficaces, ou si elles sont assouplies sous les ordres de M. Trump ou défiées en masse, les experts préviennent que la crise pourrait s’étendre beaucoup plus longtemps, sous le nuage croissant d’une récession. C’est pourquoi il est difficile de dire si l’accord du Congrès sera suffisant pour empêcher les familles d’avoir faim et les entreprises de sombrer.

Mercredi, le secrétaire au Trésor, Steven Mnuchin, a laissé entendre que le paquet que le Congrès devait adopter constituerait plus que suffisamment d’argent pour remettre l’économie sur le dos.

« Je dirais que nous avons prévu trois mois », a déclaré M. Mnuchin, se référant à la durée pendant laquelle l’économie pourrait avoir besoin d’un soutien supplémentaire. « J’espère que nous n’en aurons pas besoin pendant trois mois. Espérons que cette guerre sera gagnée plus rapidement, mais nous nous attendons à ce que ce soit une somme d’argent importante si nécessaire pour couvrir l’économie. »

Pourtant, les économistes ont salué l’accord naissant comme un bon début – un accord qui fonctionne sur plusieurs fronts pour garder l’argent circulant dans les parties de l’économie qui ont été soudainement rendues inactives.

« La réponse semble être proportionnée à l’ampleur du problème », a déclaré Justin Wolfers, économiste à l’Université du Michigan, qui a fait pression pour une réponse budgétaire importante afin de soutenir l’économie grâce à la fermeture du virus. Mais, a-t-il dit, « nous n’avons aucune idée de l’étendue du problème ».

Le projet de loi comprend 350 milliards de dollars de prêts aux petites entreprises pour les aider à couvrir leurs dépenses jusqu’à 10 semaines. Les entreprises n’auraient pas besoin de rembourser jusqu’à huit semaines de prêts si elles s’abstiennent de licencier des employés ou si elles déménagent d’ici juin pour réembaucher des employés qu’elles ont déjà licenciés. Les partisans de la mesure affirment que ces prêts, s’ils étaient déployés rapidement, pourraient aider des milliers d’entreprises à survivre, au moins temporairement.

« Il est extrêmement important que les décideurs politiques convainquent de manière crédible les propriétaires d’entreprise que ces prêts conditionnels seront effectivement annulés et que les propriétaires des entreprises seront traités équitablement », a déclaré Stan Veuger, économiste au conservateur American Enterprise Institute. Mais, a-t-il déclaré, « je suis sceptique quant à la taille du package est suffisamment grande pour couvrir toute la période d’arrêt-ralentissement. »

Le projet de loi comprend également une aide de 500 milliards de dollars aux compagnies aériennes et à d’autres grandes sociétés qui ont été touchées par un cratère de la demande des consommateurs pendant la crise. Une grande partie de l’argent serait utilisée pour soutenir les prêts et autres aides que la Réserve fédérale a prévu d’étendre aux entreprises.

Ces programmes visent en partie à encourager les entreprises à maintenir leurs employés sur leur liste de paie. Même si les travailleurs sont mis en congé sans salaire, le gouvernement interviendra essentiellement et assumera le paiement de leurs salaires tandis que les travailleurs continueront d’être couverts par toute assurance maladie fournie par leurs employeurs.

Pour les travailleurs qui perdent leur emploi, le projet de loi prévoit une augmentation des prestations de chômage pour une période pouvant aller jusqu’à quatre mois. Pour beaucoup, ces paiements correspondront ou même dépasseront le salaire qu’ils gagnaient avant l’épidémie.

Le projet de loi comprend également un paiement de 1 200 $ pour chaque adulte – et 500 $ par enfant – dans les ménages qui gagnent jusqu’à 75 000 $ par an pour les particuliers ou 150 000 $ pour les couples. L’aide disparaît progressivement pour les personnes qui gagnent plus.

Ni les républicains ni les démocrates n’aiment le projet de loi, qui est le fruit de négociations frénétiques ponctuées d’une colère partisane souvent amère. Certains groupes libéraux l’ont dénoncé comme une caisse noire pour les entreprises. Certains conservateurs ont averti que la grande quantité d’argent emprunté qu’il investirait dans l’économie pourrait alimenter une inflation galopante.

Les groupes d’entreprises l’ont célébrée comme une intervention tardive mais nécessaire, tout comme de nombreux législateurs et défenseurs des politiques.

« Rien n’est parfait ici », a déclaré le sénateur Rob Portman, républicain de l’Ohio, dans un discours prononcé mardi au Sénat. «Mais si vous rendez parfait l’ennemi du bien, vous allez faire du mal à plus de gens, plus de petites entreprises fermeront, plus de gens seront seuls et il y aura de plus en plus de gens qui seront infectés par ce virus qui autrement aurait pu être sauvé. « 

Jacob Leibenluft, membre senior du Centre libéral pour le progrès américain, a déclaré que le Congrès « aura besoin de beaucoup plus au cours des prochains mois, mais la chose cruciale que le projet de loi semble faire est de commencer à apporter un soulagement aux familles et aux communautés par des canaux qui peuvent le faire sortir ». rapidement, comme une assurance chômage élargie, des paiements directs et des aides d’État. »

Des experts politiques et des lobbyistes du monde des affaires avertissent depuis des jours que l’échec du Congrès à parvenir à un accord a provoqué la fermeture de plus d’entreprises et la perte de leurs emplois. Certains ont déclaré mardi que les législateurs devaient être prêts à commencer à travailler sur un autre plan pour éviter toute perte supplémentaire si les effets de l’épidémie s’étalaient sur l’été et l’automne.

« Une grande partie de la communauté des petites entreprises est confrontée à un événement au niveau de l’extinction », a déclaré John Lettieri, le chef du groupe de réflexion du Groupe de l’innovation économique à Washington, qui a fortement insisté pour un ensemble de prêts aux petites entreprises dans l’accord. «Ce projet de loi va-t-il aider? Absolument. Mais la capacité de prêt nécessaire pour empêcher les fermetures massives et les licenciements pourrait être quatre ou cinq fois plus importante que ce qui est proposé. »

« Le Congrès », a déclaré M. Lettieri, « doit être préparé maintenant pour la rapidité avec laquelle ces ressources vont s’évaporer. »