Une nouvelle forme de stimulation magnétique du cerveau a rapidement soulagé les symptômes de la dépression sévère chez 90% des participants à une petite étude menée par des chercheurs de la Stanford University School of Medicine.



Les chercheurs mènent un essai plus grand en double aveugle dans lequel la moitié des participants reçoivent un faux traitement. Les chercheurs sont optimistes que le deuxième essai se révélera tout aussi efficace pour traiter les personnes dont l’état ne s’est pas amélioré avec des médicaments, une thérapie par la parole ou d’autres formes de stimulation électromagnétique.

Le traitement est appelé Stanford Accelerated Intelligent Neuromodulation Therapy, ou SAINT. Il s’agit d’une forme de stimulation magnétique transcrânienne approuvée par la Food and Drug Administration pour le traitement de la dépression. Les chercheurs ont rapporté que la thérapie améliore les protocoles actuels approuvés par la FDA en augmentant le nombre d’impulsions magnétiques, en accélérant le rythme du traitement et en ciblant les impulsions en fonction de la neurocircuiterie de chaque individu.



Avant de suivre le traitement, les 21 participants à l’étude étaient gravement déprimés, selon plusieurs tests diagnostiques de dépression. Par la suite, 19 d’entre eux ont marqué dans la plage non déprimée. Bien que tous les participants aient eu des pensées suicidaires avant le traitement, aucun d’entre eux n’a déclaré avoir eu des pensées suicidaires après le traitement. Les 21 participants n’avaient auparavant connu aucune amélioration avec les médicaments, la stimulation magnétique transcrânienne approuvée par la FDA ou la thérapie électroconvulsive.

L’étude a rapporté que les seuls effets secondaires de la nouvelle thérapie étaient la fatigue et un certain inconfort pendant le traitement. Les résultats seront publiés en ligne le 6 avril dans l’American Journal of Psychiatry.

« Il n’y a jamais eu de thérapie pour la dépression résistante au traitement qui a brisé les taux de rémission de 55% dans les tests en ouvert », a déclaré Nolan Williams, MD, professeur adjoint de psychiatrie et des sciences du comportement et auteur principal de l’étude. « La thérapie électroconvulsive est considérée comme l’étalon-or, mais elle n’a qu’un taux de rémission moyen de 48% dans la dépression résistante au traitement. Personne ne s’attendait à ce genre de résultats. »

Calmer le bavardage du cerveau

Lorsque Deirdre Lehman, 60 ans, s’est réveillée le matin du 30 juin 2018, elle a dit qu’elle avait été frappée par « un tsunami d’obscurité ». Lehman avait lutté contre le trouble bipolaire toute sa vie d’adulte, mais avec des médicaments et une psychothérapie, son humeur était stable depuis 15 ans.

« Il y avait un bavardage constant dans mon cerveau : c’était ma propre voix qui parlait de dépression, d’agonie, de désespoir », a-t-elle déclaré. « J’ai dit à mon mari : » Je descends et je me dirige vers le suicide « . Il ne semblait pas y avoir d’autre option. « 

Le psychiatre de Lehman avait entendu parler de l’étude SAINT et l’avait référée à Stanford. Après que les chercheurs aient identifié l’endroit dans son cerveau qui bénéficierait d’une stimulation, Lehman a subi la thérapie.

« Au troisième tour, le bavardage a commencé à se calmer », a-t-elle déclaré. « Au déjeuner, je pouvais regarder mon mari dans les yeux. À chaque séance, le bavardage devenait de moins en moins silencieux.

« C’était la plus grande paix dans mon cerveau depuis que j’avais 16 ans et j’ai commencé sur la voie du trouble bipolaire. »

Dans la stimulation magnétique transcrânienne, les courants électriques d’une bobine magnétique placée sur le cuir chevelu excitent une région du cerveau impliquée dans la dépression. Le traitement, tel qu’approuvé par la FDA, nécessite six semaines de séances une fois par jour. Seulement environ la moitié des patients qui subissent ce traitement s’améliorent, et seulement environ un tiers connaît une rémission de dépression.

Les chercheurs de Stanford ont émis l’hypothèse que certaines modifications de la stimulation magnétique transcrânienne pourraient améliorer son efficacité. Des études avaient suggéré qu’une dose plus forte, de 1 800 impulsions par séance au lieu de 600, serait plus efficace. Les chercheurs étaient prudemment optimistes quant à la sécurité du traitement, car cette dose de stimulation avait été utilisée sans danger dans d’autres formes de stimulation cérébrale pour des troubles neurologiques, comme la maladie de Parkinson.

D’autres études ont suggéré que l’accélération du traitement aiderait à soulager la dépression des patients plus rapidement. Avec SAINT, les participants à l’étude ont subi 10 séances par jour de traitements de 10 minutes, avec des pauses de 50 minutes entre les deux. Après une journée de thérapie, le score d’humeur de Lehman indiquait qu’elle n’était plus déprimée; cela a pris jusqu’à cinq jours pour les autres participants. En moyenne, trois jours de thérapie ont été suffisants pour que les participants se soulagent de la dépression.

« Moins les participants sont résistants au traitement, plus le traitement dure », a déclaré Eleanor Cole, PhD, chercheuse postdoctorale, auteure principale de l’étude.

Renforcer une connexion faible

Les chercheurs ont également émis l’hypothèse qu’un ciblage plus précis de la stimulation améliorerait l’efficacité du traitement. Dans la stimulation magnétique transcrânienne, le traitement vise l’endroit où se trouve le cortex préfrontal dorsolatéral de la plupart des gens. Cette région régule les fonctions exécutives, telles que la sélection des mémoires appropriées et l’inhibition des réponses inappropriées.

Pour SAINT, les chercheurs ont utilisé l’imagerie par résonance magnétique de l’activité cérébrale pour localiser non seulement le cortex préfrontal dorsolatéral, mais une sous-région particulière à l’intérieur. Ils ont identifié la sous-région de chaque participant qui a une relation avec le cingulaire sous-sexuel, une partie du cerveau qui est hyperactive chez les personnes souffrant de dépression.

Chez les personnes déprimées, la connexion entre les deux régions est faible et le cingulaire sous-sexuel devient hyperactif, a déclaré Keith Sudheimer, PhD, professeur adjoint de clinique de psychiatrie et auteur principal de l’étude. La stimulation de la sous-région du cortex préfrontal dorsolatéral réduit l’activité dans le cingulaire sous-sexuel, a-t-il déclaré.

Pour tester la sécurité, les chercheurs ont évalué la fonction cognitive des participants avant et après le traitement. Ils n’ont trouvé aucun effet secondaire négatif; en fait, ils ont découvert que la capacité des participants à basculer entre les tâches mentales et à résoudre des problèmes s’était améliorée – un résultat typique pour les personnes qui ne sont plus déprimées.

Un mois après la thérapie, 60% des participants étaient toujours en rémission de dépression. Des études de suivi sont en cours pour déterminer la durée des effets antidépresseurs.

Les chercheurs prévoient d’étudier l’efficacité de SAINT sur d’autres conditions, telles que le trouble obsessionnel-compulsif, la toxicomanie et les troubles du spectre autistique.

« Résilient et stable »

La dépression que Lehman a réveillée il y a près de deux ans a été le pire épisode qu’elle ait jamais connu. Aujourd’hui, dit-elle, elle est heureuse et calme.

Depuis qu’elle a subi un traitement SAINT, elle a obtenu un baccalauréat à l’Université de Californie à Santa Barbara; elle avait abandonné en tant que jeune femme lorsque ses symptômes bipolaires ont submergé ses études.

« J’avais l’habitude de pleurer sur la moindre chose », a-t-elle déclaré. « Mais quand de mauvaises choses se produisent maintenant, je suis juste résilient et stable. Je suis dans un état d’esprit beaucoup plus paisible, capable de profiter des choses positives de la vie avec l’énergie pour faire avancer les choses. »