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6 civilisations anciennes qui se cachaient à la vue de tous

Les archéologues envoient des lasers depuis le ciel pour déterrer d’anciennes colonies cachées à la vue de tous. Le Lidar utilise des impulsions laser pour pénétrer la végétation dense, révélant ainsi les structures construites par l’homme en dessous. La technologie laser transforme l’archéologie en révélant l’étendue des civilisations anciennes.

Ces dernières années, les archéologues se sont tournés vers les lasers pour mettre au jour des civilisations anciennes auparavant cachées.

Une technologie laser connue sous le nom de lidar – abréviation de Light Detection and Ranging – émet des dizaines de milliers d’impulsions laser par seconde depuis des avions ou des hélicoptères au sol, pénétrant à travers une canopée forestière épaisse et profonde. Cela fournit aux chercheurs des données permettant de créer des cartes tridimensionnelles en supprimant numériquement la végétation, révélant ainsi les structures construites par l’homme en dessous.

Les chercheurs ont découvert des centaines de structures dans des zones autrefois considérées comme trop inhospitalières pour l’habitation humaine. Les vues aériennes les aident à comprendre jusqu’où s’étendent ces villes et villages, que les archéologues avaient du mal à cartographier avant le lidar.

6 civilisations anciennes qui se cachaient à la vue de tous

D’une ville maya à des villages complexes au cœur de l’Amazonie brésilienne, voici six civilisations jusqu’alors inconnues qui ont été découvertes grâce à la technologie lidar de pointe.

Structures pyramidales mayas dans la péninsule du Yucatán

Les images Lidar montrent une colonie maya dans une réserve biologique de la péninsule du Yucatán. Ivan Šprajc/Institut national d’anthropologie et d’histoire (INAH)

À environ 60 kilomètres de la végétation dense de la réserve écologique de Balamkú, dans la péninsule du Yucatán au Mexique, les chercheurs ont découvert les restes d’une ville maya.

D’après les archéologues de la poterie trouvées sur le site, les Mayas ont probablement habité la ville entre 600 et 800 de notre ère et peut-être avant. Sur environ 123 acres, le centre-ville contenait des structures pyramidales de 50 pieds, des places, des colonnes de pierre et des autels, selon l’étude de 2023.

“Architecturalement, c’était vraiment massif”, a déclaré l’archéologue Ivan Šprajc à la BBC. “Il est donc clair que cela devait être un centre politiquement important.”

On estime que 6 à 8 millions de Mayas vivent dans les Amériques. Ainsi, la culture n’a jamais disparu, mais Šprajc a déclaré que de telles découvertes archéologiques peuvent aider les scientifiques à comprendre ce qui a conduit à « un déclin démographique drastique » au Xe siècle.

Une civilisation maya cachée vieille de 2 000 ans dans le nord du Guatemala

Les chercheurs ont découvert une civilisation maya vieille de 2 000 ans dans le nord du Guatemala grâce au Lidar. Hansen et coll.

À l’aide d’impulsions laser, les chercheurs ont détecté une civilisation maya vieille de 2 000 ans dans la région du bassin karstique de Mirador-Calakmul, au nord du Guatemala, qui compte près de 1 000 sites archéologiques.

À partir de leurs cartes topographiques de la région, ils ont déterminé que la civilisation comprenait plus de 417 villes et villages répartis sur 650 miles carrés. Ils ont publié leurs découvertes en 2022 dans la revue Ancient Mesoamerica.

La colonie comptait des dizaines de terrains de jeu de balle et 110 milles combinés de chaussées surélevées en calcaire et en argile qui permettaient aux anciens Mayas de se déplacer à travers les zones humides et entre différents sites.

L’auteur principal de l’étude.

Près de 500 sites cérémoniels mayas et olmèques perdus depuis longtemps au Mexique

Lidar a découvert près de 500 sites cérémoniels dans les régions olmèques et mayas du Mexique. Inomata et coll.

En 2021, des chercheurs ont publié une étude détaillant comment ils avaient utilisé le lidar pour découvrir 478 sites mésoaméricains dont ils estimaient qu’ils avaient entre 2 000 et 3 000 ans.

Les sites sont répartis sur une superficie de 32 800 milles carrés dans les États mexicains de Tabasco et de Veracruz, où les civilisations olmèque et maya ont prospéré.

“Il était impensable d’étudier une zone aussi vaste jusqu’à il y a quelques années”, a déclaré Takeshi Inomata, anthropologue à l’Université de l’Arizona et co-auteur de l’étude, dans un communiqué de presse à l’époque.

Cette découverte aide les archéologues à relier les deux cultures. Les dates de construction et la similitude de certaines structures suggèrent qu’un site olmèque, San Lorenzo, a inspiré certains monuments mayas.

61 480 structures jusqu’alors inconnues cachées sous la dense jungle guatémaltèque

La technologie laser Lidar a permis de découvrir des villes anciennes comptant plus de 60 000 structures au Guatemala. Luke Auld-Thomas/Marcello A. Canuto

En 2018, des chercheurs ont expliqué comment ils avaient utilisé la technologie laser pour cartographier le Petén, au Guatemala, où vivaient autrefois les Mayas.

Ils ont découvert 61 480 routes perdues depuis longtemps, des fondations de maisons, des fortifications militaires et des chaussées surélevées. Ils remontent tous à 650 et 800 CE, à la fin de la période classique.

Les chercheurs estiment que jusqu’à 11 millions de personnes auraient pu vivre dans les villes interconnectées.

“Considérés dans leur ensemble, les terrasses et les canaux d’irrigation, les réservoirs, les fortifications et les chaussées révèlent une quantité étonnante de modifications des terres effectuées par les Mayas sur l’ensemble de leur paysage à une échelle auparavant inimaginable”, Francisco Estrada-Belli, anthropologue à l’Université de Tulane et co-auteur de l’étude, a déclaré dans un communiqué.

81 travaux de terrassement, dont des villages fortifiés et des routes, au cœur de la forêt amazonienne

Une photo aérienne d’un monticule de terrassement construit il y a plus de 500 ans en Amazonie. Avec l’aimable autorisation de Jonas Gregorio de Souza/Université d’Exeter

Dans la région brésilienne du Mato Grasso, les archéologues utilisant le lidar ont trouvé des preuves de 24 sites avec 81 travaux de terrassement, qui comprenaient des routes interconnectées et des villages fortifiés construits sur des monticules.

Ils pensent que ces structures pourraient avoir soutenu une civilisation complexe comptant jusqu’à 1 million d’habitants entre 1250 et 1500 de notre ère.

Certains des géoglyphes, comme les archéologues appellent les sites creusés dans la Terre, mesuraient jusqu’à un quart de mile de diamètre.

“Il s’agissait donc davantage d’une forme d’utilisation durable des terres” que des pratiques actuelles de défrichement.

Une vaste civilisation ancienne enfouie dans l’Amazonie bolivienne

Une image Lidar d’un ancien réseau urbain amazonien dans l’actuelle Bolivie. H. Prümers/Institut archéologique allemand

Dans ce qui est aujourd’hui la Bolivie, le lidar a révélé les ruines cachées de 26 sites d’habitation indigènes, dont 11 étaient de nouvelles découvertes, qui prospéraient dans la forêt amazonienne il y a plus de 600 ans.

“Nos résultats mettent fin aux arguments selon lesquels l’ouest de l’Amazonie était peu peuplé à l’époque préhispanique”, ont écrit les chercheurs dans la revue Nature.

Les habitants de la culture Casarabe ont créé des canaux, des bâtiments à plateforme en escalier et des pyramides coniques de 72 pieds, qui occupaient une superficie d’environ 1 700 milles carrés entre 500 et 1 400 CE. Les cartes lidar ont aidé les chercheurs à voir comment les colonies dispersées s’articulent.

Heiko Prümers, co-auteur de l’étude, a émis l’hypothèse que les Casarabe auraient pu quitter le village en raison du manque de précipitations. “Nous savons qu’il y a eu de graves sécheresses dans les régions amazoniennes à plusieurs reprises au cours de l’histoire”, a-t-il déclaré au Smithsonian Magazine en 2022. “Cela aurait pu arriver également à cette culture.”