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Trump voulait découper et vendre le terrain de Mar-a-Lago dans les années 90. C'est ainsi que les conservateurs et les fonctionnaires l'ont arrêté.


En 1991, Donald Trump a tenté de subdiviser sa propriété de Mar-a-Lago et de construire des manoirs, mais un groupe de conservateurs avait d'autres idées.

Six ans après que Donald Trump a envahi Palm Beach, en Floride, pour acheter le vaste manoir des années 1920 connu sous le nom de Mar-a-Lago, il a déposé des documents pour découper son terrain, construire huit immenses maisons et les vendre pour un joli profit.

C'était au début de 1991, quelques mois avant que Trump ne fasse faillite pour la première fois avec le casino Trump Taj Mahal à Atlantic City, New Jersey. Il tentait de restructurer la dette du casino alourdie par des millions de junk bonds.

Mar-a-Lago lui coûtait plus de 3 millions de dollars d'impôts et d'entretien chaque année, mais ne produisait aucun revenu. Trump cherchait un moyen de gagner de l'argent avec la propriété.

"Quand il a eu tous ces problèmes avec les faillites, c'était la seule chose qu'il avait de la valeur, fondamentalement", a déclaré Laurence Leamer, l'auteur de "Mar-a-Lago : Inside the Gates of Power at Donald Trump's Presidential Palace".

Il a ajouté : « Qu'allait-il en faire ?

À l'époque, Mar-a-Lago était aussi belle qu'elle l'est aujourd'hui. La pièce maîtresse était une structure de 62 000 pieds carrés, avec une tour de 75 pieds et des tuiles émaillées roses partout. Les constructeurs avaient importé trois cargaisons de pierre italienne pour ses murs extérieurs. La propriété traverse une île mince le long de la côte atlantique de la Floride. Trump a depuis construit une immense salle de bal, avec 7 millions de dollars de garnitures en or, mais peu de choses ont changé.

L'idée de Trump était de subdiviser les 17 acres entourant le manoir, qui était inscrit au registre national des lieux historiques. Il n'avait pas l'intention de vendre le manoir, seulement les terrains qui l'entourent, selon les archives publiques.

Mais après des mois de bagarres avec les responsables de la planification, les habitants et les conservateurs nationaux, les plans de Trump pour modifier la propriété ont été rejetés.

reconnaissant le rôle des défenseurs de la préservation pour l'arrêter. Il a déclaré au journal : "Si quelqu'un d'autre que Donald Trump le possédait, il l'approuverait".

Il faudra quelques années avant que Trump ne décide de transformer Mar-a-Lago en un club privé, avec des frais d'adhésion lucratifs qui finiront par grimper à 200 000 $. Pendant qu'il était à la Maison Blanche, le complexe a rapporté un total de 93,5 millions de dollars, selon les divulgations annuelles déposées auprès du Bureau de l'éthique du gouvernement. Mais son avenir en tant que propriété phare de Trump n'a pas toujours été gravé dans le marbre.

Trump à Mar-a-Lago en 2019.

Tom Brenner/

Pour en savoir plus sur les débuts de Trump à Mar-a-Lago. y compris des centaines de pages de documents de Palm Beach provenant d'une demande de Freedom of Information Act. Nous avons recherché les transcriptions des réunions de Palm Beach, les rapports des médias et les documents financiers.

Ils ont déclaré que Trump était considéré comme un étranger – un intrus de New York – faisant des vagues dans une communauté riche et soudée. Ils ont dit qu'il n'était pas disposé à respecter les règles parfois tacites de l'immobilier de Palm Beach, où tout le monde se connaissait et où la préservation historique était primordiale.

"Et il ne penserait pas du tout au statut de monument historique national, sauf que cela pourrait lui conférer un certain prestige", a déclaré Tersh Boasberg, un avocat spécialisé dans la préservation à Washington qui a organisé un groupe de défenseurs de la préservation nationale contre Trump.

L'organisation Trump et le bureau de Donald J. Trump n'ont pas répondu à plusieurs demandes de commentaires.

Tim Frank, un architecte qui était le coordinateur des projets spéciaux de la Palm Beach Landmarks Preservation Commission lors des débats en 1991, a déclaré : « Avouons-le, tous ceux qui siègent à ma commission probablement - ce n'est qu'une déclaration - avaient probablement plus d'argent que Trump de toute façon, donc ils n'ont pas été intimidés par le gars."

Frank a ajouté : "Je veux dire, il est nouveau riche."

Une retraite d'hiver

Mar-a-Lago a été offert au gouvernement américain. Neuf ans plus tard. Les fonctionnaires ne voulaient plus payer pour l'entretien, selon des documents gouvernementaux.

Au cours des années suivantes, les acheteurs potentiels allaient et venaient. Une vente à deux développeurs de Boca Raton pour 13,5 millions de dollars a échoué.

L'année suivante, le maire et le conseil municipal de Palm Beach ont écrit une lettre au National Park Service demandant de subdiviser la propriété, facilitant ainsi la vente. Un acheteur a fait une offre de 12 millions de dollars, mais seulement s'il pouvait ajouter huit ou neuf maisons à la propriété, selon un dossier du NPS. Mais cet accord a également échoué.

"La ville a accepté de le subdiviser quand quelqu'un allait l'acheter auparavant", a déclaré Leamer. "Quand Trump l'a obtenu, il n'a pas obtenu la permission de le faire."

Le plan de 1985 de Palm Beach pour subdiviser Mar-a-Lago en Vistas Del Mar-a-Lago

Ville de Palm Beach

L'inscription au Registre national figurait parmi les arguments de vente. Cecil N. Mckithan, un coordinateur des points de repère du NPS, a résumé la propriété en 1981, en déclarant : « Mar-A-Lago illustre le mode de vie baronnial adopté par la société aisée des années 1920 pendant le boom foncier qui a ouvert la Floride au développement de stations balnéaires d'hiver.."

Mckithan inclurait également une description de la « toute la propriété », ce qui s'avérerait crucial. La même chose avait été faite dans une désignation antérieure du statut historique de la propriété, signée par Stewart L. Udall, secrétaire de l'Intérieur, en 1969, selon les documents du NPS.

Lorsque Trump a acheté la maison, un représentant a déclaré qu'il prévoyait de l'utiliser comme résidence privée, selon The Miami Herald, qui a publié un article sur l'accord sur sa première page en octobre 1985. L'histoire, qui a qualifié Trump de "millionnaire flamboyant ", a cité une source anonyme, qui a déclaré : "Il prévoit de garder un profil bas."

Le Herald a rapporté plus tard que le prix de vente réel indiqué auprès des autorités de Palm Beach n'était que de 5 millions de dollars. Mais Trump a également acheté une grande partie du mobilier de Mar-A-Lago et une propriété de 2 millions de dollars en bord de mer devant la propriété existante, rapprochant peut-être le prix total de la fourchette d'origine, a rapporté le Herald.

Dans les centaines de pages de fichiers Mar-a-Lago du National Historic Landmarks Program, il y a une coupure de journal jaunie sans signature, date ou nom de publication. Cette histoire disait: "Contrairement aux développeurs précédents, qui prévoyaient de subdiviser le terrain, Trump gardera la maison intacte comme retraite d'hiver."

Le planificateur et l'architecte

Quelques années plus tard, les plans de lotissement de Trump sont arrivés sur le bureau de Frank. Comme c'était habituellement le cas à Palm Beach, ils ont été livrés par un ami proche. Cette fois, c'était l'architecte Eugene Lawrence, que Trump avait engagé pour le projet.

Les plans prévoyaient le rezonage des 17 acres entourant le manoir d'origine pour ajouter plus de maisons. selon les dessins préparés par le Lawrence Group. Collectivement, ils seraient connus sous le nom de "The Mansions at Mar-a-Lago".

Des maisons similaires à celles de la proposition se vendaient environ 6 millions de dollars chacune ailleurs, a déclaré Lawrence au Herald en février 1991. En utilisant des calculs au dos de l'enveloppe, Trump rapporterait environ 48 millions de dollars lorsqu'il vendrait les nouvelles maisons, à l'exclusion du coût de leur construction et de leur commercialisation.

"Ce seront de grandes maisons", a déclaré Lawrence au Herald.

Le plan de Trump pour les manoirs de Mar-a-Lago.

Service des parcs nationaux

À l'époque, Donna Beinstein était architecte junior au cabinet de Lawrence, aidant l'architecte senior à dessiner les plans.

"Je pense que Trump est venu le voir parce qu'il était à Palm Beach depuis un certain temps et connaissait beaucoup de gens à Palm Beach avec lesquels nous aurions affaire au cours du processus", a déclaré Beinstein, qui travaille maintenant comme architecte à Connecticut.

Elle a déclaré que les manoirs proposés étaient conçus pour mesurer environ 10 000 pieds carrés chacun, beaucoup plus petit que le Mar-a-Lago de 62 500 pieds carrés.

Beinstein a encore différentes versions des Manoirs de Mar-a-Lago. Ils ont montré une conception en évolution. En quelques mois, le nombre de logements neufs est passé de huit à sept. Et la route périphérique a été éloignée de la voie navigable intercôtière, pour améliorer la vue sur l'eau et faire de la place pour le terrain de golf.

Les conservateurs locaux ont signalé qu'ils avaient des doutes quant à savoir si les plans de Trump seraient conformes à la conception historique de la propriété.

En mars 1991, Charles Millar Jr. un planificateur du développement dans un cabinet d'avocats de Palm Beach - Moyle, Flanigan, Katz, FitzGerald & Sheehan, P.A. - a envoyé une lettre à l'historien en chef du NPS à Washington. Il a joint les plans de lotissement.

"Le temps presse concernant cette tragédie imminente", a écrit Millar dans la lettre, dont une copie s'est retrouvée dans les archives du NPS.

C'était l'une des nombreuses lettres qui ont atteint les fonctionnaires fédéraux de la préservation ce printemps-là. Ils semblaient tous chercher une chose. Ils voulaient mettre un terme au projet de Trump.

Un défenseur de l'histoire fougueux

Dans les jours qui ont précédé une réunion du 17 mai 1991 à Palm Beach pour discuter des plans de Trump, une courte note écrite par Boasberg a commencé à circuler à Washington.

« OBJET : crise à Mar-a-Lago », a-t-il déclaré, ajoutant : « À moins que le plan de Trump ne soit étouffé dans l'œuf, le nouveau lotissement (avec ses huit manoirs, diverses dépendances et une nouvelle route) endommagera irrémédiablement le National Landmark.

Boasberg, l'avocat de Washington, aujourd'hui âgé de 86 ans,: "Comment m'avez-vous trouvé ?"

Il avait été une force motrice contre Trump sur le projet Mar-a-Lago, après que Barbara Hoffstot, une éminente conservatrice, qui avait vécu à temps partiel à Palm Beach, lui ait demandé son aide. Les deux se sont rencontrés lors d'un événement de préservation à Washington, et elle l'avait enrôlé presque immédiatement.

"Elle était une fidèle. Elle était une conservatrice historique très fougueuse. Elle ne voulait pas du tout voir cette propriété subdivisée", a déclaré Boasberg.

Il a écrit le mémo sur la "Crise" à Mar-a-Lago, l'a envoyé à tous les conservateurs qu'il connaissait, puis s'est envolé pour la Floride pour une série de réunions sur la subdivision. Un who's who des conservateurs de Washington s'est présenté à la réunion.

Instantanés NPS de Mar-a-Lago.

Service des parcs nationaux

Bien que Mar-a-Lago ait été inscrite au registre national, ce qui lui confère du prestige, la décision réelle concernant les modifications apportées à la propriété serait prise localement. Les propriétés historiques peuvent être reconnues au niveau fédéral, mais elles sont régies par les lois locales.

Dans le même temps, des groupes locaux à Palm Beach se rassemblaient contre Trump. Leur chef était Polly Anne Earl, directrice exécutive de la Preservation Foundation of Palm Beach.

L. Frank Chopin, le conseiller juridique de la fondation Earl, a commencé la réunion avec un "argument cinglant de 40 minutes", selon le rapport.

"Cette demande demande un report", a déclaré Chopin, selon le rapport.

Cette première réunion était controversée, selon les rapports du lendemain à Palm Beach. Trump n'y a pas assisté. Après que les deux parties ont eu leur mot à dire, une décision a été reportée, selon le procès-verbal.

Boasberg a déclaré qu'il s'était rendu à Mar-a-Lago avec un groupe de conservateurs, essayant de se faire une idée de l'ampleur des changements proposés. Il se souvenait d'avoir poussé son nez contre une clôture pour avoir une meilleure vue. Il ne se souvenait pas avoir été autorisé sur la propriété.

"Il aurait peut-être eu besoin d'une couche de peinture ou quelque chose du genre, mais je veux dire, il n'était pas délabré", a-t-il déclaré. "C'était une propriété spectaculaire."

Une "fabrication délibérée"

Au dire de tous, Trump a sauté la plupart des réunions publiques tenues à Palm Beach. Ses avocats et designers étaient toujours présents, et il était souvent mentionné par son nom. Mais il ne figure pas dans le procès-verbal officiel.

"Il ne daignerait pas arriver à quelque chose comme ça", a déclaré Boasberg.

Pour certains - comme Leamer, l'auteur - les mois que Trump a passés à essayer de subdiviser les terrains seraient considérés comme un "coup" dans la longue histoire légendaire de Mar-a-Lago. y compris des membres du "marais" à Washington.

Des coupures de presse de l'époque montrent que Trump a tenté d'influencer la décision de la ville et d'influencer le débat public en s'adressant à la presse. C'était une compétence qu'il perfectionnait encore à cette époque.

Après la première rencontre.

Trump leur a dit qu'il envisageait sérieusement de vendre la propriété au révérend Sun Myung Moon, le chef de l'Église de l'Unification. Les partisans de Moon, appelés "Moonies", un terme que l'église n'aime pas, étaient connus pour leur large diffusion dans la communauté.

Membres de l'Église de l'Unification effectuant des activités de sensibilisation en 1997.

Le journal a cité un proche de Trump disant : « Si pense qu'ils n'aiment pas une subdivision de Mar-a-Lago, que vont-ils faire quand un millier de Moonies descendent sur Palm Beach chaque week-end ? »

Les commentaires ont fait écho dans tout le pays, avec des textes de présentation dans le Seattle Times, le Milwaukee Journal Sentinel et ailleurs.

un porte-parole a qualifié l'accord de « fabrication délibérée » et a demandé des excuses personnelles à Trump.

Un responsable de l'église a téléphoné à Frank la semaine suivante, précisant que l'église n'avait jamais été intéressée par la propriété. Le bureau de l'église à New York a envoyé un communiqué de presse qualifiant les commentaires de Trump d'"exemple récent flagrant de racisme et de fanatisme purs et simples".

La semaine dernière, Sungmi Orr, un porte-parole de l'église, a confirmé que l'église "n'a jamais eu l'intention d'acheter la propriété et n'y avait aucun intérêt".

"Aucune excuse n'a été reçue et n'est requise de M. Trump", a déclaré Orr dans un e-mail.

Un combat de plusieurs mois

Une deuxième réunion est prévue quelques mois plus tard. Le motif s'est répété. Dans les jours qui ont précédé la réunion du 21 juin 1991, un dépliant a commencé à circuler.

« ALERTE ROUGE », dit-il en gros caractères.

Il a appelé tous les habitants de la ville à inonder les salles du conseil municipal pour faire pression pour mettre fin au plan de Trump.

"La chance d'assurer un traitement soigné, sensible et esthétique de Mar-a-Lago, de la maison et du terrain, ne se produira qu'une seule fois", a déclaré le dépliant, publié par la Preservation Foundation of Palm Beach.

Encore une fois, Boasberg, Earl et une foule d'autres défenseurs de la préservation étaient sur place pour témoigner contre les plans de Trump.

Au cours des quelques réunions suivantes - la discussion a été reportée à plusieurs reprises - les personnes opposées aux plans de Trump ont déclaré à plusieurs reprises que le terrain était tout aussi important que le manoir. Ils faisaient écho au langage utilisé dans les formulaires du Registre historique national déposés par Mckithan une décennie plus tôt.

Trump avec le président chinois Xi Jinping en 2017.

Carlos Barria/

"Cela nous a fait penser aux moustiques", a déclaré un membre du Garden Club lorsque la parole a été ouverte aux commentaires. "Donc, il semble qu'en plus des manoirs à Mar-a-Lago, nous allons avoir des moustiques à Mar-a-Lago."

Le fait que les motifs soient si importants s'est avéré être l'un des derniers clous du cercueil des plans de Trump, a rappelé Boasberg. Il a dit qu'il était chanceux qu'ils aient été détaillés dans les documents du registre historique national remplis par Mckithan une décennie plus tôt.

Il s'est souvenu d'avoir assisté à l'une des réunions, d'avoir écouté un défilé de défenseurs de la préservation plaider en faveur de l'importance des terrains de Mar-a-Lago et de savoir à ce moment-là que les plans de Trump ne seraient pas approuvés.

Mais Frank s'est souvenu d'un autre détail qui, a-t-il dit, a peut-être eu plus d'influence sur le fait que la commission a nié les plans de Trump.

Trump a été invité à revenir avec un plan de préservation historique qui montrait comment l'argent collecté grâce à la vente de la propriété subdivisée maintiendrait le manoir central à perpétuité, a déclaré Frank. Les responsables de Palm Beach avaient besoin de voir que l'argent que Trump tirait de la subdivision garderait le manoir d'origine en bon état pendant des années et des décennies à venir.

La tâche incomba à Lawrence, l'architecte et ami de Frank.

Lawrence est parti travailler sur le plan. Des semaines plus tard, il est revenu avec "un classeur à trois anneaux qui faisait probablement un demi-pouce d'épaisseur, et il était rempli de merde", se souvient Frank.

Il a ajouté : "En fait, je dois décrire cela avec précision, car il est décédé et je ne veux pas déformer cela de quelque manière que ce soit. Mais Gene m'a indiqué qu'il n'avait essentiellement pas le pouvoir de le faire. Je suppose que Trump a essentiellement dit: "Lancez-leur quelque chose. ""

Lawrence avait présenté un plan qui prévoyait une aubaine fiscale pour Palm Beach et le comté. Les maisons généreraient environ 106 000 $ chaque année en nouvelles taxes, a-t-il déclaré.

Mais cela ne suffisait pas, dit Frank. En fin de compte, c'est l'incapacité de l'équipe Trump à présenter un modèle commercial qui maintiendrait le manoir en bon état qui a condamné le projet, a déclaré Frank.

"Le mois suivant, sur la base de ma discussion avec Gene et du fait qu'il ne nous a rien donné d'autre, la Commission Landmark a essentiellement rejeté officiellement le plan", a-t-il déclaré.

Une équipe de consultants embauchés par la ville avait également conclu que les plans détruiraient le domaine. Le 16 août 1991, la commission a voté à l'unanimité le rejet du plan.

disant qu'il ferait appel. Il finirait par poursuivre, mais n'arriverait jamais à subdiviser la propriété.

"Nous sommes venus avec un plan sensible. Nous avons le droit d'obtenir un lotissement plus grand - 12, peut-être 14, lots", a-t-il déclaré.

Hommage aux conservateurs

Mais en juin 1992, Earl et les autres conservateurs étaient suffisamment convaincus que les plans de Trump avaient été définitivement écrasés pour qu'elle envoie une lettre de félicitations à un conservateur du National Park Service.

"Pendant onze mois, la Preservation Foundation a lutté pour amener ces questions dans le débat sur cette question", a écrit Earl. "Le fait qu'ils aient finalement été abordés est un hommage à vos efforts et à ceux de la communauté nationale de la préservation."

Trump en 2011 taquine une candidature à la présidence.

Joe Skipper/

La lettre était pour la plupart élogieuse, mais enfouie dans celle-ci, il affirmait que les groupes de préservation "qui ont l'obligation légale de protéger les propriétés historiques n'ont jusqu'à présent pas été des partenaires responsables dans la préservation de Mar-A-Lago".

Trump a poursuivi : "Si cette injustice n'est pas remise en question et corrigée, au fil du temps, elle aura un effet paralysant sur la volonté d'autres individus de consacrer volontairement leurs ressources à la préservation."