La série d’interviews de Rolling Stone, Unknown Legends, présente des conversations de longue durée entre l’écrivain senior Andy Greene et des musiciens vétérans qui ont tourné et enregistré aux côtés d’icônes pendant des années, voire des décennies. Tous sont réputés dans le domaine, mais certains sont moins connus du grand public. Ici, ces artistes racontent leur histoire complète, donnant un aperçu de la vie sur la liste A de la musique. Cette édition présente la chanteuse de sauvegarde Tessa Niles.



Le 23 juillet 1983, la choriste de 22 ans Tessa Niles est montée sur scène avec la police pour la première fois quand ils ont lancé leur tournée Synchronicity au Comiskey Park de Chicago. Niles n’avait jamais joué pour plus de 100 personnes dans de minuscules clubs autour de son Angleterre natale, et ici, elle faisait face à 50000 fans de la police hurlants.

Tessa Niles sur Chanter avec la police, David Bowie et Eric Clapton

« C’était absolument la chose la plus folle », dit Niles. « C’était comme le baptême du feu. Littéralement une semaine plus tôt, je jouais dans un pub. Je ne peux pas exagérer à quel point c’était fou d’entendre tant de gens crier pour un groupe, qui à ce moment-là étaient à leur zénith absolu. Ils ne pouvaient pas devenir plus gros à ce stade. C’était fou. »



C’était le début d’une carrière incroyable dans laquelle Niles a eu la chance de partager la scène avec David Bowie à Live Aid, Eric Clapton à sa spéciale MTV Unplugged et George Harrison lors de sa tournée au Japon en 1991. Elle a également chanté en studio sur des tubes intemporels comme « What’s Love Got to Do With It » de Tina Turner et « Come Undone » de Duran Duran, ainsi que des airs des Rolling Stones, Pet Shop Boys, ABC, Gary Numan, Seal, Tom Jones, et bien d’autres.

Nous avons téléphoné à Tessa chez elle à Tunbridge Wells, en Angleterre, pour savoir comment tout cela s’est passé et ce qu’elle fait maintenant.

Comment va ta quarantaine ?

Oh mon Dieu. Je m’ennuie tellement ! J’envisage même de suivre un cours d’histoire de l’art en ligne. C’est comme ça que je m’ennuie.

Sensationnel.

Je sais ! Pour être honnête avec vous, les choses pourraient être bien pires. Il faut être reconnaissant de ne pas être en première ligne de ces choses. Je travaille toujours et je fais des choses en ligne, mais mes amis ont vraiment, vraiment du mal. Ils n’ont tout simplement pas travaillé depuis trop longtemps et pas trop à l’avenir. Je ressens pour eux, terriblement.

Je veux revenir ici et parler de ta vie. Dis-moi la musique que tu aimais quand j’étais enfant. Quels étaient vos artistes préférés ?

C’est très simple. J’ai été très influencé par la collection de musique de mon frère aîné et de ma sœur aînée. Je pense que quiconque a des frères et sœurs plus âgés, par osmose, développe un amour pour la musique de ses frères et sœurs. Et donc Stevie Wonder a eu une influence énorme, énorme. Et les charpentiers. C’était peut-être un peu un précurseur de ce que je deviendrais parce que j’étais fasciné par leurs voix et leurs harmonies. J’ai toujours été fasciné par les voix superposées et la façon dont elles étaient composées.

Ensuite, j’étais dans des groupes comme Chicago et les Jackson 5. Ma sœur adorait le R&B, j’avais donc une influence R&B et beaucoup de Tamla. Tout était très éclectique.

Quel âge aviez-vous lorsque vous avez réalisé que vous pouviez vraiment chanter et impressionner les gens avec votre voix ?

Je pense que je devais avoir environ 11 ou 12 ans. J’ai gagné un concours de talents radio. Il a juste un peu cliqué. « Peut-être que cela pourrait être quelque chose… » C’était la seule chose que j’aimais vraiment. Je n’étais pas du tout universitaire. Dieu merci, j’ai emprunté un chemin différent parce que j’ai lamentablement échoué à l’école. J’ai juste senti que c’était un peu un tournant pour moi, remportant cette compétition.

Le bon ami de mon frère travaillait dans un studio d’enregistrement, dans une situation de très petite taille. J’avais l’habitude de descendre après l’école dans mon uniforme scolaire et de chanter des harmonies pour les artistes locaux. Je serais payé quelques shillings. Cela m’a époustouflé, le fait que je pouvais gagner de l’argent en faisant quelque chose que j’aimais. Ce sont les deux choses qui m’ont vraiment fait penser: « Je vais bien. »

À l’adolescence, cela a-t-il commencé à apparaître comme une carrière viable ?

Ouais. J’ai commencé à faire plus de ces petites sessions dans les studios. Quand j’ai fini l’école à 16 ans, mes parents, en y repensant, m’ont apporté un soutien extraordinaire. L’enseignement supérieur n’était pas grand-chose à la fin des années 70. Je ne m’attendais pas à ce que j’aille à l’université. Ils n’avaient vraiment aucune connaissance de l’industrie de la musique, mais ils étaient extrêmement favorables. C’est l’histoire de toute ma vie qui, comme la chance l’aurait, a toujours été entouré de personnes très, très solidaires.

Quelle a été la grande rupture qui vous a permis d’en faire une carrière pour vous-même ?

Cela devrait être un appel pour aller travailler pour la police lors de leur tournée Synchronicity. Jusque-là, j’avais vraiment travaillé comme chanteuse de pub. Je faisais partie d’un groupe de jazz-funk, et nous faisions des concerts pour 100 personnes deux fois par semaine. Je pensais que c’était assez fabuleux puisque je faisais ce que je voulais faire. Je chantais et j’étais payé pour ça. C’était tout simplement incroyable.

Et puis j’ai reçu un appel me demandant si je pouvais venir dans un studio de répétition le lendemain. Ils ne voulaient pas me dire à qui c’était. « Vous passerez une audition pour un groupe en tournée. » C’est tout ce qu’on m’a dit jusqu’à ce que j’ouvre les portes en acier du studio et que je vois Sting, Andy Summers et Stewart Copeland se tenir là et que je réalise que c’était la police.

Comment ont-ils entendu parler de vous ?

C’est en fait une histoire étrange. J’étais marié à ce moment-là à un producteur-arrangeur nommé Richard Niles. Il était de bons amis avec une femme nommée Marsha Hunt. Elle était le visage des années 60, à certains égards. Elle a été utilisée sur la couverture de Hair pour annoncer la comédie musicale avec un grand, grand Afro. Puis elle est devenue une actrice et une interprète à succès. Elle a également eu un enfant avec Mick Jagger.

Elle et mon mari se connaissaient très bien et elle avait discuté avec Sting lors d’un événement social auquel ils étaient ensemble. Elle a dit: « Laissez-moi appeler cette personne que je connais qui pourrait travailler pour vous. » C’était ma chance.

Lorsque vous entrez et voyez la police, êtes-vous dans un état de choc absolu ?

Ouais. J’étais terrifié, numéro un. Et aussi, catatonique. Je me suis dit: « Oh, mon Dieu, je vais devoir aller me présenter. » Il n’y avait personne pour me présenter. Je suis littéralement entré dans cette salle de répétition avec seulement trois d’entre eux et j’ai dû trouver le courage de me présenter, dans les mesures finales de « Roxanne », ou quoi qu’ils jouaient.

J’étais très maladroit et je me sentais très embarrassé, mais le résultat de cela a été que Sting a dit: « Écoutez, venez chez moi demain et nous allons chanter un peu. » C’est exactement ce qui s’est passé. C’était mon audition.

Ils n’avaient jamais eu personne sur scène avec eux auparavant. A-t-il expliqué pourquoi il avait décidé de faire venir des chanteurs de fond ?

Ouais. On m’a expliqué que Sting avait eu des problèmes avec sa voix dans le passé lors de longues tournées. Il chante à grand volume et n’utilise pas beaucoup de vibrato. C’était un chant complet, massif et ouvert. Je pense que nous étions un peu une police d’assurance, donc il ne ressentirait pas le besoin de chanter tous les refrains. Il y aurait trois choristes suppléants pour lui porter le refrain s’il ne voulait pas le chanter. En fait, cela ne s’est jamais produit. Il a tout chanté de manière fantastique et à pleine vitesse. Mais c’était la pensée originale, qu’il s’appuyait sur nous.

Parlez-moi des répétitions. Il a fallu beaucoup de travail pour intégrer trois nouvelles personnes dans le mélange.

Ouais. Cela a dû être vraiment bizarre pour eux. Comme vous l’avez dit, jusque-là, ils n’avaient jamais, jamais eu quelqu’un d’autre sur scène avec eux, pas même une section de cuivres. Rien. Cela a dû être très étrange pour eux.

Mais on nous a donné très peu d’instructions. On nous a dit: « Va-t’en. Écoutez l’intégralité du catalogue.  » Nous avons eu deux jours pour faire cela, puis nous avons eu cinq jours de répétition. Puis la tournée a commencé. C’était insensé. Pour revenir là-dessus maintenant, c’était dingue. Complètement fou. Mais nous l’avons fait.

La chose à laquelle les chanteurs de fond s’habituent est de faire des choses et d’exécuter des choses avec très peu d’instructions. C’est l’une de nos forces, c’est de pouvoir le faire. C’était définitivement comme ça sur ce concert.

Avez-vous dû apprendre à chanter pendant que le public hurlait et qu’il y avait tant de bruit sur la scène ? Il a dû être difficile au début de trouver votre chemin à travers cette folie.

C’était. C’était vraiment quelque chose que personne ne pouvait enseigner. C’était quelque chose que nous devions découvrir. A mon détriment, pendant la tournée, j’ai eu du mal à chanter comme ça tous les soirs. Les concerts n’étaient pas tous les soirs, mais nous devions chanter comme Sting. Nous n’avons pas non plus pu chanter avec le vibrato. Nous devions faire ce ton intense et perçant et en quelque sorte l’imiter un peu. C’est dur pour la voix car le vibrato aide vraiment à amortir, à certains égards, votre voix. À la fin de la tournée, ma voix a été abattue. Je pense que Sting allait bien, cependant. C’était vraiment une courbe d’apprentissage abrupte pour moi.

Vous êtes-vous rapproché de vos collègues chanteurs, Michelle Cobbs et Dolette McDonald, lors de la tournée ?

Ouais. Très, très proche. Ils étaient un phénomène pour moi parce qu’ils sont arrivés un peu plus tard. Les deux premiers chanteurs avec lesquels j’étais étaient des chanteurs fantastiques; ils étaient brillants, mais ils n’appuyaient pas les chanteurs. Ils avaient des voix plutôt uniques et le mélange n’était pas génial. Ce n’était tout simplement pas leur concert, pour être juste envers eux. Ce n’était tout simplement pas. Et puis Michelle et Dolette sont arrivées et elles n’étaient que des pros chevronnés. Dolette avait fait Talking Heads et Michelle avait fait Chic et tant de travail. J’ai eu la chance de pouvoir être avec eux et d’apprendre d’eux.

Entrer dans un monde de jets privés et d’hôtels quatre étoiles et tout a dû être un vrai voyage.

Tellement fou. C’était la quintessence de ce que vous imaginez une tournée rock & roll. Comme vous le dites, c’étaient des jets privés. Et à ce moment-là, ils avaient trois limousines séparées pour les ramasser et les emmener parce qu’il y avait de la tension et qu’ils ne s’entendaient pas très bien. Ils voulaient clairement réduire au minimum les déplacements en masse. Je n’avais jamais eu affaire à quoi que ce soit de tel auparavant. J’ai dû ressembler à un cerf pris dans les phares la plupart du temps.

Alors que la tournée se terminait, avez-vous eu le sentiment que ce pourrait être la dernière tournée de la police ?

J’ai ressenti cela à l’avance. En fait, je suis parti avant la fin de la tournée. Avec le recul, je me dis: « Qu’est-ce que tu faisais en quittant l’une des plus grandes tournées de tous les temps ? » Mais j’ai toujours fait ça. J’ai souvent renfloué avant la fin de quelque chose, peut-être parce que j’ai senti que la fin approchait. Je ne suis pas sûr. Ce n’était pas une véritable expérience négative que j’ai vécue, mais j’ai décidé de passer à autre chose. Je ne sais pas comment j’ai eu cette présence d’esprit.

Comment êtes-vous passé de la tournée à travailler en studio avec des artistes de renom ?

J’ai fait un album [The Lexicon of Love] avec un groupe appelé ABC. Ils ont été produits par Trevor Horn. C’était la première fois que je le rencontrais et il est devenu extrêmement influent dans ma carrière. J’ai travaillé pour lui pendant des décennies.

Cet album a été un énorme succès. Je pense que ça s’est bien passé aux États-Unis, mais c’était énorme ici [in England]. Tout le monde voulait la fille qui figurait sur l’album ABC. C’est ainsi que cela fonctionnait. Les gens avaient l’habitude de regarder les crédits et c’était votre carte de visite, c’était donc mon énorme lancement.

Parlez-moi de votre travail sur la danseuse privée de Tina Turner. C’est un record, un record incroyable.

C’est un repère. Juste phénoménal. Je viens d’avoir un appel pour me rendre aux studios Mayfair. Je connaissais l’écrivain et le producteur, alors je savais que ça allait être fabuleux. Mais je ne savais pas que c’était Tina Turner quand je suis arrivé. Je me souviens si bien assis dans la salle de contrôle et le fader est poussé vers le haut et cette piste hypnotique est sortie [“What’s Love Got to Do With It”]. C’était juste incroyable. C’était moins le chant de Tina et c’était tellement sexy. C’était un tel groove. Et puis le chant de Tina est venu et je suis sorti de mon esprit. Je ne pouvais pas croire à quel point c’était bon.

L’écrivain Terry Britten et moi-même avons enregistré les voix les plus simples. C’était presque à l’unisson de Tina, rien d’extraordinaire. C’était juste ce petit peu de saveur, juste un petit peu de couleur. Je ne sais pas si le morceau en avait besoin, mais il sonnait certainement bien quand tout était mixé. Et puis qui savait ? Qui savait que ça allait être le hit de la décennie ? Cela la replaça fermement sur la carte depuis qu’elle faisait un retour. Et cela est devenu une carte de visite pour moi depuis, d’une certaine manière.

J’ai travaillé sur quatre albums avec Tina. Il y avait « Simply the Best », qui était l’hymne que tout le monde joue; qu’il s’agisse d’un événement sportif ou d’un événement d’entreprise, ils déploient « Simply the Best » parce que ce n’est qu’une des pistes. J’ai eu la chance d’enregistrer là-dessus.

Qu’est-ce que ça fait d’entendre ces chansons qui sont partout à la radio comme « What’s Love Got to Do With It » et que vous entendez votre voix, mais peu de gens savent vraiment que vous êtes dessus ? Ça doit être une chose étrange.

Ouais, mais c’est devenu si normal pour moi et si merveilleux. Les gens me disent: « Vous avez réussi en tant que chanteuse de session. Pourquoi n’as-tu pas poursuivi une carrière solo ?  » Je pense avoir compris assez tôt que j’étais un joueur d’équipe. J’étais vraiment content de jouer ce rôle de soutien. Je n’avais pas vraiment envie de me pousser. Je ne pense pas que je suis fait de ces trucs. Cela a-t-il du sens ?

Ouais. Je pense que l’ego de certaines personnes exige la mise en lumière. Ils doivent être au centre de la scène. Ensuite, il y a des gens qui ne ressentent tout simplement pas cette envie.

Cent pour cent. Je me frayais un chemin et réussissais. Je n’avais envie de rien d’autre. C’était mon concert. Je me souviens de Lisa Fischer – qui est une fantastique chanteuse de session – elle a dit qu’elle questionne tous ceux qui disent que ce n’est pas une carrière digne. J’ai rencontré tellement de personnes dans ma vie qui sont sous ce malentendu que c’est un travail moindre. « Oh quelle honte. Vous n’avez pas été un artiste solo.  » Cela ne pouvait pas être plus éloigné de la vérité.

Vous êtes tout aussi important que le batteur ou le guitariste. Tout cela fait partie de la création de la chanson dans son ensemble.

J’apprécie cela. Je pense que les perceptions des chanteurs de sauvegarde sont un peu faussées pour une raison quelconque. Je pense qu’ils ne comprennent pas très bien ce que nous faisons. Je dis toujours: « Essayez d’imaginer le‘ Respect ’d’Aretha Franklin sans les chœurs, sans ce truc d’appel et de réponse. Ils vous manqueraient vraiment.  » Les gens comprennent en quelque sorte. Parce qu’il y a un élément glamour, en particulier dans la configuration live … les gens me disent: « Êtes-vous là pour le glamour ou êtes-vous là en tant que musicien ? » Certaines personnes ne comprennent pas.

Parlez-moi du duo Bowie / Jagger « Dancing in the Street ».

C’était fou. C’était une période folle. Toute cette situation de Live Aid est survenue si rapidement. C’était l’une de ces choses comme: « Nous avons cinq jours pour répéter et ensuite nous faisons l’un des plus grands concerts de tous les temps. » Mais nous ne savions pas que ce serait l’un des plus gros concerts de tous les temps. Nous pensions juste que c’était un concert « de charité ». Nous étions tous prêts à le faire, et travailler avec Bowie était juste un plaisir ridicule. Nous étions tous ravis de le faire.

Puis ils ont dit: « Nous allons enregistrer » Dancing in the Street « . Voudriez-vous vous rendre en studio ? » C’était un jour ou deux avant Live Aid. Furieux. Le moment choisi était très excitant et un peu dingue.

Je suis descendu du studio. C’était moi-même et Helena Springs, qui était l’autre chanteuse du morceau, et qui avait enregistré « Dancing in the Street ».

J’ai toujours entendu dire qu’ils faisaient toute la chanson en une seule journée et tournaient la vidéo ce soir-là.

Oui. Nous sommes allés au tournage car ils ne savaient pas vraiment s’ils allaient nous utiliser dans la vidéo. En fait, c’était comme: « S’il vous plaît, nous avons deux dames absolues. » Ils n’avaient besoin de personne d’autre [laughs].

Étaient-ils en studio lorsque vous avez posé les voix ?

Ils ne l’ont pas été. Je suppose qu’ils allaient faire de la presse pour Live Aid ou Dieu le sait. Ils avaient déjà fait leur chant. Et cela s’est tellement produit dans ma carrière. Je serais peut-être l’une des dernières choses à faire un morceau. Fondamentalement, la plupart de la piste serait enregistrée et très souvent les voix de fond arrivent à une date ultérieure. Un de mes amis avait l’habitude de dire que c’était comme saupoudrer de poussière de fée sur les morceaux lorsque le chanteur de fond est venu car cela leur donnait une couleur et une saveur très différentes. Mais cela arrivait très souvent sans que l’artiste soit là.

Parlez-moi des répétitions pour Live Aid. David n’avait pas joué en concert depuis deux ans et c’était un tout nouveau groupe.

Je pense qu’aucun d’entre nous n’avait déjà travaillé ensemble. Peut-être que Thomas Dolby, qui était le directeur musical, avait travaillé avec le bassiste [Matthew Seligman] et le batteur [Neil Conti]. Je ne suis pas sûr. Mais la plupart d’entre nous ne nous connaissions pas très bien, nous avons donc dû apprendre beaucoup de chansons parce que nous ne savions pas quelles chansons Bowie allait vouloir faire.

Lorsqu’il entrait en répétition, la pièce s’éclairait. La seule autre expérience que j’ai eue de quelqu’un avec ce charisme extraordinaire et tangible a été de travailler avec Tina Turner. Et elle avait aussi cette énergie là où ils entraient et c’était comme 1 000 ampoules en marche.

Alors il entre et il est si iconiquement cool et détendu que ça fait mal. Il se tourne vers moi et me dit: « Alors, quelles chansons pensez-vous que je devrais faire ? » Il se tourne vers moi ! C’était un autre de ces moments « Pince-moi, je rêve ». Je me souviens avoir dit: « Ma chanson préférée à l’école était‘ Rebel, Rebel ’, alors vous devriez le faire quelque part. » Il m’a dit: « Ouais, ouais. D’ACCORD. » C’était comme: « Oh, mon Dieu !  »

Il a obtenu un consensus général du groupe sur les chansons qu’ils aimeraient faire, mais j’aime toujours penser que nous avons fait « Rebel Rebel » à cause de moi. Je vais prendre ce crédit.

Le jour du spectacle, avez-vous eu la chance de regarder Queen jouer ? Où étiez-vous ?

Eh bien, nous étions dans les coulisses. Nous nous préparions car nous sommes allés juste après Queen. Nous étions en fait dans une sorte de camion de maquillage pour nous préparer. Je me souviens avoir entendu quand « Radio Ga Ga » jouait et entendu cette participation de la foule. J’ai juste pensé: « Wow, c’est tellement spécial. »

Je ne peux pas imaginer marcher sur scène non seulement dans un stade de Wembley complet d’environ 90 000 personnes, mais dans le monde entier à la télévision.

Oh mon Dieu ! Au sens propre. Même à ce moment-là, je ne pense pas que quiconque d’entre nous ait réalisé à quel point c’était grand. Cela m’a vraiment été rapporté quand j’ai regardé le biopic de Queen [Bohemian Rhapsody] parce qu’il s’ouvre avec Queen marchant à travers ces rideaux de velours rouge dans les coulisses et marchant sur la scène. C’était exactement mon point de vue aussi. Nous avons fait la même marche. Je me souviens avoir été si surpris que le son soit aussi brillant. Comment cela aurait-il pu être aussi bon ? Personne n’a eu le temps de faire un soundcheck.

Alors il fait les présentations du groupe et il t’appelle Theresa.

Oui. Il y avait ça. Devant un tiers de l’humanité.

Qu’est-ce qui vous passait par la tête ? Dans la vidéo, je peux vous voir rire.

« Que pouvais-je faire ? » Je pensais que c’était plutôt drôle. Il a réussi à attirer tout le monde, mais quand il est arrivé à moi et à Helena, il nous a confondus. Il m’a appelé « Theresa Springs » qui est la moitié de son nom et pas tout à fait le mien. Je ne pouvais rien faire grand-chose, mais il s’excusa abondamment. Il a dit: « Je suis vraiment désolé. S’il vous plaît, pardonnez-moi. » Inutile de dire que je lui ai pardonné. Mais ce fut un moment.

Dites-moi comment vous avez fini par travailler avec Duran Duran sur Notorious.

C’est un autre groupe avec lequel j’ai eu le plaisir de faire quatre ou cinq albums. Ils étaient tout simplement cool, le groupe de fête ultime. Trop amusant pour être avec. J’ai reçu un appel disant: « Venez aux studios AIR [in London]; Nil [Rodgers] nous produit.

Il me semble que j’ai chanté sur quelques morceaux, mais « Notorious » était celui qui a incroyablement bien réussi en tant que single. Encore une fois, je n’ai pas crié ni hurlé dessus. Il n’y avait pas beaucoup de voix, mais il y en a un peu au début dans l’intro où il y a un souffle très vif et je suis fier de dire que c’est le mien.

C’est cette pincée de poussière de fée qui peut faire une chanson.

Ouais ! Tu as tellement raison ! Parfois, ce n’est pas ce que les gens imaginent. Souvent, vous augmentez et renforcez le refrain pour vraiment frapper ce crochet. Mais parfois non. Parfois, ce n’est qu’une petite pincée de poussière de fée. Parfois, c’est mixte. Parfois, il est au premier plan. Cela peut être des choses vraiment différentes. Ce n’est pas toujours la vraie puissance vocale.

Quels étaient vos autres gros travaux après la visite de la police ?

J’ai fait beaucoup de temps en studio et beaucoup de jingles. J’avais l’habitude de faire beaucoup de travail de voix off à l’époque, ce que j’adorais. J’adore cette chose folle d’entrer rapidement et d’apprendre quelque chose et de devoir m’adapter. Je pense qu’être une chanteuse de session, c’est comme être une actrice J’adore ça. Et j’étais aussi beaucoup sur la route avec Clapton.

Comment ça a commencé ?

Cela est venu d’une recommandation de quelqu’un qui est devenu mon partenaire de chant tout au long des années 80. C’est une dame qui s’appelle Katie Kissoon. Elle et moi avions travaillé sur une session ensemble et elle a reçu un appel d’Eric disant: « Viens faire le chant sur l’album [August]. Connaissez-vous quelqu’un que vous pouvez emmener ?

Heureusement, elle m’a recommandé. Nous sommes descendus et Phil Collins produisait avec Tom Dowd. C’était le début de la belle amitié. Cela a duré 12 ans, en collaboration avec Eric.

Comment l’album a-t-il conduit à la tournée ?

L’album a conduit à un travail télévisé. Ensuite, j’ai reçu l’appel pour rejoindre ce groupe insensé et ridicule de musiciens qui… parlent d’un privilège de travailler avec des gens comme Nathan East, Steve Ferrone et Greg Phillinganes. Honnêtement, ils sont la sainte trinité.

Clapton peut essentiellement sélectionner n’importe quel musicien de la planète pour ses tournées.

Ouais. Tu as tellement raison. C’étaient des jours fous. C’était vraiment une période incroyable. Eric était à son zénith. Il a fait ce retour phénoménal. Je pense que beaucoup de ses fans de pur blues n’ont pas toujours aimé ce qu’il faisait dans les années 80. Mais c’était les années 80 et nous faisions de la pop et du rock. Ils ont dû le sucer.

Parlez-moi d’Eric en tant que chef d’orchestre. Comment avez-vous travaillé avec lui pour comprendre vos parties vocales ?

C’est une très bonne question, car elle me dit devoir travailler et faire des choses sans aucune instruction parfois. Le truc à propos d’Eric, c’est qu’il s’attendait probablement à ce que vous sachiez. Je suppose qu’il s’est dit: « Ne louez pas de chien et n’aboyez pas. »

Il vous y conduirait simplement. Il avait confiance que vous étiez au sommet de votre forme et que vous alliez faire de votre mieux. Bien sûr, il commenterait les choses si elles n’étaient pas correctes ou s’il voulait des changements, mais il vous laissait en grande partie le choix. C’est un sentiment formidable, car il y a un énorme sens à valoriser les gens et nous nous sentons très appréciés.

Sur une chanson comme « Wonderful Tonight », il y a beaucoup d’espace pour que vous puissiez faire votre truc.

Exactement. C’était fabuleux. Il adore les chœurs et il adore l’élément visuel que cela lui a apporté. Ce n’est pas un showman comme les autres artistes. Il parle beaucoup de guitare et c’est très cool. Mais il aime le fait que Nathan, Greg et Katie dansent et surgissent sur la scène. Il a adoré ça.

Dites-moi vos autres chansons préférées de Clapton pour jouer avec lui.

Nous avons adoré le morceau « Pretending », avec lequel il débute très souvent en fait. J’ai adoré faire ça. Ensuite, quand nous sommes arrivés aux trucs Unplugged, c’était un tout autre moment magnifique.

Quel est votre premier souvenir d’entendre « Tears in Heaven ».

Nous répétions pour MTV Unplugged. Nous n’avions pas vu Eric depuis un moment. Il était fondamentalement toujours en deuil. Nous sommes tous revenus ensemble et nous nous sommes assis en petit cercle sur la scène de répétition avec presque personne. Il a dit: « Écoutez, j’aimerais faire ces versions décomposées de beaucoup de mes trucs bien connus. Mais j’ai aussi écrit quelques nouveaux morceaux et je veux les jouer pour vous.  »

Il a commencé à jouer « Tears in Heaven » et une autre chanson intitulée « The Circus Left Town ». Je viens de le perdre. Je pense que tout le monde l’a fait. Nous étions tous tellement émus. Les émotions de Clapton étaient si crues et ainsi de suite. C’était clairement une forme de deuil pour lui. C’était tellement émouvant. Je pense que nous avons tous ressenti collectivement: « Comment allons-nous pouvoir interpréter ces chansons ? » Ils étaient si crus et si tendres. Ensuite, bien sûr, si Eric pouvait les faire, nous le pourrions aussi. Mais je me souviens juste que c’était une pure émotion. Nous n’étions pas préparés à ce que nous avons entendu. C’était des chansons profondément, profondément, profondément personnelles.

Que diriez-vous d’élaborer le nouvel arrangement de « Layla » ?

Beaucoup de ces arrangements ont été élaborés avec Andy Fairweather Low, qui était son guitariste de soutien. Je pense qu’Andy avait beaucoup travaillé sur les arrangements. Quand nous sommes arrivés pour répéter, les gars savaient en quelque sorte ce qu’ils faisaient. Mais il fallait encore beaucoup de sensibilité pour pouvoir changer ce qui était si connu et en faire quelque chose d’autre, quelque chose de vraiment différent.

Mais c’était une expérience très organique. Je pense que nous nous connaissions tous si bien. Nous savions quand avancer, chanter et jouer et quand ne pas le faire. Très souvent, le goût des musiciens expérimentés est de ne pas jouer à certains moments. Les espaces sont aussi importants que les remplissages, si vous le souhaitez.

Cette spéciale Clapton Unplugged est devenue une sensation et vous étiez souvent devant la caméra. Avez-vous commencé à être reconnu en public ?

Pas vraiment. C’était toujours très comme: « Je fais ce que je fais » et je rentre chez moi et j’ai une vie privée. J’étais très reconnaissant pour cela, car les gens aux yeux du public ne peuvent pas faire cela. Ce n’est pas simple. J’ai toujours pensé que j’avais le meilleur des deux mondes.

Comment le chapitre de George Harrison a-t-il commencé ?

Cela est dû à l’amitié d’Eric avec George. George voulait faire des concerts en direct, mais il était vraiment nerveux à l’idée de jouer. La dernière fois qu’il a fait quelque chose, c’était la tournée Dark Horse [in 1974] et c’était bien longtemps avant. Il avait vraiment de mauvais souvenirs à ce sujet, notamment il avait perdu la voix pendant la tournée.

Eric a dit: « Écoutez » C’était juste tout à fait logique parce que George était allé le voir tant de fois et il connaissait les gars du groupe. Je pense que c’était très confortable et familier pour lui. Et donc nous avons commencé les répétitions, et dès le premier jour, c’était tout à fait fantastique, tout simplement génial.

En outre, il est devenu évident assez tôt que Clapton n’était pas entièrement satisfait de la situation. George est entré et il a voulu déplacer un peu les musiciens. Il ne voulait pas de Ferrone juste derrière lui. Il voulait essentiellement faire bouger les choses pour ses besoins et je pense que cela a un peu contrarié Eric que cela soit fait. Et peut-être, je ne sais pas, mais je pense qu’Eric avait peut-être des doutes à ce sujet et devait être un peu le sideman.

En quoi George était-il différent en tant que chef d’orchestre qu’Eric ?

Oh mince. Eric est très cool et très, très décontracté. Il est juste à l’aise avec lui-même et tellement expérimenté. C’est comme tomber un journal pour lui, tourner et travailler avec un groupe. C’était juste facile et confortable. Ce n’était ni un choc ni un frisson. C’était une machine bien huilée.

Avec George, c’était beaucoup plus presque expérimental d’une certaine manière. Ce sont des personnages très différents. George entrerait et il était le type de personnage par excellence de Peter Pan. Il était très drôle. C’était cet humour merveilleux, sec, de type Liverpudlian qu’il avait. Il était généreux d’une manière différente. Il offrait de petits cadeaux aux gens et il a fait un gâteau géant de la scène avec tous les joueurs dessus. Il était juste bizarre et drôle. C’est peut-être parce que c’était une chose différente pour lui et qu’il ne l’avait pas fait depuis tant d’années. Vous avez un peu l’impression qu’il était très nerveux pour ça, mais aussi excité.

Pensez-vous qu’il a apprécié la tournée ?

Je pense qu’il l’a vraiment fait. Je pense qu’il se sentait en sécurité. Je pense qu’il s’est senti soutenu et à l’aise. De plus, nous étions au Japon, ce qui a été fait pour une raison. Malheureusement, la tournée ne s’est déroulée nulle part ailleurs, ce qui était un crime absolu car elle aurait été si bien accueillie. Mais je pense qu’il voulait aller au Japon et le faire simplement parce qu’il n’était pas sûr de savoir si cela fonctionnerait bien et qu’il voulait tester les eaux. Mais oh, mon Dieu, au Japon, c’est un demi-dieu.

Vous devez chanter avec lui sur « Something » et « While My Guitar Gently Weeps ». Ce sont quelques-unes des plus grandes chansons de tous les temps.

Nous devions tous nous pincer et essayer d’avoir l’air cool, mais nous avons pu chanter avec un Beatle tous les jours. C’était tout simplement magnifique de travailler sur ces harmonies. Et George s’asseyait avec nous et nous racontait les parties que Jean et Paul chantaient. Nous nous sommes dit: « Quoi ? C’est insensé !  » C’était charmant et très amusant.

En remontant quelques années, pouvez-vous me parler du chant sur l’album de Stones Steel Wheels ?

C’était fabuleux. J’ai été jeté dans le studio. Je me souviens que Mick était très préoccupé par ce qui se passait dans sa vie amoureuse à l’époque et que quelqu’un me disait qu’il sortait avec un mannequin italien [Carla Bruni], qui s’est avéré, je pense, être l’ex-petite amie d’Eric. C’était un peu difficile.

Mais l’énergie dans le studio était incroyable. Jagger est comme un enfant. Il danse et s’amuse entre les voix.

Parlez-moi de « Come Undone » de Duran Duran.

Vous parlez de trucs formidables ! Cela est venu quand [guitarist] Warren Cuccurullo était dans le groupe. Je suis un grand fan de Warren. Je pense qu’il a vraiment élevé leur son énormément. C’était un super groupe, mais Warren avait de sérieux côtelettes. C’était un musicien sérieux. Je pense qu’il a vraiment changé, pour mieux, le son Duran. Faire ce morceau était fantastique. Je me souviens qu’il a été enregistré dans la maison de Warren, dans son studio. Il a en quelque sorte amené tout le studio dans sa petite maison du sud de Londres.

Je me souviens que Nick [Rhodes] et il produisait essentiellement la session et me demandait de sauter à travers différents cerceaux vocaux et d’essayer différentes choses sur le refrain et de l’essayer de différentes manières. Mon idée initiale pour la voix féminine était assez douce, respirante et sexy. Je pense qu’à un moment donné, Nick a dit: « Écoutez, libérez la diva. Allez-y. Faites-la sortir et voyons ce que vous avez.  »

J’ai essayé toutes sortes de choses différentes et je ne me suis pas vraiment rendu compte que c’était une pièce solo en quelque sorte. Cela s’avère être une chose fabuleuse pour moi, car tant de gens se souviennent du morceau et l’aiment et aiment le chant.

Vous faites plus que du chant. C’est essentiellement un duo avec vous et Simon.

Parfois, oui.

Qu’avez-vous ressenti d’entendre cette chanson partout alors que votre voix était si proéminente ?

C’était un vrai frisson. C’est peut-être un moment où j’ai pensé: « Merde, ça aurait été bien d’avoir un crédit. » Je suis sûr que cela disait probablement « chœurs T. Niles », mais j’ai senti que c’était plus que votre type moyen de partie vocale. Ça aurait pu être sympa. Vous savez quoi ? C’est ce que c’est. Lorsque vous êtes une voix à louer, vous êtes une voix à louer.

Vous pourriez facilement faire valoir que cela aurait dû être « Duran Duran avec Tessa Niles ».

Je le pense. Je pense qu’aujourd’hui, il n’y aurait pas de question à ce sujet. À cette époque, peut-être que le truc du « mettant en vedette » n’était pas fait autant. Ce serait bien différent maintenant. Mais tu sais quoi ? Honnêtement, c’est de l’eau sur le dos d’un canard. Je travaillais tellement et j’avais tellement de merveilleuses opportunités que je n’y ai pas beaucoup réfléchi.

Tu n’as jamais fait une longue tournée avec eux, non ?

Je n’ai jamais fait une longue tournée avec eux, mais probablement quelques semaines à la fois. J’ai fait la télé avec eux et j’ai fait Letterman. Nous avons ouvert le premier Hard Rock Hotel et c’était tellement amusant.

Je pense que la première fois que je vous ai vu en concert, c’était le concert de Clapton Crossroads au MSG en 1999. Parlez-moi de jouer avec Bob Dylan ce soir-là.

C’est juste un autre moment de « pincez-moi » dans une vie composé d’eux. It wasn’t until I wrote a book that I realized quite what I’d done. When you’re on your path and you’re moving forward, you’re not really overwhelmed by what you’re doing. It’s just what you do. It’s “another day, another artist, another gig.” It was only when I stood back from it and decided to write about all these things that I thought, “Damn. This is something.” It just felt extraordinary. I remember working with Mary J. Blige that night. I was a huge fan of hers and I remember being so intimidated by her. She’s intimidating.

Did you meet Dylan ?

I didn’t really interact with him, no. That’s a shame. I think I have the kind of personality where sometimes I’m so busy doing things and maybe in my head a little bit, I forget to understand the importance of something. I remember specifically working with Billy Preston [on tour with Clapton] and I’m kicking myself now that I didn’t hang with him or spend more time with him. He’s someone I just think would be extraordinary to be around, learn from, listen to. Sometimes I was just busy being the side person and not pushing myself forward to experience these things in a certain way.

Tell me about the Prince’s Trust charity concert in 2004 where you did “Video Killed the Radio Star” with the Buggles.

That was a heavenly show. Working with Trevor Horn is such a joy in my life. I’ve done so many things with him that I’m proud of vocally. Trevor was the kind of producer that was desperately unimpressed by my bag of tricks. Trevor always wanted me to push the envelope, to do more, to do something crazy, to think out of the box. That’s a fantastically creative way to work. There were so many producers I worked with that knew exactly what they wanted, where they wanted it, how they wanted it. That’s always totally cool. I like to work like that. But with Trevor, it was always an adventure. You never knew where it was going to end up.

Why did things start slowing down for you in the 2000s ?

The industry was changing and I had become a mother. I had twin daughters in 1998 and, to be honest, the very last thing I wanted to be doing was leave them behind. And I’d waited a good few years. I was 36. The idea of not being a full-time mother was not in the plan. I felt I had those best years and the industry was really changing so much around me. I decided perhaps it was time to back off a bit.

Then we made the decision as a family to move to South Africa so that I could support my husband’s business, continuing on in a supporting role as mum and wife. But I was really ready for it because I had those wonderful years and I did the things I wanted to do. There was no place I wanted to be other than bringing up the kids.

Doing the book must have been fun.

Huge fun. Piecing it together and doing timelines and figuring out when things happened and forensically going through it was quite the experience. Literally, my life was flashing before my eyes, at times, the good and the bad and some of the ugly. It was the most fantastic thing I’ve ever done. The discipline that was required to sit down and write it was very new for me, but I think I grew having done it. It was the most wonderful experience.

Tell me about your work now.

I wrote a show with a girlfriend called Gina Foster, who is also a session singer. We wanted to kind of, if you like, set the record straight. We wrote a show called Unsung Singers: The Brits Behind The Hits. It’s a revue-type show where we sing a lot of the hits that we’ve been involved with. We talk about the backstory, talk about what the recording sessions were like and I talk about Live Aid and the Police and jingles. There are four singers and we all tell our stories.

We’re also documenting the history of British backing singers. That’s a story that hasn’t really been told. It was told in 20 Feet From Stardom, which was really interesting and it was a bit of a lightbulb moment for me. When I saw that documentary, I was like, “This is amazing ! Finally, background singers are being celebrated.” But I thought, “Where are the Brits ? There are loads of us that have been doing it.”

Also, the main difference in what we do in the show and 20 Feet From Stardom is there was a little bit of “Oh, poor me. I could have been a star” element to that movie. That’s probably true. They should have been extraordinary stars, people like Merry Clayton. But ours was much more of a celebration. We are like, “We had the best gig in the world.”