Une équipe internationale, dont le chercheur de l’Arizona State University, Gary Schwartz, a mis au jour le premier crâne connu d’Homo erectus, le premier de nos ancêtres à être presque humain dans son anatomie et dans certains aspects de son comportement.



Des années de fouilles minutieuses sur le site riche en fossiles de Drimolen, niché dans le berceau de l’humanité (un site du patrimoine mondial de l’UNESCO situé à seulement 40 kilomètres ou environ 25 miles au nord-ouest de Johannesburg en Afrique du Sud), ont abouti à la récupération de plusieurs nouveaux et fossiles importants. Le crâne, attribué à Homo erectus, est daté en toute sécurité pour avoir deux millions d’années.

Publié cette semaine dans Science, l’équipe internationale de près de 30 scientifiques de cinq pays a partagé les détails de ce crâne – le plus ancien fossile Homo erectus connu – et d’autres fossiles de ce site et explique comment ces nouvelles découvertes nous obligent à réécrire un une partie de l’histoire évolutive de notre espèce.



La datation à haute résolution des gisements fossilifères de Drimolen démontre l’âge du nouveau crâne pour dater les spécimens d’Homo erectus d’autres sites à l’intérieur et à l’extérieur de l’Afrique d’au moins 100 000 à 200 000 ans et confirme ainsi une origine africaine pour l’espèce.

Quand trois espèces d'ancêtres humains ont marché sur Terre

Le crâne, reconstruit à partir de plus de 150 fragments séparés, est un individu probablement âgé entre trois et six ans, donnant aux scientifiques un aperçu rare de la croissance et du développement de l’enfant chez ces premiers ancêtres humains.

Des fossiles supplémentaires récupérés à Drimolen appartiennent à une espèce différente – en fait, un genre différent de l’homme humain tout à fait – l’ancêtre humain plus lourd et plus construit, Paranthropus robustus, connu pour se produire également sur plusieurs sites de grottes à proximité préservant des fossiles de la même géologie âge. Une troisième espèce distincte, Australopithecus sediba, est connue des dépôts vieux de deux millions d’années d’un ancien site de grotte pratiquement en bas de la route de Drimolen.

« Contrairement à la situation actuelle, où nous sommes la seule espèce humaine, il y a deux millions d’années, notre ancêtre direct n’était pas seul », a déclaré Andy Herries, directeur de projet et chercheur principal de l’Université de La Trobe en Australie.

Gary Schwartz, paléoanthropologue et associé de recherche à l’Institut des origines humaines de l’ASU, a participé aux fouilles et à la récupération du nouveau crâne et, en tant qu’expert de l’évolution de la croissance et du développement, poursuit son travail avec l’équipe de recherche pour analyser les nombreux spécimens de nourrissons et de juvéniles trouvés sur le site.

« Ce qui est vraiment excitant, c’est la découverte que pendant cette même tranche de temps étroite, il y a environ deux millions d’années, il y avait trois types très différents d’ancêtres humains anciens parcourant le même petit paysage », a déclaré Schwartz.

« Nous ne savons pas encore s’ils ont interagi directement, mais leur présence soulève la possibilité que ces anciens humains fossiles aient développé des stratégies pour diviser le paysage et ses ressources d’une manière ou d’une autre pour leur permettre de vivre dans une telle proximité. » Schwartz est également professeur agrégé à l’École de l’évolution humaine et du changement social.

La capacité de dater les dépôts de grottes anciennes de Drimolen avec un tel degré de précision, en utilisant une gamme de techniques de datation différentes, a permis à l’équipe d’aborder d’importantes questions plus larges sur l’évolution humaine dans cette région de l’Afrique.

Le coauteur de papier Justin Adams de l’Université Monash (Australie) est un spécialiste de la reconstruction des paléohabitats à partir des animaux préservés dans les sites fossiles, a déclaré que la découverte nous permet désormais de déterminer quel rôle les habitats, les ressources et les adaptations biologiques uniques des premiers Homo erectus peuvent ont joué dans l’extinction éventuelle d’Australopithecus sediba en Afrique du Sud.

« La découverte du premier Homo erectus marque une étape importante pour le patrimoine fossile sud-africain », a déclaré la codirectrice du projet et doctorante à l’Université de Johannesburg, Stephanie Baker.

Le travail sur le terrain se poursuivra à Drimolen, élargissant les fouilles pour inclure des composants encore plus anciens de la grotte et pour donner un aperçu plus approfondi des forces qui façonnent l’évolution humaine dans cette partie du continent africain.

La majeure partie de cette recherche a été financée par la bourse de recherche future de l’Australian Research Council FT120100399 et la subvention de découverte ARC DP170100056. L’analyse U-Pb a été financée par ARC DECRA DE120102504. La datation US-ESR a été prise en charge par ARC DP140100919. Les travaux sur le site par la Mission archéologique italienne ont été soutenus par une série de subventions par le ministère italien des Affaires étrangères, grâce à la Fondation nationale de la recherche (Plateforme des origines africaines) pour les subventions qui ont soutenu les fouilles et la recherche à Drimolen. Ce travail a également été soutenu par une bourse de recherche de troisième cycle de l’Université de La Trobe et une subvention de recherche interne de l’Université de La Trobe et une subvention de recherche de la Society of Antiquaries London. Des éléments du travail paléomagnétique ont été menés lors d’une bourse de recherche à l’Institut de magnétisme rocheux de l’Université du Minnesota, soutenue par la National Science Foundation, USA.