L’utilisation de substances naturelles modifiées avec les approches actuelles pourrait améliorer le traitement du cancer du côlon, selon les résultats des biologistes de l’Université de Californie à Irvine. La découverte provient de leurs recherches sur le rôle d’un acide aminé dans le développement tumoral et sur une méthode potentielle pour inverser le processus. Leur article paraît dans Nature Cancer. La maladie est la deuxième cause de décès par cancer aux États-Unis.



Quatre-vingt pour cent des cancers du côlon proviennent d’une mutation génétique de la protéine adénomateuse polyposis coli, ou APC. Alors que la majorité des personnes atteintes de cette mutation développeront des polypes, seuls certains des polypes deviendront cancéreux, un phénomène qui n’est pas entièrement compris. L’équipe de recherche a décidé d’étudier les facteurs non génétiques qui pourraient propulser la maladie, en concentrant leur enquête sur le rôle de la glutamine, un acide aminé.

« Les cellules cancéreuses consomment une grande quantité de glutamine pour proliférer », a déclaré Mei Kong, professeur agrégé de biologie moléculaire et de biochimie. « Mais nous avons constaté que les priver de glutamine ne tue pas toutes les cellules tumorales. Certaines cellules tumorales sont capables de s’adapter et en fait, lorsque leur approvisionnement en glutamine est faible, elles se transforment en une forme de cancer plus invasive. »



Les chercheurs ont découvert qu’une baisse des niveaux cellulaires du métabolite alpha-cétoglutarate après une privation de glutamine accompagnait la transition des cellules bénignes aux cellules cancéreuses. Cette découverte les a amenés à mener une enquête plus approfondie sur le rôle du métabolite. Lorsqu’ils ont fourni une version modifiée d’alpha-cétoglutarate à des modèles animaux présentant des mutations APC, les résultats ont été significatifs. Seulement 23% de ceux qui ont reçu le métabolite modifié ont développé un saignement rectal, une indication de tumeurs intestinales, contre 90% des modèles animaux qui ne l’ont pas reçu. Il a également freiné la croissance tumorale et protégé contre les maladies associées telles que la perte de poids.

« La supplémentation de l’alpha-cétoglutarate modifié inhibe une voie de signalisation clé du développement du cancer dans les cellules cancéreuses du côlon, les transformant en cellules plus normales », a déclaré le chercheur Thai Q. Tran, premier auteur de l’article. « Ce qui est également remarquable, c’est que nous l’avons administré en le mélangeant à de l’eau potable, donc il était facile à prendre et cela n’a pas affecté la santé globale. »

L’équipe de recherche souhaite étudier de nouvelles modifications du métabolite pour cibler spécifiquement les cellules cancéreuses du côlon.

« Nous pensons que ces nouvelles connaissances montrent un grand potentiel pour utiliser des approches moins toxiques et naturelles en combinaison avec les thérapies actuelles pour mieux traiter le cancer du côlon tout en protégeant mieux le bien-être général des patients », a déclaré le professeur Kong.

La recherche a été menée en collaboration avec le groupe du Dr Marian Waterman à l’UCI Medical School. Le soutien à la recherche a été fourni par les National Institutes of Health et l’American Cancer Society.