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Les «abeilles vautours» nourrissent leurs bébés avec de la viande en décomposition au lieu de pollen

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Accrocher des morceaux de poulet cru dans les arbres est une activité inhabituelle, même pour les scientifiques. Mais les chercheurs traversant à vélo les forêts tropicales du Costa Rica, enfilant de la chair de volaille le lengthy des branches en avril 2019, poursuivaient un insecte inhabituel : les abeilles qui mangent de la chair en décomposition, ou charogne.

Les «abeilles vautours» nourrissent leurs bébés avec de la viande en décomposition au lieu de pollen

Lentement, au cours des cinq jours suivants, de grosses abeilles aux longues pattes pendantes ont afflué vers l’appât. Ils rampaient sur les plis de poulet cru, utilisant des dents spéciales pour trancher des morceaux de viande. Elles rassemblaient la chair dans de petits paniers sur leurs pattes arrière, où d’autres abeilles récoltaient le pollen, ou avalaient la viande pour la stocker dans leur estomac.

Les abeilles se préparaient à ramener le poulet dans leurs ruches, où elles enfermeraient les morceaux de viande dans des gousses, les laisseraient là pendant deux semaines, puis les donneraient à manger à leurs bébés. Les scientifiques ne savent pas ce qui se passe à l’intérieur des gousses pendant ces deux semaines, ni comment cela affecte la viande. Les adultes n’ont pas besoin de manger de protéines. Ils survivent grâce au nectar.

Les abeilles avec des paniers à pattes collectent également du pollen pour leurs bébés. Mais trois espèces – sur moreover de 20 000 espèces d’abeilles connues – nourrissent leurs larves avec un régime entièrement à base de charogne. On les appelle des “abeilles vautours”.

Ces abeilles sont “super folles à plusieurs niveaux”, a déclaré Jessica Maccaro, doctorante en entomologie à l’Université de Californie, Riverside (UCR).

“La façon la in addition easy de penser aux abeilles est qu’elles sont des guêpes végétariennes. Elles ont évolué à partir des guêpes. Littéralement, ce qui les différencie des guêpes, c’est qu’elles sont végétariennes”, a déclaré Maccaro. “Alors c’est vraiment surprenant.”

Même les guêpes mangent de la viande fraîchement tuée. La chair en décomposition peut être un champ de mines de maladies, auto les microbes envahissent le corps et mènent une “guerre microbienne”, produisant de puissantes toxines alors qu’ils se disputent la viande. Certaines des bactéries elles-mêmes, comme la salmonelle, peuvent être mortelles.

“L’environnement d’un cadavre est vraiment toxique”, a déclaré Maccaro. “C’est une chose majeure à surmonter pour pouvoir manger.”

C’est pourquoi les collègues de Maccaro appâtaient et capturaient ces mystérieuses abeilles – pour étudier les microbes dans leurs tripes et apprendre comment elles sont capables de manger des charognes. Effectivement, les chercheurs ont découvert que les entrailles des abeilles vautours ressemblaient davantage à de vrais vautours ou à des hyènes qu’à leurs moms and dads collecteurs de pollen. Ils ont publié leurs découvertes dans mBio, le journal de l’American Modern society of Microbiologists, en novembre 2021.

“Les choses étranges dans le monde sont celles où l’on peut trouver de nombreuses découvertes intéressantes”, a déclaré Quinn McFrederick, un entomologiste à l’UCR qui a dirigé la recherche, dans un communiqué de presse. “Il y a beaucoup d’informations là-bas sur les résultats de la sélection naturelle.”

Les bactéries intestinales peuvent aider les abeilles vautours à combattre les brokers pathogènes sur la viande en décomposition

Un comité de vautours se réunit pour ramasser des déchets à la Ol Pejeta Conservancy au Kenya, le 3 octobre 2020. Edwin Waita/

L’appât pour poulet a attiré un éventail d’abeilles – une espèce qui ne collecte que de la viande et plusieurs qui collectent à la fois de la viande et du pollen.

Séparément, les chercheurs ont également capturé des abeilles qui ne se nourrissent que de pollen. Cela leur a permis de comparer les tripes d’abeilles carnivores, omnivores et végétariennes.

Les microbes dans ces tripes étaient assez différents. Les abeilles vautours avaient beaucoup de bactéries productrices d’acide comme les lactobacilles, créant probablement un intestin beaucoup plus acide que leurs cousins ​​mangeurs de pollen. Cela pourrait les aider à combattre les toxines qui se forment sur la chair en décomposition.

“Ces bactéries sont similaires à celles que l’on trouve chez les vautours réels, ainsi que chez les hyènes et autres charognards, probablement pour les protéger des brokers pathogènes qui apparaissent sur les charognes”, a déclaré McFrederick dans le communiqué de presse.

Les vautours et les hyènes produisent eux-mêmes une grande partie de l’acide de leurs tripes, au lieu de compter sur des microbes. Mais la dépendance des abeilles vautours aux bactéries n’est pas une shock pour Maccaro. De nombreux kinds d’abeilles utilisent des microbes pour tapisser leurs intestins, les protéger des parasites et décomposer leur nourriture.

“Nous pouvons déjà voir que le microbiome est tremendous crucial pour les abeilles pour toutes ces fonctions de foundation que nous généralement juste en quelque sorte faire nous-mêmes “, a déclaré Maccaro. “Il s’agit donc d’un autre cas, où ils utilisent leur microbiome pour créer cet environnement acide plutôt que de le faire eux-mêmes.”

Maccaro et ses collègues espèrent ensuite récolter des abeilles en Guyane française, où ils pourront trouver deux des trois espèces d’abeilles qui ne récoltent que des charognes. Ils veulent étudier ce qui se passe dans les gousses où les abeilles vautours stockent la viande avant de la donner à leurs larves.

“Ils les stockent et les scellent et ils ne les touchent pas pendant deux semaines, puis ils peuvent manger la viande”, a déclaré Maccaro. “Nous sommes vraiment curieux de savoir ce qui se passe.”

Cette histoire a été mise à jour. Il a été initialement publié le 24 novembre 2021.