Une étude nationale révèle des systèmes disparates et « cassés » pour résoudre les litiges concernant les dossiers ouverts

mais son salaire n'a jamais été aussi bas qu'à l'hôpital de Huntsville.

Elle se demandait ce que gagnaient les dirigeants de l’établissement à but non lucratif, alors elle a déposé une demande d’archives publiques pour le savoir. L'hôpital est régi par un conseil public, a-t-elle expliqué, et est donc soumis à la loi sur les archives publiques de l'État.

Plusieurs mois et obstacles plus tard, Holladay-Hollifield a été confrontée à une décision : intenter une action en justice coûteuse pour obtenir l'information, ou abandonner.

“C'est censé être facile d'accès”, a-t-elle déclaré. « J'ai trois enfants ; Je m'occupe de ma belle-mère et de mon mari. Je veux dire, je n'ai pas 10 000 $ de rechange.

Une étude nationale révèle des systèmes disparates et « cassés » pour résoudre les litiges concernant les dossiers ouverts

La situation difficile de Holladay-Hollifield représente ce que les experts considèrent comme un effondrement fondamental de la démocratie américaine : le fait que, dans la plupart des États, l'option la plus efficace – et souvent la seule – pour les résidents de résoudre les différends avec un gouvernement ouvert est de poursuivre en justice.

«Malheureusement, aux États-Unis, presque partout, il faut s'adresser aux tribunaux pour faire appliquer ces lois. Et c'est tout simplement faux », a déclaré David Cuillier, directeur du Joseph L. Brechner Freedom of Information Project à l'Université de Floride. “Si le système exige que l'individu moyen engage un avocat pour faire fonctionner la démocratie, alors il est vraiment en panne.”

programmé pour la Sunshine Week, a révélé que moins d'un tiers des États disposent de bureaux capables de résoudre les plaintes des résidents en obligeant les agences à remettre des documents ou à se conformer aux exigences des réunions publiques.

Dans la plupart des États, les résidents n’ont qu’une seule option lorsqu’ils pensent qu’une agence retient illégalement des informations publiques : mener une bataille juridique. Ce système a un effet dissuasif, décourageant les citoyens privés de tout savoir, des enquêtes policières à la manière dont les élus prennent leurs décisions et dépensent l’argent des contribuables.

L'Alabama est l'un de ces États.

Holladay-Hollifield a commencé à rechercher des dossiers auprès de l'hôpital de Huntsville, qui est supervisé par la Health Care Authority de la ville de Huntsville, une société publique, au début de 2023. Elle a adressé une pétition à son conseil d'administration, où un avocat a rejeté sa demande à plusieurs reprises. Elle a alors contacté de nombreux fonctionnaires locaux, mais aucun n’a pu l’aider.

Finalement, elle a consulté un avocat, qui lui a dit qu'un procès coûterait probablement des milliers de dollars.

Joe Campbell, avocat général du système hospitalier de Huntsville, a déclaré que l'administration et le conseil d'administration de l'établissement ont tenté de fournir à Holladay-Hollifield des réponses appropriées sans « compromettre leurs obligations fiduciaires de protection de l'hôpital ».

“Nous l'avons informée par écrit que nous affirmons que les salaires des dirigeants sont confidentiels et ne sont pas soumis à une demande de dossier ouvert”, a déclaré Campbell dans un courriel.

Cependant, J. Evans Bailey, avocat spécialisé en droit des médias à Montgomery, affirme que d'importantes décisions de la Cour suprême de l'Alabama ont statué que toutes les autorités sanitaires de l'État sont soumises à la loi sur les archives publiques.

“Si vous êtes soumis à la loi sur les archives ouvertes et que vous disposez d'un document qui montre quels sont les salaires de divers cadres ou personnes de niveau supérieur dans votre entité gouvernementale, cela devrait être un dossier ouvert”, a déclaré Bailey.

Les systÈmes manquent de dents

Certains États, comme l'Arizona et l'Indiana, disposent de bureaux qui peuvent examiner les plaintes des résidents, mais ne peuvent pas obliger les agences à se conformer à leurs conclusions.

D'autres donnent à leurs procureurs généraux le pouvoir d'émettre des avis ou de porter l'affaire devant les tribunaux, même si les experts affirment qu'ils engagent rarement des litiges ou des poursuites.

“C'est l'un des véritables défis de ces lois, c'est que même lorsqu'elles comportent des outils d'application intégrés, en matière de responsabilité civile ou pénale, elles sont si rarement appliquées”, a déclaré Chip Stewart, professeur de droit des médias à la Texas Christian University.

Au-delà des citoyens privés, ces systèmes peuvent coûter cher aux contribuables.

Lorsque le procureur du comté de LaPorte, dans l'Indiana, Sean Fagan a pris ses fonctions en janvier 2023, l'une de ses premières demandes a été d'accéder aux courriels de l'administration précédente du bureau pour examiner les détails des affaires en cours.

Le problème? Ces courriels se trouvent sur des serveurs contrôlés par les commissaires du comté, qui ont refusé de les transmettre.

Le procureur général de l'Indiana, le conseiller en matière d'accès public de l'État et le conseil des procureurs de l'Indiana ont tous convenu que la loi de l'État sur l'accès aux archives publiques donnait à Fagan le droit légal d'obtenir les courriels.

Les commissaires ont toujours refusé de les fournir. Le procureur du comté a prévenu qu’une poursuite était probable. Il en a été de même pour Luke Britt, conseiller en matière d'accès public de l'Indiana, dont le travail consiste à superviser le respect des lois sur l'accès public.

“Le comté de LaPorte a apparemment fait un pied de nez à la position de ce bureau et d'autres représentants de l'État sur cette question auparavant, ce qui pourrait finalement laisser la décision aux tribunaux, ce qui entraînera probablement des litiges coûteux”, a écrit Britt dans un avis appelant le conseil d'administration. pour libérer les e-mails.

Ces avertissements sont devenus réalité en juin lorsque Fagan a poursuivi les commissaires en justice.

Mais comme Fagan est un employé du comté de LaPorte, les contribuables de l'État et de tout l'État doivent payer pour le litige. Le bureau du procureur général a engagé une représentation extérieure pour Fagan, et les commissaires ont utilisé des fonds publics pour embaucher un avocat.

Prix du gagnant

La Pennsylvanie est l'un des rares États dotés d'un bureau solide pour résoudre les litiges liés aux dossiers ouverts. L'Office of Open Records examine les appels et rend des décisions contraignantes, susceptibles de faire l'objet d'un appel devant les tribunaux. Certains experts décrivent le bureau comme l'un des meilleurs systèmes pour traiter de telles plaintes.

Il peut néanmoins y avoir des obstacles coûteux et chronophages.

Simon Campbell, un demandeur prolifique de dossiers de la banlieue de Philadelphie, a vu sa demande contestée devant la Cour suprême de Pennsylvanie, un lieu rare pour les appels ouverts aux dossiers.

Il a gagné.

Un avis du 21 février affirmait que la Pennsylvania Interscholastic Athletic Association – une organisation à but non lucratif qui réglemente l'athlétisme pour 350 000 collégiens et lycéens – est une entité publique soumise à la loi de l'État sur le droit de savoir. La décision a facilité la publication en attente de milliers de documents financiers et de correspondance.

L'implication de Campbell était en tant qu'amateur, avec une tendance méchante envers les bureaucrates qui entravent l'accès public. Il a entrepris un combat au point mort mené pour la première fois par The (Sunbury) Daily Item, un affilié de CNHI.

Cela a pris quatre ans et, selon Campbell, cela a coûté des dizaines de milliers de dollars en frais juridiques qu'il ne récupérera pas.

« Nous ne pouvons pas avoir une société dans laquelle les citoyens doivent payer des avocats privés pour défendre la loi promulguée par l'Assemblée générale, et pourtant c'est exactement le cas ici », a-t-il déclaré.

Difficile À naviguer

Au-delà de leurs différences considérables d’un État à l’autre, les systèmes de résolution des conflits liés au gouvernement ouvert peuvent être compliqués et intimidants à gérer. Ils peuvent également entraîner des frais élevés pour ceux qui recherchent des informations.

Thomas Mattson, un vidéaste de Salem, dans le Massachusetts, demande régulièrement des images de caméra corporelle aux services de police locaux. Les demandes, a-t-il expliqué, sont souvent refusées en vertu d'exemptions en matière d'enquête.

Dans le Massachusetts, le superviseur des archives auprès du secrétaire du Commonwealth peut rendre des décisions en cas de litige concernant les archives, bien que le procureur général et les tribunaux soient l'ultime exécutant dans de tels cas.

Mattson a fait appel de dizaines de refus auprès du superviseur des dossiers et a déclaré qu'une lettre du bureau suffisait souvent pour obtenir la conformité.

Mais il se voit généralement confronté à des frais, parfois des centaines de dollars.

“C'est ainsi qu'ils dissuadent les gens de rechercher ces dossiers”, a déclaré Mattson. “C'est ce que je fais, mais la personne moyenne abandonnerait par frustration.”

Aucun dollar À perdre

Lorsque l'Illinois a mis à jour ses lois sur la liberté d'information en 2010, les groupes de surveillance du gouvernement l'ont présenté comme un modèle national sur la manière dont les États devraient aborder les politiques d'accès public.

La loi permet au conseiller en matière d'accès public de l'État d'émettre des avis « contraignants » qui peuvent obliger les agences à remettre des documents ou à suivre les règles des réunions publiques. Si les fonctionnaires ne s’y conforment pas, le procureur général peut les poursuivre en justice. Les sanctions civiles peuvent atteindre jusqu'à 5 000 $ par infraction.

C'est l'un des rares organismes publics dotés de tels pouvoirs d'exécution dans les litiges en matière de transparence.

Cette autorité a permis à Ellen Moriarty, de la banlieue de Chicago, d'économiser environ 1 000 $ en honoraires d'avocat après que le bureau du fiduciaire du canton d'Homer lui ait refusé une copie d'un accord de règlement.

Après de multiples tentatives de médiation, le procureur général adjoint en chef a émis un avis exécutoire en janvier exigeant que les administrateurs se conforment immédiatement à la demande.

« Je ne peux pas vous dire à quel point je suis heureuse que le procureur général aille jusqu'au bout », a-t-elle déclaré.

Moriarty sait également ce qui peut arriver lorsque ces avis contraignants ne sont pas émis.

En 2022, elle a déposé une plainte distincte après que la municipalité ait refusé de fournir des reçus pour ce qu'elle considérait comme une activité suspecte concernant les honoraires d'avocat.

Dans cette affaire, le procureur général s’est rangé du côté de Moriarty mais a émis un avis non contraignant. Un an et demi plus tard, elle n'a toujours reçu aucun document de la municipalité, a-t-elle déclaré.

Pour faire respecter cet avis, Moriarity devrait intenter une action en justice.

« Je suis juste une propriétaire dans le township qui s'inquiète de la façon dont notre argent est dépensé », a-t-elle déclaré. “Je n'ai pas d'argent à perdre juste pour pouvoir voir des disques.”

___

Christian Wade, a contribué depuis Boston et Amanda Shavers du Cullman Times depuis Hunstville, Alabama.

___

Le soutien de l' Pour en savoir plus sur l’initiative démocratique d’AP