La série d’interviews de Rolling Stone, Unknown Legends, présente des conversations de longue durée entre l’écrivain senior Andy Greene et des musiciens chevronnés qui ont tourné et enregistré aux côtés d’icônes pendant des années, voire des décennies. Tous sont réputés dans le domaine, mais certains sont moins connus du grand public. Ici, ces artistes racontent leur histoire complète, donnant un aperçu de la vie sur la liste A de la musique. Cette édition présente la choriste Dolette McDonald.



Lorsque Dolette McDonald est entrée dans l’espace de répétition de Talking Heads peu de temps avant le lancement de leur tournée mondiale Remain in Light en 1980, elle n’avait aucune idée que sa vie était sur le point de changer pour toujours. Le groupe avait embauché sa vue invisible comme son premier chanteur de sauvegarde, même si son expérience principale était de chanter dans l’église et sur une poignée de disques disco. Elle n’avait jamais entendu une note de leur musique et ne savait pas qui était l’un d’entre eux, mais elle s’est instantanément intégrée dans leur monde et est devenue un film incroyable sur scène pour David Byrne, doublant sa voix sur des chansons comme « Born Under Punches » et « The Great Curve » et élevant leur spectacle à de nouveaux sommets incroyables.

Entretien avec la chanteuse Dolette McDonald : Talking Heads, Police, Don Henley

Son passage avec Talking Heads a été le début d’une incroyable carrière de chanteuse remplaçante qui comprenait des tournées avec la police, Sting, Don Henley et Steve Winwood, et des sessions d’enregistrement avec les Rolling Stones, Tears for Fears, Chic et Laurie Anderson. Quand il s’est calmé dans les années 90, McDonald a déménagé à Naples, en Floride, et a commencé une toute nouvelle vie loin des projecteurs. Nous l’avons appelée dans sa nouvelle maison à Savannah, en Géorgie, pour tout savoir sur son incroyable voyage.



Comment s’est passée votre année de pandémie ?

Compte tenu de tout ce qui s’est passé, c’est formidable. Cela m’a permis de prêter attention à moi, de grandir un peu plus et de passer plus de temps sur moi au lieu de courir partout en faisant Dieu sait quoi. Pour ce qui est de ne pas pouvoir voir les gens, c’est vraiment très difficile. Je suis un introverti extraverti, donc je suis bien d’être souvent à la maison. Cependant, le fait que je ne puisse pas sortir, la nature humaine est comme… je suis énervé en ce moment. [Laughs] Mes compétences en cuisine sont également devenues incroyables.

Je veux retourner ici et parler de ta vie. Quels sont vos premiers souvenirs d’avoir entendu de la musique lorsque vous étiez enfant ?

Ouf ! Mes premiers souvenirs seraient d’entendre Dinah Washington. Nous avions un tourne-disque, et c’était avant que ma mère ne devienne très religieuse et que tout cela a été enlevé. Mais je me souviens, petite enfant, de la voix de Dinah Washington.

Où as tu grandi ?

Newark, New Jersey.

Quel âge aviez-vous lorsque votre mère est devenue très religieuse et a interdit la plupart de la musique ?

Je n’étais pas encore à l’école, alors je pense que j’avais environ cinq ans. Je suis le bébé de sept ans. Ma mère n’est donc devenue religieuse que moi. [Laughs] J’étais baisé. [Laughs] Elle a décidé de devenir cette fanatique religieuse et c’est moi qui l’ai payé.

Vos frères et sœurs ont-ils furtivement de la musique dans la maison ou était-ce vraiment interdit ?

C’était interdit. Ce qui est intéressant à ce sujet, c’est que mon père n’était pas religieux. C’était une étrange dichotomie. Mon père travaillait le deuxième quart de travail, donc nous ne le voyions que le week-end, généralement pour le dîner du dimanche. C’est parce que le samedi, il faisait la fête avec sa famille, qui vivait dans la rue. Mais ma mère était une extrémiste. J’ai entendu des histoires sur elle quand elle était plus jeune. Elle était plutôt fêtarde. Elle est passée de cela à l’extrême opposé et est devenue religieuse. Et en fait, elle est devenue évangéliste. C’est là que j’ai découvert que je pouvais chanter.

Dis-moi à propos de ça.

J’étais à l’école et j’avais un professeur de musique nommé Miss Simmons. Je ne l’oublierai jamais car elle a eu un impact considérable sur ma vie. Elle était fabuleuse. Elle a enseigné aux enfants du centre-ville et elle est venue dans une voiture habillée comme une star de cinéma. Elle n’a pas conduit. Elle sortirait par derrière. C’est incroyable les choses dont je me souviens parce que je ne me souviens pas de certaines choses, mais il y a des choses dont je me souviens vraiment, et elle en fait partie.

Elle nous apprendrait des airs de spectacle de Broadway et j’harmoniserais, sans m’en rendre compte. Elle serait au piano et elle dirait: « Qui est cette voix ? » Au début, je pensais que j’avais des ennuis. Bien sûr, je ne l’étais pas, je suis venu le découvrir. Elle m’a pris à part et m’a demandé de chanter des choses. Elle m’a enseigné la « prière du Seigneur » et a appelé ma mère et lui a demandé de venir à l’assemblée, où toute l’école s’est réunie et a organisé des pièces de théâtre et des choses. Ils chantaient toujours la prière du Seigneur en premier et le serment d’allégeance. J’ai chanté le Notre Père et c’est là que ma mère a réalisé que je pouvais chanter.

Comment votre carrière de chanteuse a-t-elle évolué dans votre enfance ? Était-ce principalement dans l’église ?

Ouais. Ma mère voyageait. J’avais l’habitude de me réchauffer à l’église pour elle. J’ai chanté avant qu’elle ne parle. C’était plutôt cool car ils avaient l’habitude de passer l’assiette et il y avait de l’argent supplémentaire à chaque fois que j’allais avec elle. [Laughs]

Le plus drôle, c’est que j’étais si timide que je tremblais. J’étais tellement nerveux. Elle m’a dit de ne pas regarder les gens. Chaque église avait une horloge à un certain niveau et elle était juste au-dessus de la tête des paroissiens. Je regardais toujours l’horloge et cela semblait me calmer. Des années plus tard, j’ai découvert que c’était une habitude terrible car elle resserrait mes cordes vocales. [Laughs]

C’était mon expérience de chanter à l’église. À partir de là, je chanterais dans des chœurs et je dirigerais des chœurs de jeunes dans l’église. À mesure que ma mère est devenue plus populaire, ses enfants sont devenus plus populaires. J’ai commencé à diriger la chorale des jeunes, puis à chanter avec des groupes. Le groupe dont je me souviens le plus, qui était le plus proche du show business, s’appelait les Voices of Tomorrow. Il y a un homme nommé Donnie Harper qui était en fait le directeur de ce groupe et en charge de ce groupe.

Grâce à Donnie, j’ai commencé à chanter pour Cissy Houston. J’ai commencé à jouer avec elle. À partir de là, les choses ont commencé à s’accélérer.

Parlez-moi de Cissy. Comment était-ce de travailler pour elle ?

Elle était géniale. Nous pouvions comprendre puisque nous étions tous des enfants d’église. Ce que j’ai adoré de travailler pour elle, c’est qu’elle faisait du cabaret. J’adore les cabarets. J’aimerais que les clubs de souper et les cabarets soient toujours là. Ce sont en fait certains de mes plus beaux souvenirs. Nous jouions à Sweetwater et il y avait d’autres clubs fantastiques à New York. J’ai en quelque sorte appris de Cissy, un peu, comment jouer parce qu’elle était à l’origine une chanteuse de fond. J’ai beaucoup appris d’elle et nous avons partagé une loge et nous avons discuté. J’ai fait certaines de mes premières sessions d’enregistrement grâce à elle. J’ai eu beaucoup de chance de travailler avec elle.

Avez-vous rencontré Whitney enfant ?

Oh oui. Elle courait dans la maison en étant enfant. Elle chantait parfois avec nous. C’est trop drôle. À ce moment-là, mon état d’esprit était simplement de traîner, de m’amuser et de chanter. Je n’ai jamais pensé que Whitney pouvait devenir ce qu’elle était, ou quoi que ce soit. Je ne me suis même jamais rendu compte que c’était une possibilité.

Parlez-moi de la découverte de la musique pop à l’adolescence lorsque vous avez enfin pu entendre toutes ces bonnes choses.

Heureusement, The Ed Sullivan Show n’a pas été interdit. C’est là que j’ai pu voir Diana Ross and the Supremes and the Temptations and the Beatles et Gladys Knight and the Pips. Nous avons pu marcher dans la rue et vous entendiez de la musique sortir des maisons et de la radio. J’étais familier avec la musique du jour. Je connaissais même les Beatles.

Je pensais que j’étais Diana Ross à un certain moment de ma vie. Je m’habillais comme elle. Je portais des cils. C’est à ce moment-là que j’ai quitté la maison. Je suis parti à 17 ans, mais c’est une autre histoire. C’est là que j’ai commencé à mûrir et à me développer. J’ai tout fait tard car j’étais si étouffé comme un enfant. Mon apprentissage a parfois un prix.

Mais Diana Ross était tout. Quand elle a fait le film Lady Sings the Blues, j’ai acheté le disque et je connaissais tout le dialogue. J’étais obsédé par elle; Je l’étais vraiment.

Comment votre carrière a-t-elle évolué après votre passage chez Cissy Houston ?

Quand j’étais avec Cissy Houston, j’ai fait un enregistrement avec [producer] Michael Zager. C’était le groupe afro cubain. J’ai chanté avec eux une chanson intitulée « Black Widow Woman ». C’était ma première tentative en solo.

C’est là que je me suis intéressé à l’enregistrement. Et puis j’ai commencé à tourner avec Walter Murphy et le groupe « Fifth of Beethoven ». Je faisais juste concert après concert. Finalement, j’ai chanté pour un groupe disco appelé les Bombers. Grâce à eux, j’ai rencontré un homme du nom de Busta Jones.

Il était si merveilleux pour moi, comme un frère. Et probablement ma première pom-pom girl, vraiment. Il s’est rendu compte que j’avais une sorte de talent et m’a demandé de chanter sur un de ses disques, et je l’ai fait. Il s’est avéré qu’à ce moment-là, les Talking Heads cherchaient à élargir leur groupe. Busta m’a recommandé pour le poste.

Connaissiez-vous leur musique ?

Sûrement pas ! [Huge laugh] Sûrement pas ! Je ne savais rien ! Je me suis dit: « Qu’est-ce que c’est que les Talking Heads ? » [Laughs] Je ne sais pas comment, mais Busta a toujours été au milieu de tout en termes de punk et de New Wave. C’était un homme noir qui portait des chapeaux de cow-boy et des bottes de cow-boy. J’ai été étonné qu’il ait trouvé son chemin là où tout le monde le connaissait. Il n’était qu’un de ces gars.

Parlez-moi de votre première rencontre avec les Talking Heads. Vous ont-ils auditionné ?

Non. Le plus drôle, c’est que je les ai rencontrés à la répétition. À quel point est-ce fabuleux ? Je n’ai même pas eu besoin d’auditionner. Ils ont cru Busta. J’étais complètement inconnu.

Quelle a été votre première impression de David Byrne ?

J’étais tellement nerveux que je ne sais même pas si j’avais une impression. Je pensais qu’ils étaient un peu bizarres. Cependant, Chris Frantz, le batteur, était si normal. Tout le monde, à l’exception de David, s’est avéré si normal. David était bizarre et bizarre, mais d’un autre côté, il y avait [keyboardist] Bernie Worrell, qui était tout aussi bizarre. [Laughs]

Comment était-ce d’entendre leur musique pour la première fois ? Entendre Remain in Light doit avoir soufflé votre esprit.

Curieusement, ma première réaction a été : « Qu’est-ce que c’est ? » Vous parlez d’une fille de Newark, dans le New Jersey, habituée à chanter dans les bars et à chanter de la soul. Je n’avais jamais été initié au punk ou à la New Wave. Je n’avais aucune idée de ce qu’était ce type de musique. Bien que, au fur et à mesure que je devenais plus instruit, je me suis rendu compte qu’ils ne faisaient vraiment pas de punk ou de New Wave. Ils avaient leur propre truc qu’ils faisaient. C’était presque comme de la musique de danse, en fait, mais plus sophistiquée.

Parlez-moi d’apprendre à trouver votre place dans le groupe. Vous chantiez, jouiez des percussions, dansiez…

Chose intéressante, c’était facile. Je vais vous dire pourquoi. Parce qu’ils étaient, à ce moment-là, si ouverts à ce que nous apportions à la table. Ils m’ont permis de faire mon truc. Si c’était un peu trop ou s’ils en voulaient plus, ils me le diraient. Je regarde en arrière maintenant et je les apprécie tellement pour la façon dont ils m’ont permis de trouver ma voix.

Ils vous ont donné un rôle très important. Tu te tiens près de David et tu doubles sa voix la plupart du temps.

Oui. Je n’ai pas eu cette opportunité avant ou depuis.

Votre premier spectacle était le Heatwave Festival à Bowmanville, Ontario, le 23 août 1980.

[Screaming laugh] Oh mon Dieu ! Oui ! Je sais que vous allez dire : « Pourquoi devenez-vous si dramatique en ce moment ? » J’ai encore une réaction viscérale chaque fois que quelqu’un me pose des questions à ce sujet. Rappelez-vous, vous parlez de Dolette McDonald, verte comme l’enfer, ne sait rien du monde de la musique, trouvant juste son chemin et regardant ce que tout le monde fait, imitant ce que je pensais être bien et mal.

Nous arrivons au Canada. Je suis le leader, les heures d’appel… Je n’ai jamais vécu beaucoup de cela. Mais j’ai demandé à Busta de me guider en cours de route. On arrive à ce premier concert, on passe de l’hôtel à un hélicoptère. D’ACCORD ? Il s’agit de Dolette McDonald, qui n’a rien fait, qui a grandi à Newark, New Jersey, qui n’a rien vécu.

Nous devons voler en hélicoptère car il y avait 80 000 personnes là-bas. Quatre-vingt mille personnes ! C’est mon premier concert avec eux. Alors je devais vraiment… je ne méditais même pas à ce moment-là. Honnêtement, je ne peux pas vous dire comment je m’en suis sorti. Je ne savais rien de la façon de me centrer ou de me préparer à cette situation. Je pense que l’ignorance m’a aidé à traverser ça, pour être honnête avec vous, parce que c’était un moment incroyable. J’aurais aimé pouvoir apprécier ce qui m’arrivait à ce moment-là, mais je pense que ce que j’essayais de faire était simplement de passer à travers.

J’ai vu des vidéos de la tournée. Vous avez apporté une tonne d’énergie sur la scène et avez clairement fait bouger le public.

Ouais. Et c’était en grande partie la peur. C’était motivé par la peur, je dois être honnête. Toute ma carrière, j’avais peur de beaucoup de choses. J’avais peur de ne pas être assez bon. Toute ma carrière était tellement angoissée que si je pouvais revenir en arrière et recommencer avec ce que je sais maintenant, je m’en souviendrais davantage. J’aurais aimé plus.

Central Park était le deuxième concert. Cela a dû être intense aussi.

[Laughs] Parlez de l’univers qui me met en place. Garçon, je te le dis. Je mène une vie charmée. Je n’aurais pas pu inventer cela dans mon imagination en un million d’années. Central Park était fantastique. Cette nuit-là, j’ai pu jouer avec le légendaire Nona Hendryx. C’était aussi précieux de se tenir à ses côtés et de jouer. J’ai eu la chance de travailler pour elle. J’ai chanté pour elle. Je ne pense pas qu’elle l’ait réalisé, mais elle m’a encadrée pendant longtemps. J’ai adoré travailler pour elle.

David vous a-t-il donné des commentaires utiles pendant la tournée ?

Non ! [Laughs] Je n’avais pas besoin de ça, mais ce n’est tout simplement pas ce qu’il fait. Il faisait son truc. De plus, je suppose que mon imitation était si bonne que j’ai pu me nourrir de lui et je pense qu’il a apprécié ça. Il n’y avait vraiment rien sur lequel il pouvait me donner des notes, pour être honnête avec vous. J’ai plus de notes de Tina [Weymouth] que je l’ai fait de David.

Avez-vous grandi près d’elle ?

Oh oui. Je l’adore. Tina est élégante et intelligente et a le souvenir le plus incroyable de tous ceux que je connaisse. Nous sommes toujours amis. Tina l’a gardé classe tout le temps. C’était notre effort. Il y avait des moments où nous faisions des discus dans la garde-robe. Elle m’a même donné des vêtements. Au début, je n’avais pas la bonne garde-robe. Elle n’était pas méchante à ce sujet. Elle était très gentille en me suggérant des choses à porter. C’était vraiment cool et j’ai vraiment apprécié.

Si je pouvais remonter le temps et voir une tournée, je pense que ce serait celle-ci. Je ne peux pas penser à une meilleure tournée de qui que ce soit dans l’histoire du rock.

Je vous le dis, j’apprenais tout le temps, je l’étais vraiment. J’apprenais, grandissais, devenais plus confiant en tant que chanteur de fond. C’est vraiment ce que je voulais faire et je voulais bien le faire. Je n’avais aucune idée d’être un artiste solo. J’ai jamais fait. J’étais juste une fille de Newark qui voulait chanter une chanson. J’ai juste eu de la chance avec toutes ces opportunités incroyables. La plupart d’entre eux, je ne les ai pas poursuivis. Ils viennent juste de venir.

Comment étaient l’Europe et le Japon ? Cela a dû être accablant de visiter toutes ces villes lointaines.

Complètement écrasant. J’ai eu mon premier passeport avec Walter Murphy. Mon deuxième était avec Talking Heads. J’étais un peu dépassé, pour être honnête, par tous les voyages. Je ne savais pas comment me rythmer. Je ne savais pas à quoi m’attendre. Honnêtement, je me souviens très clairement de la première fois que nous sommes allés à Paris. Je me suis assis dans ma chambre et j’ai pleuré parce que je ne parlais pas la langue et j’avais faim. Tout était fermé puisque les choses ferment l’après-midi. Il y a eu beaucoup de changements culturels que j’ai dû apprendre à comprendre et à suivre les coups de poing.

Lors de la tournée de 1982, vous sentiez-vous plus à l’aise sur scène et sur la route ?

Oh oui. En 1982, j’étais plus à l’aise avec eux parce qu’ils me faisaient sentir comme faisant partie du groupe. Vous ne vous sentiez pas comme un étranger avec Talking Heads. Vous vous sentiez vraiment comme faisant partie du groupe, ce qui aide à vous sentir nerveux et vous aide à être un meilleur interprète lorsque vous vous sentez comme ça.

Comment était le festival américain en 1982 ?

Je me souviens juste de nombreuses célébrités qui se réveillaient dans les coulisses. J’ai toujours été cette personne. À ce jour, je ne suis pas une grande personne dans les coulisses. Je ne vais pas dans les coulisses quand je vais à des spectacles. Je ne suis pas ça. Je déteste toute la scène des coulisses. Je serais généralement dans ma région, où que ce soit. Je n’ai jamais marché. Je suis juste resté caché. C’était en partie parce que j’étais si timide. Cela ne semblait pas être le cas, mais j’étais très timide et je ne voulais pas m’occuper d’autre chose que de mon travail.

Vous avez participé aux sessions Speaking in Tongues et vous êtes crédité sur « Slippery People ». De quoi vous souvenez-vous à propos de cela ?

Je me souviens avoir passé un très bon moment. C’est alors que David est sorti de sa coquille et il a été très clair sur ce qu’il voulait. C’était différent avec le spectacle en direct que l’enregistrement, je m’en souviens. Il savait ce qu’il voulait et était très clair sur ce qu’il voulait. C’était plus de travail que lorsque nous faisions les concerts.

Avez-vous senti une déconnexion entre David et le reste du groupe ?

Pas du tout. Je n’ai rien vu de tout cela. Ce qui est drôle, c’est que les gens me posent des questions comme ça, mais j’ai manqué beaucoup de choses au cours de ma carrière. J’étais tellement concentré sur mon travail et j’étais juste naïf. Je n’étais pas assez intuitif ou je m’en fichais. Je ne suis pas sûr.

Vous avez quitté le groupe avant la période Stop Making Sense. Qu’est ce qui c’est passé ?

Je m’étais aligné, faute de meilleur mot, sur une société de gestion car je ne pouvais pas négocier. Une des choses pour lesquelles je suis terrible est de me promouvoir. Je suis toujours terrible à ce sujet. Je ne pourrais jamais être vendeur. Bref, on m’a proposé un concert avec Duran Duran quand j’étais avec Talking Heads. Moi étant natif, je suis tout de suite allé chez David [Byrne] et est allé, « Voici l’affaire. J’ai eu un concert avec Duran Duran. Cela pourrait interférer avec Talking Heads.  »

C’est lui qui m’a posé des questions sur l’argent. Et bien sûr, Duran Duran m’offrait plus. La prochaine chose que je sais, je reçois un appel disant que je n’avais plus de concert avec Talking Heads et que je n’avais plus de concert avec Duran Duran. [Laughs] Je n’ai pas eu le concert avec Duran Duran parce que la direction de Talking Heads leur a dit de ne pas m’embaucher.

C’est terrible.

Je ne savais pas à l’époque. J’ai quitté Talking Heads en leur disant que je trouverais un remplaçant pour moi-même. Des années plus tard, je faisais une vidéo pour Sting et Duran Duran étaient sur le même plateau en train de faire une vidéo de leur propre chef. Je suis sorti du plateau et j’ai vu Simon Le Bon. Il a couru vers moi et m’a dit: « Dolette, je suis vraiment désolé. » J’étais comme, « Pour quoi ? » Je n’avais aucune idée de tout cela. Cela montre à quel point j’étais naïf. Et c’est lui qui m’a raconté l’histoire, mais c’était quelques années plus tard.

En parlant de Sting, vous êtes passé directement de Talking Heads à la tournée Synchronicity de la police.

Oui. J’ai perdu le concert avec Talking Heads et le concert avec Duran Duran. Cependant, j’ai eu un concert avec la police. Je fais partie de ces personnes qui croient que tout se passe exactement comme il se doit. Je n’avais pas cette connaissance à l’époque. Maintenant, je peux regarder en arrière et voir que tout allait bien.

Quoi qu’il en soit, on m’a dit que la police cherchait des chanteurs. Je n’ai pas auditionné. Ils étaient déjà en tournée, en fait. Ils se sentaient comme deux des chanteurs qu’ils avaient, c’étaient de bons chanteurs, mais je ne pense pas qu’ils étaient des chanteurs de fond.

Nous avons été transportés par avion à Los Angeles et j’ai appris toutes leurs chansons dans l’avion. Nous avons été emmenés au studio. Je pense qu’ils venaient de faire le Shea Stadium. Nous avons réenregistré les voix de fond pour ce spectacle en direct. C’est comme ça que j’ai eu le concert avec la police. Je n’oublierai jamais que la première personne que j’ai rencontrée était Tessa Niles, ma chère amie à ce jour. Je l’adore. Elle est ma soeur. Je savais que je passerais un bon moment parce que Tessa était tellement cool. Elle était incroyable. J’ai dit: « Oh, je vais aimer ce concert. »

Je chante et Sting se tourne vers moi et la première chose qu’il a dite a été : « Jolis cheveux. » J’avais des dreadlocks à l’époque. J’étais comme, « OK, salut !  »

C’est drôle parce que j’en suis très reconnaissant, mais j’étais si naïf. Je ne sais jamais qui étaient ces gens. Je savais qu’ils étaient célèbres ou quoi que ce soit, mais je n’ai jamais su avoir été frappé par les étoiles. Je ne suis toujours pas frappé par les étoiles. Vous savez comment les gens perdent l’esprit quand ils sont avec une personne qu’ils admirent ? Ça n’a jamais été mon truc. Je suis reconnaissant pour cette partie de ma personnalité. Cela semble distant, mais je n’ai tout simplement pas cela.

En quoi le travail avec la police était-il différent de celui des Talking Heads ? Vous ne faisiez pas de percussions. C’était juste des choeurs et vous étiez plus stationnaire.

Oui, avec une petite chorégraphie. Sting était très clair avec ce qu’il voulait. C’était la première fois de toute ma carrière que j’étais limité en tant que chanteur. Je ne l’oublierai jamais. Mon premier mois avec la police, j’ai eu des maux de tête. C’est parce que Sting, à l’époque, ne voulait pas que ses chanteurs chantent avec du vibrato, et je ne savais pas comment faire ça. C’était un tout nouvel ensemble de compétences à apprendre pour moi, ce qui était bien, car je l’ai appris. Mais j’aurais mal à la tête en essayant de le contrôler.

C’était très intéressant. Quand je repense à mon temps avec la police, je ne pense pas qu’ils considéraient les chanteurs de fond comme très importants.

Droit. Ils avaient toujours été un groupe de trois musiciens jusque-là.

Ouais. J’ai presque l’impression que certaines personnes en ont voulu, pour être honnête avec vous. Je n’ai jamais eu d’ambiance vraiment chaleureuse et floue de la part de l’un d’eux, de l’équipage, d’aucun d’entre eux. Je ne l’ai pas fait. Je suis sûr que c’était ma réflexion à l’époque. Cela ne doit pas nécessairement être vrai, mais c’est ce que j’ai ressenti. Alors que je passais plus de temps à passer de la visite de la police à Sting [in his solo career], Je suis devenu proche de tous ces mêmes personnes, et c’était une ambiance complètement différente.

Qu’est-ce que ça fait de marcher sur scène à ces spectacles de police et de voir 80 000 personnes ?

Après mon premier concert avec Talking Heads, ce n’était rien. C’était, pour moi, le summum. J’ai fait le Rose Bowl avec Juan Gabriel et il l’a vendu. C’était la deuxième fois que je ressentais quelque chose. Ma première fois, c’était Talking Heads. Avec la police, le plus drôle, c’est que j’ai réalisé que personne ne faisait attention à nous [backup singers], donc ce n’était vraiment pas grave.

Avez-vous senti qu’ils étaient un groupe sur le point de se séparer ?

Non ! [Huge laugh] J’ai eu l’impression qu’il y avait un peu de déconnexion. J’ai vraiment ressenti cela. Mais je n’avais pas l’impression qu’il s’agissait d’un groupe sur le point de se séparer. Mais j’en ai eu une idée à la fin de la tournée. Où sommes-nous ?

Cela s’est terminé en Australie.

Regarde toi ! Tu fais tes devoirs. Sting et moi avions ce truc. J’étais toujours le premier à monter, le premier à la salle de sport, le premier à prendre le petit-déjeuner. C’est devenu une compétition entre nous deux, qui allions y arriver en premier, qui allions être au gymnase. C’était un moment amusant pour nous. Mais nous étions assis à l’aéroport en Australie, rentrant à la maison, et la nuit précédente était notre dernier concert [at the Melbourne Showgrounds in Melbourne on March 4th, 1984], et Sting était d’humeur pisseuse. Il était en colère contre le monde cette nuit-là, nous disant que nous chantions faux et il nous criait dessus.

Moi étant moi, je n’aime rien laisser. J’aime avoir la fermeture. Je lui ai dit à l’aéroport: « Qu’est-ce qui s’est passé la nuit dernière ? » Il m’a dit: « Qu’est-ce que tu veux dire ? » comme s’il ne savait pas. J’ai dit: « Vous nous disiez que nous chantions faux. » Et honnêtement, c’est lui qui chantait faux. Il a dit: « Je suis désolé. J’ai beaucoup de choses à faire. Mais j’ai de nouvelles choses à venir et je vais vous appeler.  »

Bien sûr, je pensais que c’était des conneries et il essayait juste de me sortir de son visage. Cependant, j’ai reçu un appel disant que Sting faisait un album solo. Quand je regarde en arrière, c’est ce qu’il essayait de me dire.

La police était à son apogée à ce moment-là. Mais ensuite, Sting rompt le groupe et la seule personne de la tournée qu’il a amenée à son prochain projet, c’est vous.

N’est-ce pas ? N’est-ce pas quelque chose ? [Laughs] Je n’y ai jamais pensé comme ça. Oh mon Dieu ! Je n’y ai jamais pensé comme ça ! Wow. Il a fait.

Parlez-moi de la période du rêve des tortues bleues avec Sting.

Je dois dire que c’était extrêmement agréable, plutôt une expérience d’apprentissage et beaucoup plus intime que la visite de la police. Je me suis toujours senti comme un étranger lors de la tournée de la police. Je me sentais plus en contact avec le groupe dans son ensemble sur les efforts solo de Sting. Je n’avais rien à voir avec qui il avait choisi d’être dans le groupe, mais ce que je savais, c’était que c’était sérieux et que je devais apporter mon jeu A-plus. Les personnes qu’il a choisies étaient incroyables. Ils étaient talentueux et ils ont tous apporté quelque chose à la table. C’est ce qu’il recherchait, des gens qui pourraient apporter quelque chose de plus à la table, des gens qui pourraient améliorer ce qu’était sa vision. Il m’a donné cette opportunité.

Sur des chansons comme « If You Love Somebody, Set Them Free », il y a plus de place pour d’autres chanteurs.

Ouais. Il y a plus de place pour les chanteurs. Mais si vous remarquez, les voix sont pour la plupart Sting. [Big laugh] Je dis ça comme ça ! Nous étions là, mais il était plus bruyant ! [Laughs] Je ne suis pas en colère contre lui parce qu’il est Sting. Il veut s’entendre. Chaque fois que j’entends un mixage d’une chanson, je me dis: « Mais où suis-je ? »

Vous étiez en tournée d’Amnesty International en 1986 avec U2, Peter Gabriel et Lou Reed. Comment était-ce ?

Celui-là a joué dans le New Jersey au Giants Stadium [on June 15th, 1986]. J’ai chanté avec Joni Mitchell ce soir-là et j’ai bombardé si fort avec elle. Je m’en souviens plus que toute autre chose lors de cette tournée. Quelqu’un m’en a récemment envoyé l’audio et je n’ai pas vraiment bombardé, mais à l’époque, j’avais l’impression qu’elle me détestait. À la répétition, ça sonnait bien. Mais une fois que je suis montée sur scène avec elle, le public ne l’a pas embrassée ni ne lui a donné aucun amour. Son énergie a changé. Je suis comme une éponge. Quand son énergie a changé, mon énergie a changé. J’ai en quelque sorte créé ma propre mélodie sur cette partie qu’elle chantait et je ne pense pas qu’elle ait trop aimé ça.

Je l’ai vue peu de temps après à Los Angeles et elle était avec son mari, Larry Klein. Attention, je parle d’une idole. C’est quelqu’un avec qui j’ai rêvé de chanter pour toujours, et j’ai eu une opportunité. J’aurais dû savoir quand j’ai chanté avec elle et [Sting manager] Miles Copeland a eu une telle joie de me donner un coup de pouce.

Bref, je l’ai vue avec Larry Klein. Je suis allé, « Oh, salut !  » Elle a dit: « Dolette ! Et puis j’ai commencé à me crier dessus: « Pourquoi ne m’as-tu pas dit que c’était au bas de ton registre ? !  » Je ne savais pas quoi faire. Et Larry l’a emmenée. Il était comme : « Allez, Joni. Laisser aller. »

Je n’ai jamais raconté cette histoire auparavant, mais vous avez évoqué cette tournée d’Amnesty. C’est ce dont je me souviens le plus. Je me souviens aussi de Muhammad Ali derrière moi. Je lui tournais le dos et j’ai entendu quelqu’un venir derrière moi en disant: « Tu es vraiment jolie. » Je voulais me retourner et lui dire de se faire foutre. C’était Muhammad Ali ! [Huge laugh] Vous pouvez imaginer à quoi ressemblait mon visage quand je me suis retourné et que c’était lui.

De retour à la musique, il y avait U2 et la police [reunion]. C’était génial. Janice [Pendarvis] était avec moi et nous avons eu la chance de chanter avec la police, ce qui était tellement amusant.

Bono est sorti pour « Invisible Sun ».

Ouais. C’était super. Une des choses que j’ai adorées lors de la tournée d’Amnesty, c’est que vous avez pu chanter avec plusieurs artistes. Vous devez juste passer du temps et chanter les uns avec les autres et profiter de la compagnie de chacun.

Cette même année, vous avez chanté sur « Winning Ugly » sur l’album des Rolling Stones Dirty Work. Comment est-ce arrivé ?

Mick a dû voir Janice et moi lors de la tournée de Sting. Il nous a demandé de venir jouer. Nous étions toujours en tournée et je pense que nous avons eu quelques jours de congé à New York. Il nous a demandé de venir répéter. Je me suis perdu et je n’ai pas pu retrouver sa maison. Ils n’avaient pas de chiffres sur les pierres brunes où il vivait à New York et je me suis complètement perdu. Il n’y avait pas de téléphones portables. J’ai raté la répétition, mais nous sommes allés faire le concert quand même.

C’était fabuleux parce que Mick Jagger, on peut dire qu’il aime tout ce qui concerne la musique. Il était tellement énergique. Il voulait que nous ayons une certaine énergie pendant la chanson et il a dansé et il a joué. C’était une expérience incroyable, tellement amusante. Il en a fait vraiment, vraiment un bon moment pour nous.

En 1988, vous avez fait la deuxième tournée d’Amnesty, cette fois avec Bruce Springsteen, Peter Gabriel, Sting, Tracy Chapman et Youssou N’Dour.

J’adore Youssou N’Dour. C’était le meilleur, en ce qui me concerne, car tout le monde était ensemble pendant toute la série, voyageant ensemble. Il n’y avait pas d’ego. C’était tout simplement fantastique de voir les gens être eux-mêmes. Nous avons dû dormir dans l’avion et il n’y avait pas beaucoup de temps pour faire quoi que ce soit, car c’était de concert en concert en concert. Je pense que c’était très intelligent que nous voyagions tous dans le même avion pour nous assurer que tout le monde arrive au concert à l’heure.

La tournée a frappé le Zimbabwe. Peu de grandes tournées rock y arrivent.

Je n’y suis pas allé. De plus, ma mère était mourante. J’ai demandé à Sting si je pouvais passer du temps avec elle. Je ne savais pas si ce serait la dernière fois qu’elle vivrait. J’ai raté la première moitié et j’ai fait la deuxième partie de cette tournée.

Qu’est-ce que ta mère a ressenti à l’idée que tu interprètes toute cette musique profane ?

Elle était drôle. Elle ne voulait rien dire. Elle ne disait pas: « C’est génial » ou « C’est terrible ». Elle est simplement allée avec, surtout quand elle a commencé à recevoir des avantages du fait que je voyageais partout dans le monde, gagnais beaucoup d’argent et faisais cette chose qu’elle ne voulait pas que je fasse. Elle a en quelque sorte gardé le silence à ce sujet. Mon père était un peu plus encourageant.

Est-ce que ta mère t’a vu chanter avec les Talking Heads ou la police ?

Oh mon Dieu, non. Mon père m’a vu une fois à la télévision. Je n’étais pas là, mais ma sœur me l’a dit. Il a dit: « Ils la paient pour ça ? » [Big laugh] Il est tellement bizarre. Mais ils venaient d’une génération… Attention, c’est une raison pour laquelle ils étaient si étranges. Mes parents ne m’ont pas eu avant la quarantaine. À cette époque, les gens étaient des grands-mères et des grands-pères. C’étaient de vieux parents pour moi. Ils venaient d’une génération où il était insondable qu’un de leurs enfants soit un artiste à succès. Je ne pense pas qu’ils aient jamais vraiment réalisé à quel point j’étais béni. Je ne pense pas qu’ils l’ont vraiment compris.

C’est triste, mais cela a du sens. Pour passer à autre chose, vous avez chanté avec Tears for Fears sur « Year of the Knife » de l’album Seeds of Love en 1989. Parlez-moi de ça.

C’était amusant. Tessa [Niles] m’a obtenu ce concert. J’habitais à Londres en 1987 et Tessa m’a demandé si je le voulais. Je pense que nous sommes allés à Bath pour faire celui-là. C’était une belle journée. On s’est bien amusé. Je me souviens de Roland [Orzabal] en me disant… et à l’époque, je ne l’ai pas compris. Mais il y a eu un moment où il a dit: « Je veux que tu sonnes comme un vieux chanteur de gospel noir. »

J’ai été vraiment insulté. J’étais comme, « Qu’est-ce que ce bordel ? » Je n’avais pas réalisé que c’était ce qu’il avait entendu dans sa tête et c’était finalement Oleta Adams. Mais c’était la seule façon dont il pouvait le décrire. Cela a-t-il du sens ?

Ouais. Je suppose qu’il manquait simplement de vocabulaire pour décrire ce qu’il voulait.

Droit ! Et donc, quand j’ai entendu Oleta, je me suis rendu compte que c’était ce à quoi il pensait en me disant cela. Mais c’était génial. J’ai passé un très bon moment avec lui. Ce sont vraiment des gars formidables. Ils savent ce qu’ils veulent, ce qui est cool. Tessa et moi avons toujours passé un moment fabuleux et fabuleux lorsque nous étions ensemble.

Parlez-moi de votre temps avec Steve Winwood.

J’ai fait le [1986] De retour dans la tournée High Life avec lui. C’était l’année où Chaka Khan a chanté « Higher Love » avec lui. Et c’était différent de tout ce que j’ai jamais fait. Habituellement, les chanteurs ont une sorte de relation avec l’artiste parce que cela reflète votre performance sur scène, quel genre d’énergie il y a. Au moins pour moi, j’ai besoin d’avoir une sorte de relation avec l’artiste. De cette façon, je peux me nourrir de leur énergie lorsque nous jouons. Cela rend mon concert meilleur et je pense que cela m’aide à être en phase avec eux s’ils veulent changer quoi que ce soit ou changer quoi que ce soit en milieu de chanson.

Quoi qu’il en soit, avec Steve Winwood, c’était tout le contraire. Je ne me souviens pas d’avoir eu une conversation avec lui à propos de quoi que ce soit. C’etait intéressant. On répétait, on faisait le soundcheck, on faisait les shows, mais je ne me souviens jamais juste de s’asseoir ou de prendre un repas. Il n’y avait rien de tel. Je n’avais aucune relation avec lui. C’était la seule et unique tournée où c’était comme ça.

Parlez-moi alors de la tournée Don Henley.

I’m not sure how it happened. I had my wonderful managers at the time and they got a call. I don’t know who recommended me, but that’s how I found out about it. I loved working with Don Henley, except that he’s a little OCD about his music. He likes things to sound exactly like the record. That was interesting.

Don was very generous. He was very classy. I love his music. I love his face. But there was just something that didn’t connect with me. It could have been me. Je ne sais pas.

Do you recall the Unplugged performance you did with him in 1990 ?

Oh, yeah. He stopped. [Laughs] It was supposed to be live, and he totally stopped recording because there was something that he didn’t like. I thought that was weird, but it sounded incredible. It sounded great.

Then you were back with David Byrne on his 1992 LP Uh-Oh.

Ouais. I remember going back and singing. It was Nona Hendryx, myself and Tawatha Agee. I noticed on that particular record, David was a pain in the ass in terms of being a stickler for things that didn’t make sense to be a stickler for. I did some backgrounds with Nona and Tawatha and then he kept me and I did some things on my own after they left. I had to tell him at one point, “I don’t know what it is that you want. I can’t do it.” It was this one part that he just had. I said, “I don’t hear it that way. It’s not going to come out that way.”

The woman who was the engineer-producer came in and sang it. I was like, “Why don’t you just have her sing it ? [Laughs] I’m going to stand here for hours and it’s just not going to come out of my mouth.” It was really weird. It was a certain thing that he wanted that I just could not do, but he just kept at it. I had never experienced that with any producer before. I was like, “Put me out of my misery. I’ll put you out of your misery. Let her do it.” But it was great working with Nona and Tawatha Agee. I had a great time.

By this point, you’d been working nonstop for 12 years. How did you find any time for a personal life ?

You don’t. You are married to your career. Everything is your career. And I was OK with that, up to a point. But after those 12 years, I went on another 10 years with a Mexican artist called Juan Gabriel. That’s when I decided I had had enough. I couldn’t anymore. I had lost myself. I didn’t know who I was. I just needed a break. I had gone as far as I could go, mentally, emotionally, professionally. I just couldn’t do it anymore and I actually moved to Florida.

I called everything we talked about “Act One.” I moved to Florida to reinvent myself and create Act Two. I started working in hospitality and spent 12 years as a hotelier.

What kind of hotels ?

High-end hotels in Naples, Florida, and Captiva. What I did was, I said to my sister, “I gotta stop traveling. I’m losing it. I don’t know who I am. I have to figure out who Dolette McDonald is or otherwise I’m going to be old and crazy. And at a certain point, the music business isn’t going to support me. There are young, cuter people coming in that are working for less money. I need to decide what I want to do.”

She sent me a computer and I spent eight hours a day in my office learning how to use it. I have to tell you, it was one of the hardest things I’ve ever done, just the basics. I didn’t know anyhow about computers.

I then went with my professional résumé. This is the hilarious part. This took courage. I went on interviews with hotels, because that’s what I knew. I went to the Ritz-Carlton and all the high-end hotels with my résumé. Nobody would even … they just shook their heads like, “Please ! Get out of here.”

That’s awful, but I can’t imagine they got many people with résumé lines like “Backup singer on Talking Heads Remain in Light tour.”

Ouais. But then this one beautiful hotel on the water, a boutique hotel, I went to their HR department and the HR director looked at my résumé and she was as fan, which was hilarious. She said, “Oh, my God, the general manager needs to meet with you.” What person going in on a basic job making $7.50 an hour is going to talk to the GM ?

The GM asked me if I was serious. I said, “Yes” and I explained to them that I needed to reinvent myself. He then became my mentor. He said, “If you’re serious, this is what you do.” And I worked from the ground up. I was still able to supplement my income because I had saved so much money. I was ready to make the break, if you will.

I learned the business from the ground floor. By the time I retired in hospitality, I was offered a general manager position at a hotel. I said no because I was done. That was the best thing I’ve ever done because in the interim, I spent years in therapy. I found myself. I just spent my time getting to know who I am. At the same time, I started living my life really authentically for the first time.

When did you retire from the hotel business ?

I’m 69. I was 60 years old. Nine years ago.

What have you been doing these past nine years ?

I’m back to singing. I didn’t realize that I was famous. [Big laugh] On social media, I received a note from a gentleman that was writing a book about the Police. His name is Craig Betts. He contacted me to ask me to write some things about my experience. I put him off. I was like, “Nah, I’ve given up the business. Maybe you should call Tessa Niles.” And he goes, “No, I want it from you.” And so I wrote some things and he was like, “That’s so cool.”

Then he said, “You should put a professional page on Facebook.” I was, “No. Nobody wants to see …” And he was like, “No, trust me on this.” And he became the administer of the Dolette McDonald Facebook page. Interestingly enough, I started getting calls from young DJs and people about a song I had done years ago. I sang on this track called “(Xtra) Special.” They knew about that song and the song was hot again. I started getting all these calls and DJs saying they’d like me to sing on tracks and work with them.

I started hearing words like “legendary” and I started thinking, “What the fuck ? What are they talking about ?” And I had decided anyway when I turned 60 that I would retire from hospitality and start singing again, but just locally. I had no designs on doing anything nationally or internationally again.

And I met this young man named Charlie Fishman. He has a group called FSQ. They are young DJs who write and are Berklee-educated. That’s because DJs aren’t what they used to be. Some of these kids are really talented. They asked me to sing on a couple of tracks of theirs.

I also met some kids from Soul Clap Records. They were really interested in who I am and who I was, making me feel like I was an important part of the music industry, and I’d never thought that before. They made me feel so comfortable about who I am that I just decided, “OK, let’s pursue this.”

That’s what made me move to Savannah, Georgia. There’s such a rich history here musically. I’m here and I’m on the board of Savannah Jazz and the Savannah Repertory Theater. I had been singing until this damn pandemic at the jazz festivals and stuff. It’s been a great experience. This is Act Three now.

Sounds like Act Three is ongoing.

It is. And I’m grateful for it. I can still sing. I’m 69 and I still have a voice and I’m grateful. [Laughs]

You probably saved your voice during all those years when you weren’t on tour trying to sing over a loud rock band.

Ouais. I still sang in church. I never stopped singing completely, which is good. And I never stopped practicing. I would constantly do vocal exercises. I tried to keep it together as best I can. My range isn’t what it used to be, but I still got something, which I’m grateful for.

Tell me your goals for the next few years.

Honestly, I have no goals. I’d like to be prepared if I have an opportunity to sing somewhere, to do it and do it well, and to continue to contribute to my community through my work with Savannah Jazz and the Savannah Repertory Theater, which is amazing. I’m learning so much. Actually, I want to continue to learn and grow. That’s what will keep me young.

I also want to continue to be active. I’ve always worked out. I walk five miles a day. I want to keep it moving, as my 80-year-old sister says. Keep it moving.