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Les murs de glace de l'Antarctique protègent le climat :

La glace antarctique intérieure contient des volumes d’eau qui peuvent élever le niveau de la mer de plusieurs mètres. Une nouvelle étude publiée dans la revue Nature montre que les parois glaciaires des glaciers sont vitales pour le climat, car elles empêchent la hausse des températures océaniques et la fonte des glaces glaciaires.

L’océan peut stocker beaucoup plus de chaleur que l’atmosphère. La mer profonde autour de l’Antarctique stocke de l’énergie thermique qui équivaut à chauffer l’air au-dessus du continent de 400 degrés.

Maintenant, un groupe de recherche international dirigé par la Suède a exploré la physique derrière les courants océaniques près des glaciers flottants qui entourent la côte antarctique.

Les murs de glace de l'Antarctique protègent le climat :

“Les mesures actuelles indiquent une augmentation de la fonte, en particulier près de la côte dans certaines parties de l’Antarctique et du Groenland. Ces augmentations peuvent probablement être liées aux courants océaniques chauds et salés qui circulent sur le plateau continental, faisant fondre la glace par le bas”, explique Anna. Wåhlin, auteur principal de l’étude et professeur d’océanographie à l’Université de Göteborg.

“Ce que nous avons trouvé ici est un processus de rétroaction crucial : les plateaux de glace sont leur meilleure protection contre les intrusions d’eau chaude. Si la glace s’amincit, plus de chaleur océanique entre et fait fondre le plateau de glace, qui devient encore plus mince, etc. C’est inquiétant, car les plateaux de glace s’amincissent déjà à cause du réchauffement de l’air et des océans », explique Céline Heuzé, chercheuse en climatologie au Département des sciences de la Terre de l’Université de Göteborg.

La stabilité de la glace est un mystère

La glace antarctique intérieure se déplace progressivement vers l’océan. Bien que la glace soit si importante, sa stabilité reste un mystère – tout comme la réponse à ce qui pourrait la faire fondre plus rapidement.

Les glaciers étant difficiles d’accès, les chercheurs n’ont pas pu trouver beaucoup d’informations sur les processus actifs.

Plus de connaissances ont été obtenues grâce à l’étude des données de mesure recueillies à partir d’instruments qu’Anna Wåhlin et ses collègues chercheurs ont placés dans l’océan autour du glacier Getz en Antarctique occidental.

Le bord de la glace bloque l’eau de mer chaude

Gertz a une section flottante d’environ 300 à 800 mètres d’épaisseur, sous laquelle se trouve de l’eau de mer qui se connecte à l’océan au-delà. Le glacier culmine dans un bord vertical, un mur de glace qui continue de 300 à 400 mètres dans l’océan. L’eau de mer chaude coule sous ce bord, vers le continent et la glace plus profonde plus au sud.

“En étudiant les données de mesure des instruments, nous avons constaté que les courants océaniques sont bloqués par la lisière des glaces. Cela limite la mesure dans laquelle l’eau chaude peut atteindre le continent. Nous avons longtemps été perplexes dans nos tentatives pour établir un lien clair entre le transport d’eau chaude sur le plateau continental et la fonte des glaciers.

Maintenant, nous comprenons que seule une petite quantité de courant peut se frayer un chemin sous le glacier. Cela signifie qu’environ les deux tiers de l’énergie thermique qui se déplace vers le plateau continental depuis la mer profonde n’atteint jamais la glace. “

Peut conduire à de meilleurs pronostics

Les résultats des études ont permis aux chercheurs de mieux comprendre le fonctionnement de ces glaciers.

“Du glacier Getz, nous recevons des mesures du transport de chaleur dans l’océan qui correspondent à la fonte des glaces mesurée par les satellites. Cela signifie également que les glaciers flottants – les fronts de glace en particulier – sont des zones clés qui devraient être étroitement Si les parois de glace devaient disparaître, des niveaux d’énergie thermique beaucoup plus importants seraient libérés vers la glace sur terre.

Par conséquent, nous ne nous attendons plus à voir un lien direct entre l’augmentation des vents d’ouest et l’augmentation des niveaux de fonte des glaces. Au lieu de cela, l’augmentation des niveaux d’eau peut être causée par les processus qui pompent de l’eau plus chaude et plus lourde vers le plateau continental, par exemple lorsque les systèmes à basse pression se rapprochent du continent. “

Les chercheurs pensent que les études leur ont fourni des outils bien meilleurs pour pouvoir prédire les niveaux d’eau futurs et créer des pronostics climatiques plus précis.

Le plateau continental

Un plateau continental fait partie du plancher océanique qui appartient aux plaques tectoniques. Généralement, le plateau continental a une profondeur de 0 à 500 mètres et culmine dans une pente continentale.